¿A las hormigas les gustan los refrescos dietéticos?

Cuando dejas caer algo dulce en el piso y te olvidas de limpiarlo, existe una gran posibilidad de que la próxima vez que regreses al lugar te encuentres con un ejército de pequeños insectos molestos corriendo por ese lugar. Las hormigas con su sentido del olfato de alta definición pueden olfatear si algo es comida desde una distancia bastante larga. Y parecen tener una afinidad con la comida que consideramos dulce.

¡Los refrescos dietéticos son dulces! Para nosotros los humanos al menos.

Entonces, ¿el edulcorante artificial en un refresco dietético le hace cosquillas a los radares de hormiga dulce? ¿O es solo nuestro paladar lo que nos engaña?

La química de la dulzura

Tan pronto como colocamos algún alimento en nuestra lengua, los receptores del gusto entran en acción. Son los guardias que siempre están atentos para mantener los alimentos nocivos lejos de nuestro sistema. La sacudida que sientes cuando comes algo amargo es que tu cuerpo usa sus datos evolutivos para advertirte contra los alimentos venenosos.

Por otro lado, cuando comes algo dulce, los receptores del gusto lo registran como seguro para comer y señalan en verde los centros de recompensa de alimentos en tu cerebro para liberar las hormonas felices.

Para leer más sobre nuestro amor por los alimentos dulces, consulte: ¿Por qué ansiamos el azúcar?

Entonces, ¿cómo deciden nuestra lengua y sus amigos receptores del gusto qué comida es dulce?

Interpretando señales químicas simples.

El azúcar de caña, la miel y muchas frutas obtienen su sabor dulce de moléculas como sacarosa, glucosa y fructosa. Estas moléculas tienen estructuras moleculares completamente diferentes en comparación con los edulcorantes artificiales como la sacarina, el aspartamo o la stevia.

Sin embargo, todos los encontramos dulces porque comparten una característica estructural común conocida como: el triángulo de la dulzura.

RECEPTORES DE GUSTO DE LENGUA QUE RESPONDEN A SUSTANCIAS CON EL TRIÁNGULO DE LA DULCE

La primera esquina debe tener grupos funcionales que puedan formar enlaces de hidrógeno con los átomos de O y N que se encuentran en las proteínas receptoras del gusto. La segunda esquina debe ser un átomo básico que pueda atraer grupos NH y OH en las papilas gustativas. Y la esquina final podría ser cualquier grupo funcional hidrofóbico.

Y cualquier molécula que posea todas estas características puede unirse fácilmente con la proteína receptora del gusto y bloquear, cargar y transmitir la señal de dulzura. Cuanto mejor encaja una molécula en el receptor, más dulce sabe.

edulcorantes

¿Por qué a las hormigas les gustan los dulces?

La razón detrás del gusto por lo dulce de las hormigas es la supervivencia. Al igual que cualquier otra criatura de este planeta, las hormigas también necesitan energía para mantener sus células funcionando. Los azúcares y los carbohidratos son alimentos densos en calorías que contienen una gran cantidad de energía suficiente para alimentar a las hormigas durante un período prolongado. Además, las hormigas evolucionaron junto con las plantas con flores que usaban a las hormigas como defensa contra otros insectos y las pagaban con agua azucarada, generalmente secretada por las flores de las cortezas.

Para satisfacer sus necesidades de azúcar, las hormigas cultivan insectos más pequeños de cuerpo blando conocidos como pulgones.

Hormiga carpintera

Hormiga y sus áfidos ten-ants. (Crédito de la foto: Judy Gallagher / Wikimedia commons)

Porque una dieta alta en carbohidratos no solo les proporciona nutrición, sino que también les proporciona una ventaja evolutiva. La energía proporcionada por los alimentos azucarados se redirige a una glándula especial presente en su cuerpo que secreta antibióticos. Las hormigas luego esparcen estas secreciones en sus exoesqueletos que las protegen de las infestaciones de hongos.

Los científicos también han descubierto que las hormigas se vuelven pacíficas y muestran comportamientos menos agresivos hacia otras hormigas cuando están en un ambiente con abundantes carbohidratos. Para leer más sobre la dieta de las hormigas, haga clic aquí.

¿Las hormigas se sienten atraídas por los refrescos dietéticos?

No, no lo son. Los refrescos dietéticos se endulzan con sustitutos artificiales como el aspartamo, que se perciben como dulces pero no atraen a las hormigas. Porque estos edulcorantes sin azúcar tienen un valor calórico muy bajo o nulo, lo que significa que pasan a través del sistema sin proporcionar energía.

Esto podría ser ventajoso para nosotros, los seres humanos, que todavía queremos tener algo dulce sin acumular calorías. Pero no sirven de nada a las hormigas que se sienten atraídas por los dulces solo por las calorías que aportan.

También se ha descubierto que algunos edulcorantes artificiales pueden aumentar la tasa de mortalidad en insectos como las hormigas. El jurado aún está deliberando sobre el mecanismo, pero las teorías sugieren que podría ser deshidratación, indigestibilidad, acumulación en el tracto digestivo o desequilibrio osmótico.

Algunos experimentos de laboratorio y de aficionados nos han llevado a la conclusión de que a las hormigas no les gustan los refrescos dietéticos. Algunos de ellos pueden visitar su charco de refrescos derramado por curiosidad, pero tenga la seguridad de que no llamarían a todo su batallón para darse un festín.

Hormigas a dieta soda meme