A lo largo de su historia, la Tierra ha tenido varios océanos. ¿Cuál fue el más grande?

Con más de 165 millones de metros cuadrados, el Océano Pacífico es hoy el océano más grande de la Tierra, pero otros, incluso más grandes, lo precedieron. Entonces, ¿cuál es el océano más grande que ha existido en nuestro planeta?

Un gigante alrededor de Pangea

Hace unos 300 millones de años, antes de la llegada de los primeros dinosaurios, la Tierra no tenía siete continentes, sino un solo supercontinente masivo llamado Pangea, rodeado a su vez por un solo océano: el panthalassa. Hasta donde sabemos, este es el océano más grande que la Tierra haya albergado jamás. Otro supercontinente, Rodinia, también habría combinado las masas terrestres de la Tierra en una configuración diferente. Por lo tanto, su tamaño habría sido comparable.

Panthalassa cubría alrededor del 70% de la superficie de la Tierra, o casi 360 millones de kilómetros cuadrados.

Comparado con el Pacífico, este océano gigantesco era más ancho aproximadamente 3.000 kilómetros. Para poner esto en perspectiva, tenga en cuenta que si le toma diez horas cruzar el Pacífico en el ecuador en un avión a reacción, le tomaría otras cinco horas cruzar Panthalassa. Otra forma de verlo: en su punto más ancho, el Pacífico podría contener más de cinco diámetros lunares. El ancho adicional de Panthalassa acomodaría casi una luna mas.

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Puesta de sol sobre el Océano Pacífico visto desde la Estación Espacial Internacional (ISS). Créditos: NASA

Tenga en cuenta que técnicamente hablando, la Tierra probablemente tuvo un océano aún más grande en algún momento de su historia. Por otro lado, éste no era no definido por continentes. Unos 150 millones de años después de la formación de la Tierra (hace 4600 millones de años), nuestro planeta estaba efectivamente cubierto por un mar intacto. Esto significaría que este océano se extendía sobre el 510 millones de kilómetros cuadrados de la superficie de la Tierra.

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Una ilustración del vasto océano de Panthalassa. Créditos: Rainer Lesniewski

¿Qué pasa con el siguiente?

Con la tectónica de las placas terrestres, nada se arregla nunca. De hecho, los geólogos han notado un ciclo casi regular en el que los supercontinentes se forman y se separan: aproximadamente cada 300 a 400 millones de años.

Si el Pacífico ostenta hoy el título de océano más grande del mundo desde la desaparición de Pangea hace unos 200 millones de años y si las proyecciones actuales de los movimientos de las placas tectónicas se cumplen, Australia dividirá el Pacífico en dos en los próximos 70 millones de años. Al mismo tiempo, el Atlántico debería continuar ampliándose, eventualmente destronando al Pacífico.