A pesar de la espantosa guerra, el rescate de murciélagos continúa en Ucrania

Nyctalus noctula. Crédito: Flickr, Ján Svetlík.

As fuerzas rusas avanzó este verano en Kharkiv, la segunda ciudad más grande de Ucrania, la fachada de un edificio de apartamentos de ocho pisos en el distrito de Saltivka sufrió graves daños por los bombardeos, al igual que muchas otras estructuras multifamiliares. Docenas de balas marcaron la pared frontal gris y la mayoría de las ventanas superiores quedaron destrozadas. Para agosto, solo quedaban unas pocas familias. Algunos notaron docenas de murciélagos atrapados en las ventanas inferiores. Los animales habían volado a través de cristales rotos y luego se habían quedado atascados, incapaces de encontrar una salida. Pronto se estaban muriendo de deshidratación y hambre.

Pero en un giro afortunado de los acontecimientos, una de las familias llamó al Centro de Rehabilitación de Murciélagos de Ucrania, una organización de biólogos y veterinarios que rescatan y tratan murciélagos heridos. Cuando Anton Vlaschenko, su director, y Lika But, una voluntaria, llegaron al lugar, retiraron con cuidado los animales restantes, la mayoría de los cuales estaban nóctulos comuneso Nyctalus noctula. Ocho de los murciélagos ya estaban muertos. Los 18 restantes los pusieron dentro de una bolsa y se los llevaron a casa. “Medimos su masa corporal, los alimentamos, les damos agua y los liberamos por la noche”, dijo Vlaschenko.

Su organización, establecida en 2013, se ha convertido en la centro de investigación y rescate de murciélagos más grande en Europa del Este. Pero la guerra lo cambió todo. El centro perdió toda su financiación en febrero y parte de su personal y colaboradores fueron reclutados. Y cientos de murciélagos atrapados, que son una parte clave del ecosistema, comenzaron a morir en edificios destruidos o abandonados.

Para empeorar las cosas, el Ministerio de Defensa ruso acusó al centro y a los investigadores colaboradores del Instituto de Medicina Veterinaria Experimental y Clínica en Kharkiv de desarrollar armas biológicas. El 10 de marzo, el diario ruso en línea Vzglyad los acusó de trabajar “en biolaboratorios del Pentágono” bajo la “supervisión remota de especialistas de los EE. UU.” para investigar parásitos de murciélagos como mosquitos, piojos, garrapatas y pulgas que “pueden propagar enfermedades infecciosas peligrosas”.

De hecho, el estudio del centro sobre parásitos de murciélagos fue un proyecto paralelo desarrollado con investigadores alemanes que, según el resumen de un artículo publicado en junio de 2021, con el objetivo de “realizar una detección molecular de patógenos seleccionados transmitidos por vectores en ectoparásitos recolectados de murciélagos”. El objetivo, según Vlaschenko y su equipo, era averiguar qué gérmenes podían saltar de los murciélagos a otras especies, incluidos los humanos.

El 11 de marzo, en una reunión del Consejo de Seguridad de la ONU, el embajador ruso Vassily Nebenzia reclamado que “los murciélagos eran considerados portadores de posibles armas biológicas”. Sin embargo, más tarde ese día, hablando en Nueva York, Izumi Nakamitsu, la alta representante de la ONU para asuntos de desarme, dijo “La ONU no tiene conocimiento de ningún programa de armas biológicas que se esté llevando a cabo en Ucrania”.

A pesar de las acusaciones y los frecuentes bombardeos, el centro continuó con sus esfuerzos de rescate de murciélagos durante la primavera y el verano, y decidió no desenfocar los rostros de sus miembros en los videos de rescate publicados en su página de Facebook. “Si los rusos realmente vinieran a la ciudad”, dijo Vlaschenko, “habríamos sido encarcelados y posiblemente torturados”.

A medida que avanzaba la guerra, el centro se apresuró a salvar murciélagos donde pudo. Agosto, en particular, “fue un período loco”, dijo Vlaschenko. “La ciudad estaba llena de murciélagos y cada día teníamos de dos a cuatro casos de murciélagos atrapados en pisos o ventanas. Durante un mes encontramos casi 3.000 murciélagos, vivos y muertos, en Kharkiv”. Se las arregló para mantener a los animales que requerían cuidados en jaulas en el departamento de su familia, hasta 40 a la vez.

Incluso ahora, después de que las fuerzas ucranianas lanzaran una exitosa contraofensiva en septiembre que resultó en la retirada de las tropas rusas del área de Kharkiv, Vlaschenko dijo que él y sus colegas están luchando para cumplir su misión: “Tenemos tres direcciones principales de nuestra actividad: educar gente sobre murciélagos, investigación científica y rehabilitación de murciélagos”.


Da pesar de sus siniestros Con su reputación de chupadores de sangre nocturnos, los murciélagos europeos no se alimentan de sangre y, en cambio, devoran una gran cantidad de insectos (polillas, escarabajos y mosquitos), lo que los convierte en componentes esenciales de los ecosistemas del continente.

Según el centro de rehabilitación sitio web, hay 28 especies de murciélagos conocidas en Ucrania, 13 de las cuales se encuentran en la región de Kharkiv. Uno de los objetivos principales de la organización es educar al público. “A la gente común no le importan los murciélagos en Ucrania”, dijo.

Vlaschenko se sintió inicialmente atraído por los murciélagos a principios de la década de 2000 como estudiante de zoología en la Universidad Nacional VN Karazin Kharkiv. “Toda la vida silvestre tiene que ser rescatada”, dijo, señalando los peligros particulares que enfrentan los murciélagos. Durante el invierno los animales hibernan y necesitan un lugar donde la temperatura sea baja pero por encima del punto de congelación, eligiendo a menudo sótanos y áticos, donde permanecen desde finales de octubre hasta finales de marzo.

En Kharkiv, donde las temperaturas invernales se mantienen por debajo de los 4 grados Fahrenheit bajo cero durante días, los murciélagos a menudo se congelan o mueren de hambre. Cuando era estudiante, cada vez que Vlaschenko oía hablar de murciélagos perturbados por el trabajo de construcción durante los meses fríos, se apresuraba a salvarlos llevándolos a su apartamento, donde los alimentaba, les daba agua y los cuidaba hasta que pudiera liberarlos de manera segura en la primavera.

En 2013, con la ayuda financiera de Oleksandr Feldman, un político y uno de los hombres más ricos de Ucrania, Vlaschenko, junto con dos colegas, Alona Prylutska y Ksenia Kravchenko, establecieron el Centro de Rehabilitación de Murciélagos de Ucrania en un parque propiedad de Feldman al norte de Kharkiv. . Llamado Feldman Ecopark, el lugar se promociona como una mezcla de “cuidado de animales y terapia para niños con necesidades especiales”.

En un área boscosa de Feldman Ecopark, construyeron algo que los investigadores llaman colisionador de murciélagos, un túnel de 65 pies de largo, 6 pies de alto y 6 pies de ancho, donde los murciélagos pueden volar o hibernar. Cada año, de 1000 a 3000 murciélagos rescatados pasan el invierno allí, antes de su liberación a fines de marzo. A fines del verano y principios del otoño, el personal también atendió a los murciélagos huérfanos o heridos y ayudó a los murciélagos que se perdieron durante la migración. Personas de toda Ucrania y Europa del Este comenzaron a enviarles murciélagos enfermos o heridos.

Durante el intenso bombardeo al comienzo de la guerra, el personal del centro se escondió en sótanos y otros refugios subterráneos, al igual que la mayoría de los ciudadanos ucranianos. Pero la gente seguía viendo murciélagos hibernando. “Recibimos muchas llamadas incluso de soldados que encontraron murciélagos en búnkeres”, dijo Vlaschenko.

Inicialmente, el personal perdió el acceso a los más de 1000 animales que hibernaban en Feldman Ecopark, aunque pudieron colocar murciélagos que requerían más atención en casas particulares. Sin embargo, en marzo, durante el bombardeo de Kharkiv, el personal se aventuró a regresar al colisionador de murciélagos para liberar a los murciélagos que se despertaban de la hibernación. “No podemos proporcionar detalles sobre nuestro viaje”, publicó el centro en su página de Facebook, pero estaba “cerca de la primera línea”. La mayoría de los animales estaban en buenas condiciones y pudieron liberar unos 1.000 murciélagos en la naturaleza.

El colisionador de murciélagos es un túnel circular de 65 pies, que permite que los murciélagos vuelen libremente. La instalación alberga de 1000 a 3000 murciélagos durante su hibernación cada invierno. Visual: Centro de Rehabilitación de Murciélagos de Ucrania

tuHasta este año, los cadáveres congelados de aquellos murciélagos demasiado enfermos o heridos sin posibilidad de recuperación se utilizaron para la investigación científica en áreas como el dimorfismo sexual (las diferencias anatómicas entre machos y hembras), formas del cráneo, contaminación y parásitos. “Realmente tenían un grupo de personas que sabían cómo ayudar a los murciélagos, incluidos los enfermos o heridos”, dijo Ewa Komar, científica de murciélagos del Instituto de Investigación de Mamíferos de la Academia Polaca de Ciencias en Białowieża, Polonia, quien no pudo encontrar veterinarios locales especializados. en bates y recurrió al equipo ucraniano en busca de orientación. “Desarrollaron métodos de rehabilitación animal muy efectivos y los compartieron a través de una serie de publicaciones científicas y conferencias en conferencias internacionales”.

Ryszard Laskowski, ecotoxicólogo de la Universidad Jagellónica de Cracovia, Polonia, dijo que Vlaschenko se le acercó hace unos años para ofrecerle compartir su colección de murciélagos congelados. “Tenemos un excelente doctorado. estudiante de su grupo”, dijo. “Ella estudia la contaminación de los murciélagos y comprueba si los tejidos externos pueden usarse para predecir la contaminación interna con plomo, cobre, zinc y cadmio”.

Durante la guerra, el centro ha recibido llamadas sobre murciélagos atrapados en edificios y búnkeres bombardeados. Los que rescatan son llevados a casa y atendidos por miembros del personal como Anton Vlaschenko, en la foto. Visual: Centro de Rehabilitación de Murciélagos de Ucrania

La estudiante, Olha Timofieieva, publicó un estudiar en 2021 que mostró la utilidad de los murciélagos como una “especie bioindicadora”, en la que el nivel de contaminación en sus sistemas puede reflejar las condiciones ambientales. También descubrió que el pelaje y la membrana del ala de una especie de murciélago podrían usarse para controlar la acumulación de plomo dentro del animal, lo que permitiría métodos no invasivos para medir la contaminación de sus órganos internos.

“Admiro a estas personas”, dijo Laskowski. “Después de todo, arriesgan sus vidas para salvar murciélagos y colecciones científicas”.

Casi toda la investigación y la colaboración internacional se detuvieron abruptamente el 24 de febrero, cuando Rusia invadió Ucrania. Una fundación privada ucraniana que patrocinó el proyecto ya no pudo brindar apoyo, por lo que el centro dependió de la financiación del extranjero. “Recibimos varias subvenciones de 1000 a 5000 euros cada una de organizaciones como International Animal Rescue o International Fund for Animal Welfare”, dijo Vlaschenko.

El apoyo crucial también provino de la vecina Polonia. “Recibimos muchas llamadas de centros de rehabilitación en Polonia: podemos ayudarlo, podemos llevar sus bates al extranjero”, según Vlaschenko. Laskowski dijo que “les proporcionamos equipos de laboratorio como viales y tijeras para disección. Además, los apoyamos financieramente un poco”.

“El invierno pasado, la Academia de Ciencias de Polonia, incluido nuestro instituto, preparó algunas ofertas de trabajo y alojamiento para investigadores ucranianos”, agregó Komar. “Enviamos una propuesta a la gente de Kharkiv. Se negaron.

“Decidimos que estamos aquí, en Ucrania, y vamos a continuar con nuestro proyecto”, explicó Vlaschenko.

En abril, Kharkiv permaneció parcialmente rodeada por tropas rusas. En junio y julio, los rusos destruyeron algunos de sus edificios públicos, así como una estación de autobuses cerca de la oficina del centro, matando a 20 personas, aunque ninguna del equipo de murciélagos. En agosto, cuando los misiles alcanzaron dos dormitorios de Kharkiv, otras 25 personas murieron y varias decenas resultaron heridas.

Aunque el éxito de la contraofensiva reciente ha aliviado parte de la presión, a los civiles, incluido el equipo del centro, todavía no se les permite regresar al área del Ecoparque Feldman.

“Nuestro mensaje para la gente en el extranjero es: estamos aquí y vamos a resistir”, dijo Vlaschenko. “Queremos continuar con nuestras actividades científicas y de conservación”.


Wojciech Mikołuszko es un autor de libros y periodista científico polaco. De 2010 a 2011, fue becario del Programa Knight de Periodismo Científico del MIT.

Este artículo fue publicado originalmente en Undark. Leer el artículo original.