Al igual que las aves modernas, el tiranosaurio rex y el alosaurio eran animales de sangre caliente.

Las aves son de sangre caliente, mientras que las lagartijas son de sangre fría. Ambos grupos están relacionados con los dinosaurios. Por esta razón, los paleontólogos se han preguntado durante mucho tiempo si estos negadores tienen metabolismos lentos (de sangre fría) como sus primos lagartos o metabolismos altos como sus parientes aviares. Los científicos ahora saben la respuesta: ambos.

El metabolismo de un animal se refiere a la cantidad de energía que su cuerpo usa para funcionar normalmente. Un animal con un metabolismo alto suele ser más activo, pero debe compensar consumiendo suficiente comida y respirando suficiente oxígeno para mantener su motor metabólico en marcha. Como beneficio adicional, este alto metabolismo genera calormanteniendo así a estos animales calientes.

La estrategia metabólica opuesta requiere menos energía. Por lo tanto, estos animales necesitan menos oxígeno y alimentos para evolucionar. Sin embargo, este metabolismo no genera suficiente calor para mantenerlos calientes. Deben por lo tanto regular su temperatura corporal tomando el sol o escondiéndose a la sombra.

¿Qué pasa con los dinosaurios?

Hoy en día, solo las aves y los mamíferos son de sangre caliente, mientras que otros son de sangre fría, pero ¿y hace millones de años? Como parte de un estudio, un equipo dirigido por Jasmina Wiemann de CalTech se interesó en cincuenta y cinco especiesincluidos muchos dinosaurios, con el objetivo de rastrear la evolución de los metabolismos a lo largo del tiempo.

Estudios previos ya han abordado esta cuestión. Sin embargo, este trabajo tenía dos grandes inconvenientes. En primer lugar, los investigadores tendían a inferir el metabolismo de forma indirecta analizando el grosor de la cáscara del huevo, la estructura dental o los isótopos (variaciones de un elemento con un número diferente de neutrones) que quedaban después de la fosilización. Estos factores se utilizan a menudo para determinar la tasa de crecimiento o la temperatura corporal, que son indicadores de la tasa metabólica. Sin embargo, estas medidas permanecer indirecto. Por otro lado, los métodos utilizados para llevar a cabo esta investigación son a menudo invasivocon investigadores obligados a dañar los fósiles para obtener sus datos.

Para este nuevo estudio publicado en Nature, los investigadores utilizaron un microscopio de dispersión de luz para determinar la composición química de los huesos. Es un método no invasivo. Más específicamente, buscaron productos de desecho del propio metabolismo (como las grasas descompuestas) que podrían referirse a la utilización de oxígeno en el cuerpo de un animal (una medida directa de la tasa metabólica).

dinosaurios de sangre caliente
Vista microscópica de tejido blando extraído de los huesos de un Allosaurus. Créditos: J. Wiemann

Metabolismos diversos y en evolución.

En el Triásico hay entre 251,9 millones y 201,3 millones de años, los dinosaurios se dividieron en dos grandes grupos teniendo por un lado a los saurisquios (dinosaurios con caderas de lagarto) y al otro los ornitisquios (dinosaurios con caderas de pájaro). Los resultados de este trabajo sugieren que los miembros del primer grupo, que incluye notablemente al T-Rex y muchos otros terópodos, eran criaturas de sangre caliente. Las aves de esta línea han mantenido un metabolismo similar.

Los ornitisquios, que incluyen ceratópsidos (como Triceratops) o hadrosáuridos (dinosaurios con pico de pato), por otro lado, perdieron su rápido metabolismo con el tiempo y se convirtieron en animales de sangre fría. En última instancia, por lo tanto, los dinosaurios tenían varios metabolismos siguiendo un patrón evolutivo.

Aparte de los dinosaurios, el estudio también revela que los metabolismos de sangre caliente surgieron en otros dos linajes evolutivos distintos: en los mamíferos y en un grupo de reptiles marinos extintos conocidos como plesiosaurios. Estas líneas no solo lograron metabolismos más altos independientemente unas de otras, sino que todas lo hicieron casi al mismo tiempo durante el Período triásico.