¿Algunas cucarachas producen leche para alimentar a sus crías? » ABC de la ciencia

A diferencia de otras cucarachas, que ponen sus huevos fuera de su cuerpo en cajas de huevos, el embrión de la cucaracha escarabajo del Pacífico está dentro del cuerpo de la hembra adulta. Las cucarachas escarabajo del Pacífico ponen huevos sin yema. En cambio, secretan una forma de leche cristalina a través de un tejido parecido a una pseudo placenta.

El libro de reglas de biología dice que los mamíferos son la única clase de animales que producen leche para alimentar a sus crías. Sin embargo, hay excepciones a cada regla en el mundo natural. Una especie particular de cucaracha llamada cucaracha escarabajo del Pacífico produce leche para alimentar a sus bebés. Dicho esto, su modus operandi es diferente al de otros invertebrados a la hora de nutrir sus embriones.

Diploptera punctata adulto

Cucaracha escarabajo del Pacífico en tránsito entre oviparidad y viviparidad (Crédito de la foto: Peterwchen/wikimedia Commons)

Reproducción en el reino animal

Los animales se reproducen de muchas formas, desde la simple fisión binaria en bacterias hasta la reproducción sexual en organismos superiores. En los animales que se reproducen sexualmente, hay dos tipos: animales que ponen huevos u ovíparos (es decir, peces, pájaros, serpientes) y animales que nacen vivos o vivíparos (es decir, humanos, caballos y perros).

¡Los organismos atrapados en la transición evolutiva entre los dos siempre logran sorprendernos!

tiburón, gallina, animal

Ovovivipary, escalando la escalera evolutiva y Ovipary, Poniendo huevos para reproducirse y Vivipary, hacia nuevos comienzos (Crédito de la foto: Chokniti-Studio y Eric Isselee/Shutterstock)

La cucaracha escarabajo del Pacífico o Diploptera punctata, que se encuentra en Hawái, es única y diferente de cualquier otra cucaracha, ya que no solo dan a luz a sus crías, sino que también las alimentan durante la gestación.

¿Pueden las cucarachas dar a luz a sus crías?

Una cucaracha escarabajo del Pacífico retiene el embrión dentro de su cuerpo en el saco de cría, los nutre y luego expulsa a los jóvenes. A diferencia de otras cucarachas, que ponen sus huevos fuera de su cuerpo en cajas de huevos, el embrión de la cucaracha escarabajo del Pacífico se encuentra dentro del cuerpo de la hembra adulta.

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Caja de huevos u ooteca (Crédito de la foto: Protasov AN/Shutterstock)

En la mayoría de los organismos ovíparos, el embrión recibe nutrición de la yema contenida en su huevo. Los animales vivíparos, por otro lado, transmiten nutrientes de los padres a la descendencia a través de la placenta.

Teniendo en cuenta que la cucaracha escarabajo del Pacífico es vivípara, la pregunta es… ¿cómo alimentan a sus embriones sin placenta?

Los animales sin placenta tienen patrones variados de alimentación durante la gestación. Los mosquitos de las agallas obtienen nutrientes de la hemolinfa materna. Las moscas tsetsé se alimentan de los líquidos secretados por los conductos reproductores femeninos.

Las cucarachas escarabajo del Pacífico ponen huevos sin yema. En cambio, secretan una forma de leche cristalina a través de un tejido parecido a una pseudo placenta.

Cómo las cucarachas escarabajo del Pacífico alimentan a sus crías

Los embriones de la cucaracha escarabajo del Pacífico crecen dentro de un saco de cría, un órgano único que funciona como útero y pseudoplacenta.

La madre cucaracha alimenta a sus crías con una secreción de leche cristalina compuesta de carbohidratos, proteínas, lípidos y otros nutrientes que son necesarios para las crías de cucaracha.

La leche cristalina, llamada Lili-Mips, es fuente de proteína. La leche de la cucaracha escarabajo del Pacífico (232 kcal por 100 g o 37 %) tiene 3 veces más calorías que la leche humana. Este alto contenido de proteínas es la razón por la que las cucarachas escarabajo del Pacífico están preñadas por menos tiempo; tienen un período de gestación de 15 días, en comparación con un período de gestación de 60 días en otras especies de cucarachas.

Valor calórico de la proteína de leche de cucaracha

(Crédito de la foto: EXCLI Journal) Valor calórico de la proteína de leche de cucaracha

La proteína de la leche en forma cristalina es exclusiva de la cucaracha escarabajo del Pacífico. La proteína de leche cristalina es más estable durante períodos más largos que una proteína soluble.

 Leche cristalina a los embriones

Alimentos cristalinos para las crías (Crédito de la foto: Banerjee et al. (2016). IUCrJ, 3, 282-293/IUCrJ Journal)

¿Qué tiene de especial la cucaracha escarabajo del Pacífico?

Las excepciones a nuestras reglas para la naturaleza son a menudo las más fascinantes de estudiar. La imaginación popular retrata la evolución como una línea recta que va de una adaptación a la siguiente, pero ese modo de pensar tiene muchos defectos y no puede explicar la estrategia reproductiva de la cucaracha escarabajo del Pacífico.

A menudo, dos animales muy distantes desarrollan rasgos similares de forma independiente, evolutivamente hablando, el uno del otro. Esto se llama evolución convergente.

Los murciélagos pueden volar, al igual que las aves, pero ambos desarrollaron su capacidad de volar de maneras muy diferentes. De manera similar, la cucaracha escarabajo del Pacífico evolucionó sus rasgos reproductivos independientemente de los mamíferos que los desarrollaron. Algunos reptiles, como la serpiente marina, también dan a luz crías vivas (aunque no producen leche para sus crías), mientras que algunos mamíferos ponen huevos, como el ornitorrinco.

¿Por qué la cucaracha evolucionó a esta forma de reproducción? Esa parte sigue siendo un misterio, aunque es posible que podamos descubrir la razón estudiando el ADN de la cucaracha en busca de pistas evolutivas.

Una palabra final

Para que las especies sobrevivan y se reproduzcan, deben adaptarse a su entorno adquiriendo nuevas características. La cucaracha escarabajo del Pacífico y su estrategia evolutiva de nutrición que desafía las reglas es solo otra forma para que ella y sus crías sobrevivan en la naturaleza.

Es muy sorprendente en la cucaracha escarabajo del Pacífico, un invertebrado encerrado en la viviparidad matrotrófica: el insecto da a luz a los pequeños y proporciona nutrición a esos jóvenes.

La cucaracha escarabajo del Pacífico es anómala entre su clase de Insecta por su adaptación a la vivacidad matrotrófica, ¡y probablemente podría enseñarles a algunos humanos una o dos cosas sobre el cuidado materno adecuado!

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