Algunas ranas tienen la capacidad de volverse transparentes. Así es como lo hacen

Ranas de cristal en la familia centrolénidos obtienen su nombre de su piel translúcida y músculos que los mezclan con los bosques de América Central y del Sur. Si les das la vuelta y miras su parte inferior, puedes incluso llegar a ver sus corazones, hígados e intestinos. Ahora, un estudio ha encontrado el mecanismo detrás de esta extraña habilidad.

Crédito de la imagen: Wikipedia Commons.

Mientras duerme, las ranas de cristal de Fleischmanni (Hyalinobatrachium fleishmanni) extraen el 89% de sus glóbulos rojos de colores brillantes en sacos de cristal en su hígado, que luego reflejan la luz entrante y hacen que las ranas parezcan invisibles. Con las células sanguíneas fuera de la vista, las ranas se vuelven más transparentes y evitan a sus depredadores mucho más fácilmente.

“Cuando las ranas de cristal descansan, sus músculos y su piel se vuelven transparentes, y sus huesos, ojos y órganos internos son todo lo que se ve”, dijo Carlos Taboada, coautor del estudio, en un comunicado. “Estas ranas duermen en el fondo de hojas grandes y, cuando son transparentes, pueden combinar perfectamente con los colores de la vegetación”.

Ranas y una habilidad secreta

Las ranas de cristal de Fleischmanni son una de las más de 100 especies de las llamadas ‘ranas de cristal’ debido a su piel y órganos translúcidos. En 1980un estudio encontró que sus vientres carecen de pigmento, por lo que sus órganos internos son visibles. Luego, en 2020otro estudio encontró que esta translucidez es en realidad una técnica que usan para camuflarse de sus depredadores.

Ahora, gracias a este nuevo estudio, sabemos que estas pequeñas ranas (que miden entre 20 y 30 milímetros de largo) entran en modo sigiloso cuando están dormidas. Y también sabemos cómo lo logran. Cuando presionan el botón de repetición durante el día, envían la mayoría de sus células sanguíneas a sacos en el hígado, lo que las vuelve casi transparentes.

“Cada vez que quieren ser transparentes, que suele ser cuando están en reposo y son vulnerables a la depredación, filtran casi todos los glóbulos rojos de su sangre y los ocultan”, dijo Sönke Johnsen, coautor del estudio, en una declaración. “Cada vez que las ranas necesitan volver a estar activas, devuelven las células al torrente sanguíneo”.

Los glóbulos rojos reflejan la luz verde, por lo que eliminarlos de la circulación permite que la piel de las ranas transmita más luz. Los investigadores encontraron que, en promedio, estas ranas se vuelven entre un 34% y un 61% más transparentes durante el sueño. Si bien es común en criaturas marinas como las medusas, la transparencia en los vertebrados es extremadamente rara, lo que hace que el hallazgo sea aún más relevante.

Para su estudio, los investigadores trabajaron con un laboratorio de la Universidad de Duke que se especializa en microscopios fotoacústicos. El laboratorio ayudó al equipo a realizar espectroscopía óptica y microscopía fotoacústica en 13 de estas ranas. La espectroscopia óptica puede detectar luz en todo el espectro electromagnético, extendiéndose más allá del rango de la luz visible.

Los resultados plantean preguntas sobre cómo las ranas pueden almacenar casi todos sus glóbulos rojos en el hígado sin dañar sus tejidos periféricos. Un posible próximo paso podría ser estudiar este mecanismo y eventualmente aplicarlo al tejido vascular en humanos, concluyen los investigadores.

“Podemos aprender más sobre la fisiología y el comportamiento de la rana de cristal, o podemos usar estos modelos para optimizar las herramientas de imágenes para la ingeniería biomédica”, dijo Jesse Delia, coautor del estudio, en un comunicado. “Esto comenzó porque pensamos que esta rana estaba haciendo algo raro con su sangre y dio lugar a colaboraciones productivas”.

El estudio fue publicado en el Revista Ciencia.