Algunos elefantes comen demasiado plástico

En la India, los elefantes consideran los vertederos de las aldeas como auténticos buffets al aire libre. En el proceso, los investigadores descubrieron que, sin darse cuenta, estaban consumiendo una gran cantidad de envoltorios de plástico y otros utensilios. Estos contaminantes luego se liberan en el bosque a través de los excrementos, lo que amenaza potencialmente el ecosistema local.

Los impactos ecológicos de la contaminación plástica en el medio ambiente marino han sido ampliamente documentados, pero su propagación y los impactos en la vida silvestre terrestre aún no se conocen bien. En un estudio publicado en el Journal for Nature Conservation, investigadores de la Universidad Jawaharlal Nehru analizaron la dieta del elefante asiático (Elephas maximus indicus), uno de los herbívoros más grandes del planeta, alrededor de hábitats forestales en el estado indio de Uttarakhand.

En la India, algunos elefantes están acostumbrados a colarse en los vertederos cerca de los asentamientos humanos en el borde de sus hábitats forestales para alimentarse de basura. Sin embargo, su amor por la comida rápida podría costarles muy caro. Si los elefantes son importantes dispersores de semillaspermitiendo así el mantenimiento del buen funcionamiento de los ecosistemas locales, el mismo proceso podría en última instancia contaminantes del transporte de origen humano en áreas silvestres.

Un tercio de los excrementos contenían desechos antropogénicos

Como parte de este trabajo, los investigadores cuantificaron las partículas de plástico y otros desechos antropogénicos de muestras de heces recolectadas del borde y dentro de las áreas forestales. Estos análisis tienen ingestión de plástico confirmada por esta especie de mamífero grande en peligro de extinción.

Aproximadamente un tercio (32 %) de las muestras de estiércol de elefante sí mostraron la presencia de desechos antropogénicos. Plástico (partículas que varían en tamaño de 1 a 355 mm) representaron el 85% de estos residuos. Los investigadores también aislaron el doble de partículas de plástico en muestras tomadas del interior del bosque en comparación con el borde. La mayor parte de este plástico provino de envases y cubiertos de alimentos, seguidos de bolsas y empaques. Los investigadores también encontraron vidrio, caucho, tela y otra basura.

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Créditos: nuzree/Pixabay

Riesgos potenciales

Estos resultados son preocupantes por varias razones. En primer lugar, los elefantes asiáticos pueden caminar de diez a veinte kilómetros por día, lo que promueve la amplia dispersión de estos residuos a través del bosque. La situación aquí es preocupante, ya que el pueblo está a pocos kilómetros de un parque nacional.

Este plástico también podría tener efectos negativos en la salud de los elefantes. A medida que los desechos pasan a través de su sistema digestivo, estos animales de hecho podrían ingerir productos químicos como poliestireno, polietileno, bisfenol A y ftalatos. Todavía no está claro qué daño podrían causar estas sustancias, pero los autores de este estudio temen que puedan contribuir a la disminución del número de elefantes y las tasas de supervivencia.

También sabemos que ingerir plástico también puede causar daños mecánicos, obstruyendo el sistema digestivo. En los últimos años, muchos mamíferos marinos se han quedado varados en las playas después de morir en el mar porque no podían alimentarse adecuadamente. Por lo tanto, es posible que estos problemas también afecten a los elefantes.

Finalmente, otros animales pueden volver a consumir este plástico una vez que es transportado y luego liberado en el bosque a través de los excrementos.

Por todas estas razones, los investigadores hacen un llamado a los gobiernos indios para que tomen medidas urgentes para gestionar sus desechos sólidos. También piden a las personas que separen sus desechos de alimentos de los contenedores tanto como sea posible para evitar que el plástico se consuma inadvertidamente en el proceso.