Alrededor del 10% de Europa es propensa a las inundaciones. Los sismómetros podrían ayudarnos a prepararnos mejor

Inundaciones en Alemania. Créditos de la imagen: Martin Siefert.

Normalmente, los sismómetros se utilizan para recoger información de los terremotos. Pero cada vez más, los investigadores buscan usarlos para diferentes propósitos adicionales. Para las inundaciones, esto podría cambiar las reglas del juego.

Las inundaciones son un problema tan antiguo como la sociedad humana. Dondequiera que haya ríos y valles y las condiciones sean las adecuadas, habrá inundaciones. Pero eso no significa que estemos bien preparados para ello. De hecho, todo lo contrario: cada vez construimos más en zonas inundables y nuestra mala gestión de los recursos hídricos suele estar ligada a ello. tipo de problema. Para empeorar las cosas, el cambio climático está aumentando la probabilidad de que se produzcan fenómenos meteorológicos extremos, y los fenómenos meteorológicos extremos río arriba a menudo se relacionan con inundaciones río abajo.

Esto se hizo evidente en 2021 en muchas partes de Europa central y occidental. Partes de Alemania, por ejemplo, fueron testigos de inundaciones prácticamente sin precedentes. Las comunidades del valle de Ahr en Alemania, por ejemplo, quedaron devastadas por una inundación que mató a casi 200 personas y destruyó o dañó cientos de viviendas. Las inundaciones fueron tan fuertes que incluso destruyeron tres estaciones utilizadas para medir los niveles de agua a lo largo del río Ahr, inutilizándolas y dejando a la comunidad con los ojos vendados sobre lo que se avecinaba.

Pero una estación sísmica cercana, que capta las vibraciones de los terremotos, aún detectó la inundación.

Las estaciones sísmicas básicamente detectan vibraciones y movimientos del suelo. No necesariamente tiene que ser un terremoto: las estaciones sísmicas también pueden detectar bombas grandes, por ejemplo, por lo que incluso se usan como una forma de monitorear cualquier actividad potencial de prueba de bombas nucleares. También pueden detectar cosas como deslizamientos de tierra o sumideros. Entonces Michael Dietze, investigador postdoctoral de la Universidad de Göttingen, tuvo una idea: ¿y si también pudieran captar las vibraciones de las inundaciones?

Cuando una inundación viene río abajo, puede destruir la mayoría de las cosas a su paso, pero no es necesario que un sismómetro esté cerca para captar las vibraciones. Puede detectar grandes terremotos a cientos o miles de kilómetros de distancia y, en el caso del valle de Ahr, un sismómetro estaba a 1,5 km de distancia. Al observar los datos del sismómetro, Dietze y sus colegas pudieron medir la “huella sísmica” de la inundación y, a partir de ella, obtener información sobre su magnitud, velocidad y trayectoria en tiempo real, información que habría sido muy valiosa. durante las inundaciones de 2021.

“Si el flujo de datos de esa estación hubiera estado disponible y analizado como muestra ahora nuestra investigación, habría estado disponible información esencial en tiempo real sobre la magnitud y la velocidad de la inundación”, dice Dietze.

Dado que esta información se puede obtener casi en tiempo real, este tipo de sistema podría usarse para mejorar la evaluación y gestión del riesgo de inundaciones no solo en Europa, sino en cualquier región que sea propensa a inundaciones y tenga sismómetros, y dada la gran red de estaciones sísmicas en todo el mundo, muchas regiones podrían beneficiarse de ello.

Un mapa (probablemente incompleto) de estaciones sísmicas de todo el mundo.

Por supuesto, tener acceso a más estaciones sísmicas (especialmente en las proximidades de áreas propensas a inundaciones) podría proporcionar información aún más detallada sobre esto, y podría hacerlo a una pequeña fracción del costo incurrido por el desastre de 2021, que fue en las decenas de miles de millones de euros.

“¿Qué nivel de agua se espera? ¿Qué partes de los asentamientos es probable que se inunden? ¿Cuántos escombros transporta la inundación? ¿Qué tan rápido fluye el agua? ¿Dónde está el frente de inundación en un momento dado? La precisión y resolución de las respuestas a estas preguntas aumentaría significativamente con el número de estaciones sísmicas disponibles en una cuenca”, concluyen los investigadores en el estudio.