Amonitas de tamaño humano nadaron hace 80 millones de años

Según un nuevo estudio publicado en PLOS One, hace unos 80 millones de años, amonitas de tamaño humano enrolladas en sus conchas evolucionaban a ambos lados del Atlántico. En cuanto a cómo estos animales pudieron cubrir tanta distancia, los investigadores todavía se preguntan, pero tienen algunas pistas.

Las amonitas son moluscos cefalópodos que evolucionaron desde el Devónico, antes de desaparecer poco después de la crisis del Cretácico-Paleógeno. Obviamente hay muchas especies, pero sabemos que la más grande fue Parapuzosia seppenradensis, representado por un fósil de 1,74 m de diámetro descubierto en 1895 cerca de Seppenrade, Alemania.

Aunque este famoso fósil que ahora se exhibe en el Museo de Historia Natural de Münster fue descubierto hace más de un siglo, desde entonces se han aislado pocos restos de amonites de tamaño similar hasta hace poco. Además, los paleontólogos todavía se preguntan cuándo y cómo esta especie pudo evolucionar para alcanzar un tamaño tan impresionante.

Para obtener más información, los investigadores del Museo de Historia Natural de Eichstätt examinaron recientemente 154 fósiles de amonites, incluidos más de cien nuevos fósiles descubiertos en dos sitios.

Gigantes en México …

El primer sitio está ubicado aproximadamente a cuarenta kilómetros al norte de Piedras Negras, México. En el lecho de un río seco, los investigadores han aislado no menos de 66 especímenes, incluido el gigante P. seppenradensis. Los fósiles, que tenían entre 83,6 millones y 72,1 millones de años, tenían entre 0,1 y 1,48 m de ancho y representaban varias etapas en el ciclo de crecimiento de las amonitas. Estas diferentes etapas de crecimiento fueron difíciles de estudiar en el pasado debido a la falta de fósiles.

Gracias a estos nuevos ejemplares, los investigadores pudieron observar que P. seppenradensis siguió un ciclo de crecimiento separado de cinco etapas durante el cual su caparazón creció constantemente.

… pero también en Inglaterra

Resultó que las amonitas de tamaños comparables también habían evolucionado en el Reino Unido. El equipo también descubrió docenas de nuevos especímenes gigantes cerca de un acantilado de tiza blanca que se encuentra en Sussex y el este de Kent. Todos datan del mismo período.

Es decir, estos gigantes aparentemente desovaron aproximadamente al mismo tiempo en ambos lados del Atlántico.“, Señala Christina Ifrim, autora principal del estudio. ” Tenía que haber un vínculo entre las poblaciones de ambos lados, porque muestran la misma evolución, el mismo momento“.

Con base en estos análisis, los investigadores también encontraron que la especie habría evolucionó a partir de una especie relacionada más pequeña, Parapuzosia leptophylla, que tenía solo un metro de ancho. Las muestras de este padre, también encontradas en ambos lados del Atlántico, datan de finales de la Edad de Santonian (hace 86,3 millones a 83,6 millones de años).

Finalmente, tanto en Inglaterra como en México, el equipo encontró una concentración inusualmente alta de especímenes de tamaño adulto. Luego plantean la hipótesis de que estas amonitas gigantes terminaron sus ciclos reproductivos allí y morirían poco después, al igual que ciertas especies modernas de calamares y sepias.

amonitas
Un fósil de amonites descubierto en México. Crédito: Christina Ifrim

Dos grandes preguntas sin resolver

Este nuevo estudio aún deja otras dos preguntas sin respuesta: ¿por qué estas amonitas se hicieron tan grandes en primer lugar y cómo aparecieron a ambos lados del Atlántico?

Para la primera pregunta, los investigadores creen que las amonitas pueden haberse enfrentado a una presión evolutiva. En ese momento, estos animales tuvieron que lidiar con depredadores líderes como los mosasaurios. Sin embargo, esto es solo una especulación.

En cuanto a la segunda pregunta, los investigadores tienen menos idea, sabiendo que las amonitas probablemente eran nadadores bastante lentos. Sin embargo, Christina Ifrim sugiere que es posible que estos especímenes gigantes fueran capaces de cubrir grandes distancias de manera más eficiente. Tampoco se excluye que estos animales cruzaron el océano durante sus etapas juveniles de crecimiento, llevados por las corrientes oceánicas.


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