Antes de nacer, las aves tienen una pelvis sorprendentemente parecida a la de un dinosaurio

Sabemos que las aves descienden directamente de los dinosaurios terópodos. Sin embargo, han recorrido un largo camino desde el Cretácico. Atrás quedó la boca llena de dientes, reemplazada por un simple pico. Sus esqueletos también se han adaptado al vuelo, al igual que sus extremidades anteriores. Finalmente, la forma de su pelvis también es muy diferente a la de sus antepasados ​​directos. En el huevo, sin embargo, es otra cosa.

Las aves modernas tienen cuerpos sustancialmente alterados de la condición reptiliana ancestral. La cuenca aviar en particular desarrolló cambios importantes durante la transición de los primeros arcosaurios a las aves actuales. Estas transformaciones progresivas están bien documentados en el registro fósil.

Sin embargo, parecería que durante un breve período en su desarrollo temprano, las aves todavía desarrollaron una pelvis sorprendentemente comparable a la de los dinosaurios terópodos.

Investigadores estadounidenses hicieron este descubrimiento al analizar cómo los ancestros comunes de reptiles, aves y dinosaurios desarrollaron sus características anatómicas a lo largo del tiempo.

Un caso fascinante de “adición terminal”

Para este trabajo, publicado en Nature, utilizaron anticuerpos fluorescentes para mostrar el desarrollo esquelético en los embriones de varias especies de aves, incluidos pollos y periquitos domésticos, así como caimanes.

Usando tomografías computarizadas para construir modelos 3D de huesos, músculos, nervios y tejidos conectivos en crecimiento, los investigadores mapearon los cambios en la morfología desde el desarrollo temprano hasta la eclosión. Descubrieron que las adaptaciones del sistema muscular y esquelético pélvico aparecieron mucho más tarde en el desarrollo de lo esperado, emergiendo de características que parecían muy cómodas en el cuerpo de un dinosaurio.

pájaros stan t rex
El esqueleto de Stan, uno de los T-Rex más grandes descubiertos. Créditos: Departamento de Cultura y Turismo, Abu Dhabi

Luego, los biólogos evolutivos se refieren a esto como una “adición terminal”, una característica que comienza notablemente conservada, asemejándose a una estructura asociada con sus antepasados, antes de cambiar a otra forma durante el desarrollo de un individuo.

Fue inesperado descubrir que estas primeras etapas del desarrollo de las aves se parecían tanto a las caderas de un dinosaurio primitivo.“, explica Christopher Griffin, de la Universidad de Yale. ” Durante sólo dos días, el embrión en desarrollo cambia de una manera que refleja cómo ha cambiado durante la evoluciónpasando de la apariencia de un dinosaurio primitivo a la apariencia de un pájaro moderno“. En otras palabras, es un poco como si todas las transformaciones que tuvieron lugar en la pelvis durante varios millones de años tuvieran lugar en el embrión en unas pocas horas.

Encontrar un ejemplo de adición terminal representativo de toda una clase de organismos es un verdadero descubrimiento. Los investigadores creen que podrían aislarse otros casos similares en otros grandes grupos de organismos.