Aquí está el clon más grande del planeta.

Los biólogos han identificado el clon más grande del mundo. Es una vasta red de praderas de pastos marinos que se extiende a lo largo de aproximadamente 200 kilómetros cuadrados. Todo comenzó con una sola planta que se ha estado clonando continuamente durante casi 4500 años. Encontrarás esta increíble organización en Australia.

Una organización extraordinaria

Shark Bay es un cuerpo de agua poco profundo protegido en Australia Occidental que ha sido catalogado como Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO desde 1991. En un estudio, los investigadores analizaron la diversidad genética de los lechos de pastos marinos que recubren el fondo marino (de la especie Posidonia australis). Entonces descubrieron que casi todos los pastizales de la región estaban Idéntico genéticamente. En otras palabras, todos son clones.

A diferencia de otros pastos marinos de la región que se reproducen sexualmente, los clones de esta planta se desarrollan a través de un proceso conocido como extensión horizontal del rizoma. En detalle, un espécimen crea un retoño genéticamente idéntico gracias a un tallo subterráneo (u rizoma) que luego desarrolla sus propias raíces y tallo.

Es sólo una planta que podría crecer continuamente durante unos 4.500 años“, detalla Elizabeth Sinclair, bióloga evolutiva de la Universidad de Western Australia. ” Si se deja intacto, este gigantesco clon podría continuar crecer indefinidamentehaciéndolo virtualmente inmortal. Basándose en su tamaño y edad, los investigadores sospechan que el clon está creciendo a un ritmo de aproximadamente quince a treinta y cinco centímetros por año.

La organización se extiende como un todo sobre unos 180 kilómetros en todas partes, aunque fragmentado en algunos lugares, ” convirtiéndolo en el ejemplo más grande conocido de un clon en cualquier entorno de la Tierra“, señalan los investigadores en su estudio. El poseedor del récord anterior era una hierba marina. Posidonia oceánica encuentra en el Mediterráneo occidental. Se extiende por unos quince kilómetros.

clon de pastos marinos
Una foto satelital de Shark Bay en Australia Occidental tomada en noviembre de 2004 por el satélite Terra de la NASA. Créditos: NASA

¿Cómo explicar tanta longevidad?

Otra parte del éxito de este herbario podría atribuirse a un truco genético inusual en las plantas que les permite hacer una copia extra de su genoma. Con el doble de ADN disponible, es posible resistir mejor los cambios ambientales extremos.

La mayoría de los organismos en la Tierra son diploides. En otras palabras, su ADN contiene un solo par de cromosomas. Algunos organismos, por otro lado, tienen ADN formado por cromosomas únicos no apareados. Estos organismos, que pueden tener dos o más pares de cromosomas, se denominan poliploides. En casos raros, las plantas diploides pueden evolucionar a poliploides.

Los poliploides pueden surgir cuando dos individuos de distintas poblaciones de la misma especie se reproducen y la descendencia obtiene ambos conjuntos completos de ADN. Esto se llama autopoliploidía. El proceso es completamente aleatorio y la descendencia se convierte en una especie completamente nueva, siendo incapaz de reproducirse con otros individuos de la especie de sus progenitores. Los biólogos sospechan que eso es lo que sucedió aquí. También determinaron que la hierba marina probablemente surgió de un ancestro diploide que probablemente desapareció desde entonces.

Más resiliencia

Convertirse en poliploide puede ser la última oportunidad para las plantas en peligro de extinción debido a cambios ambientales extremos. ” La combinación de dos genomas diferentes duplicó la diversidad genética de la planta, lo que probablemente aumentó su capacidad para tolerar una gama más amplia de condiciones ambientales.“, enfatiza el investigador.

Y ha habido cambios. Hasta hace unos 8.500 años, Shark Bay estaba de hecho sobre el nivel del mar.Hace unos 12.000 años, el aumento del nivel del mar causado por el final del último período glacial sumergió el área y sus lechos de pastos marinos.

En ese momento, el ambiente era todavía muy inestable debido a sus aguas poco profundas. La profundidad promedio actual de Shark Bay es de alrededor de nueve metros, pero habría sido aún menos profunda hace unos 4.500 años cuando P.australis surgió. Sin embargo, los ambientes marinos poco profundos son más vulnerables a los cambios extremos de temperatura y salinidad. Sus ecosistemas también son más propensos a la interrupción y el daño de las tormentas tropicales.

En el estudio, los biólogos sugieren que convertirse en poliploide le habría dado a esta planta una ventaja sobre sus predecesores diploides que no pudieron sobrevivir en este nuevo entorno.