Aquí está la galaxia espiral conocida más antigua del universo.

Un equipo de astrónomos dice que han identificado la galaxia espiral conocida más antigua del universo, formada hace unos 12.400 millones de años. Este trabajo podría permitirnos aprender más sobre el origen y el destino de nuestra propia galaxia. Los detalles del estudio se publican en la revista Science.

Una espiral muy antigua

Hay tres tipos principales de galaxias en el universo: elípticas, irregulares y espirales. Las primeras son concentraciones esferoidales de miles de millones de estrellas que parecen enormes cúmulos globulares. Estos últimos son, como su nombre indica, objetos que no presentan ninguna estructura regular o discernible. Finalmente, las espirales presentan estructuras internas distintas, que incluyen un bulto estelar, un disco y brazos. Nuestra galaxia, la Vía Láctea, entra en esta categoría.

Aún no está claro cuándo se formaron las primeras galaxias espirales, pero un nuevo descubrimiento reduce las incertidumbres. El objeto, llamado BRI 1335-0417, de hecho se habría formado unos 1.400 millones de años después del Big Bang, lo que lo convierte en el ejemplo más antiguo conocido de este tipo de galaxias. La galaxia más antigua conocida en todas las categorías sigue siendo GN-z11, un objeto irregular formado alrededor 400 millones de años después del Big Bang.

El BRI 1335-0417 fue descubierto algo por accidente por Takafumi Tsukui de la Universidad de Graduados SOKENDAI en Japón después de encontrar una foto de él en los archivos del Gran Conjunto de Antenas Milimétricas / Submilimétricas del Atacama (ALMA). Para el ojo inexperto, la imagen puede aparecer borrosa. De hecho, ofrece muchos detalles para una galaxia tan lejana.

Estaba emocionado porque nunca había visto una evidencia tan clara de un disco giratorio, una estructura en espiral y una estructura de masa centralizada en una galaxia distante en ninguna literatura anterior.“, Explica el investigador. “La calidad de los datos de ALMA era tan buena y los detalles tan abundantes que al principio pensé que era una galaxia cercana.“.

Un gigante del universo primitivo

Esta galaxia espiral es sorprendentemente grande para su época, midiendo 15.000 años luz de diámetro, aproximadamente un tercio del tamaño de la Vía Láctea. También es muy denso, conteniendo aproximadamente el la misma cantidad de masa que nuestra galaxia. Para explicar esto, los autores sugieren que el objeto podría haberse formado a partir de una violenta colisión entre dos galaxias más pequeñas.

galaxia espiral
Créditos: ALMA (ESO / NAOJ / NRAO), T. Tsukui & S. Iguchi)

El destino final de BIS 1335-0417 también podría proporcionar pistas interesantes sobre el futuro de las galaxias espirales que representan aproximadamente el 72% de las galaxias observables en el universo. Algunos creen que las espirales son precursoras de las galaxias elípticas, pero cómo ocurre esta transformación sigue siendo un misterio.

Por supuesto, este trabajo también nos remite a nuestra propia galaxia. “Nuestro sistema solar está ubicado en uno de los brazos espirales de la Vía Láctea.“, Recuerda Satoru Iguchi, del Observatorio Astronómico Nacional de Japón y coautor del estudio. “Rastrear las raíces de la estructura en espiral nos proporcionará pistas sobre el entorno en el que nació el Sistema Solar.“.


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