Aquí está uno de los mamíferos más grandes que ha vivido en la Tierra.

Un equipo de paleontólogos anuncia el descubrimiento de una nueva especie de gigantesco rinoceronte sin cuernos. Sus restos fueron encontrados en el noroeste de China. El animal pesaba hasta cuatro elefantes africanos.

Los paleontólogos conocen la cuenca de Linxia en el noroeste de China por sus recursos fósiles. Ya en la década de 1980, las excavaciones revelaron los restos de animales del género Paraceratherium. Por otro lado, todos estos esqueletos eran solo fragmentarios.

La situación cambió en 2015 con el descubrimiento de cráneo completo y mandíbula de un individuo, y tres vértebras de otro individuo. Ambos evolucionaron al final del Oligoceno (hace 33,9 millones a 23 millones de años).

Un análisis anatómico finalmente reveló que estos restos pertenecían a una especie desconocida.

Un gigante antiguo

Ocho metros de largo, cinco metros de altura a la altura de los hombros y veinticuatro toneladas en la escala … Paraceratherium linxiaense, el espécimen recién descubierto, era más alto que cualquier otro rinoceronte gigante del género extinto Paraceratherium conocido. El análisis de sus restos sugiere que el animal vivía alrededor Hace 26,5 millones de años.

Los huesos del cráneo y la mandíbula destacan que P. linxiaense tenía una cabeza de 1,1 metros de largo coronada por encima de un cuello largo que podía elevar al animal a unos siete metros de altura.

También tenía dos incisivos en forma de colmillo apuntando hacia abajo y una muesca nasal profunda similar a un tapir. Según los paleontólogos, este rinoceronte gigante probablemente envolvió su nariz alrededor de las ramas para poder agarrar las hojas con los dientes.

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El eje mayor (segunda vértebra cervical) del rinoceronte gigante Paraceratherium linxiaense. Crédito: Deng Tao

Árbol genealógico

La ubicación y las características de P. linxiaense también permitieron a los investigadores rastrear la progenie de rinocerontes anteriores. El equipo trabajó en este árbol genealógico analizando la anatomía de once especies de rinocerontes gigantes y otras dieciséis especies animales de la superfamilia Rhinocerotoidea, incluidos dos rinocerontes modernos.

Según este trabajo, publicado en la revista Naturaleza, el rinoceronte gigante de Mongolia (P. asiaticum) se habría dispersado hacia el oeste hasta lo que hoy es Kazajstán. Su línea descendiente se habría extendido luego al sur de Asia, a lo que hoy es Pakistán occidental, dando lugar a una nueva especie, P. bugtiense, al comienzo del Oligoceno.

Al final del Oligoceno, las condiciones tropicales habrían permitido que los rinocerontes gigantes se movieran hacia el norte. P. bugtiense habría cruzado la región tibetana para evolucionar en dos especies estrechamente relacionadas: P. lepidum, conocida en China y Kazajstán, y P. linxiaense, la nueva especie descubierta.

En ese momento, la colisión de la India con el continente era todavía bastante reciente. La meseta tibetana no era tan alta, lo que facilitaba el paso de animales.


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