Aquí están los primeros objetivos del telescopio James Webb

Durante sus primeros meses de funcionamiento, el telescopio James Webb se centrará en dos sistemas planetarios que albergan mundos gigantes que aún son muy jóvenes. El principal objetivo de estas misiones será determinar cómo se forman estos planetas.

Unos días después de su lanzamiento en octubre próximo, el telescopio James Webb se colocará alrededor del punto de Lagrange L2, en 1,5 millones de kilómetros de la Tierra en el lado opuesto al Sol. Protegido por un parasol de veintidós metros de largo y once metros de ancho compuesto por cinco capas muy delgadas de materiales extremadamente reflectantes, explorará el Universo primitivo, pero también se centrará en exoplanetas.

En los últimos meses, equipos de astrónomos de todo el mundo han presentado sus propuestas de estudio. E inevitablemente, tuvimos que tomar decisiones. Algunos proyectos ya han sido validados.

Planetas grandes y jóvenes

La mayor parte de este trabajo se centrará en objetos que no tienen igual en nuestro Sistema Solar, pero que tienen la ventaja de evolucionar a distancias alejadas de su estrella. Además de no “bañarse” a la luz de su anfitrión, estos mundos también podrían “brillar” en luz infrarroja, siempre que sean lo suficientemente cálidos.

Sensible a estas longitudes de onda y equipado con un cornograma responsable de bloquear la luz de las estrellas, el telescopio James Webb intentará obtener imágenes de estos planetas directamente.

Dos de los primeros objetivos del observatorio serán los sistemas planetarios 51 Eridani y HR 8799. Encontrado en 96 años luz Tierra, el primero es el hogar de un planeta gigante que mide aproximadamente dos veces la masa de Júpiter y evolucionando alrededor 17 mil millones de km de una estrella similar al sol. Encontrado en 133 años luz, el segundo sistema alberga cuatro planetas. Estos son al menos diez veces más masivo que Júpiter, cada uno evolucionando a más de 22 mil millones de kilómetros de una estrella ligeramente más masiva que el Sol.

Estos exoplanetas exteriores son relativamente jóvenes, con una edad que van desde decenas de millones hasta unos pocos cientos de millones de años. Como recordatorio, nuestro Sistema Solar se formó hace más de 4.500 millones de años. Por lo tanto, las imágenes de estos exoplanetas serán esencialmente imágenes de “planetas bebés” todavía muy calientes.

telescopio james webb
La estrella HR 8799 fotografiada por Hubble en 1998. Una coronógrafo bloquea parte de su luz. El software hizo posible restar más, lo suficiente para revelar tres de los cuatro planetas del sistema. Créditos: NASA, ESA y R. Soummer (STScI)

¿Cómo se forman los planetas?

Uno de los principales objetivos será determinar cómo se formaron estos mundos. ¿Fueron creados por una acumulación de material en el disco que rodea a su joven estrella enriquecido con elementos pesados, al igual que Júpiter en nuestro sistema? ¿O se formaron a partir del colapso de una nube de hidrógeno, como una estrella, antes de encogerse bajo la implacable atracción de la gravedad?

Para responder a estas preguntas, los investigadores utilizarán instrumentos JWT para sondear las atmósferas de estos planetas con mayor profundidad. Por ejemplo, NIRCam podrá detectar y medir huellas dactilares atmosféricas de elementos como el metano. También observará las características de las nubes y las temperaturas de la superficie.

Mientras tanto, ingenieros y técnicos se están preparando para un despliegue final del espejo principal del telescopio. Si todo sale según lo planeado, se enviará a Guyana, donde se lanzará el 31 de octubre a bordo de un cohete Ariane 5.


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