Ariane 5: ¿se pospondrá el lanzamiento del telescopio James Webb?

Las exploraciones en curso para solucionar un problema observado en los dos últimos lanzamientos de Ariane 5 podrían (aún) retrasar el lanzamiento del telescopio James Webb de la NASA.

La última vez que voló el Ariane 5 fue en agosto de 2020, para entregar dos satélites de comunicaciones y el Vehículo de expansión de la misión 2 de Northrop Grumman a la órbita de transferencia geoestacionaria. Desde entonces nada. ¿Cómo explicarlo? Hace unos días, Arianespace finalmente reconoció que los análisis posteriores al vuelo realizados en los dos últimos lanzamientos del lanzador habían indicado una separación “menos que nominal” del carenado.

Según algunos expertos, la separación de la estructura que supuestamente albergaría la carga útil durante el ascenso al espacio habría generado más vibraciones de las esperadas. Si ninguna de las cargas sufrió daños durante estos dos vuelos (en febrero y agosto de 2020), estos “incidentes” plantearon algunas preocupaciones sobre misiones futuras.

Hemos decidido realizar una serie de comprobaciones adicionales con RUAG (el fabricante de los carenados de cohetes Ariane) y ArianeGroup para garantizar el más alto nivel de calidad y fiabilidad. El progreso de estas encuestas sigue siendo positivo ”, Asegura Arianespace en un comunicado de prensa, retomado por Spacenews.

La pregunta es: ¿podría retrasarse el lanzamiento del telescopio James Webb, todavía programado para el 31 de octubre, debido a estos fallos técnicos? Por el momento, aún no lo sabemos, pero de hecho es posible.

El JWT, tercero en la cola

Sabemos que Ariane 5 debe lanzar dos misiones antes que la del telescopio estadounidense. El segundo de estos vuelos (el que precederá al del JWT) tendrá como objetivo poner en órbita los satélites Eutelsat Quantum (operador de Eutelsat) y Star One D2 (operador de Embratel Star One). Sin embargo, en su último informe de resultados del 11 de mayo, Eutelsat dijo que este lanzamiento se había deslizado desde finales del segundo trimestre de este año hasta el tercer trimestre, sin especificar una fecha.

Dicho esto, el mismo día, Greg Robinson, director del programa del Telescopio James Webb, por su parte destacó que la misión estadounidense solo podría ser lanzada. unos cuatro meses después del último vuelo de Ariane 5. Entonces, si vamos a creer estas declaraciones, es difícil imaginar que el JWT se lance el 31 de octubre como estaba planeado. Si contamos con un último lanzamiento de Ariane 5 a principios del tercer trimestre, es decir, a principios de julio, entonces el lanzamiento del JWT podría retrasarse a principios de noviembre (cuatro meses después).

telescopio james webb ariane 5
Crédito: Northrop Grumman

Sobre el papel, esto no es muy preocupante. A diferencia de las misiones planetarias, el telescopio James Webb puede beneficiarse de una ventana de lanzamiento casi todos los días. Dicho esto, no podemos evitar ver cierta ironía en ello.

En este proyecto, el lanzador Ariane 5 ha sido considerado durante mucho tiempo el aspecto menos riesgoso de la misión. Y por una buena razón, el vehículo generalmente opera varios vuelos cada año y no sufrió su última falla importante de lanzamiento hasta 2002. Pero mientras el telescopio James Webb, después de varias crisis presupuestarias y otras amenazas de cancelación del Congreso, finalmente está listo para ser lanzado. en el espacio, en última instancia, es este lanzador el que podría faltar.

Sin embargo, debe ponerse en perspectiva. De hecho, este instrumento revolucionará nuestro acercamiento al Universo al sondear el espacio como nunca antes. Entonces podemos esperar unas semanas más.


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