Aterrizaje en Marte: otro gran salto para China

El módulo de aterrizaje y rover “Zhurong” de la misión Tianwen-1, la primera expedición interplanetaria de China, aterrizó en Marte hace unos días. Aproximadamente del tamaño de un carrito de golf, el vehículo recopilará datos sobre el agua subterránea marciana. También será cuestión de cartografiar la estructura geológica del planeta.

China, un actor importante en la industria espacial

Está hecho: el 15 de mayo, alrededor de las 4 a.m. (hora de Beijing), la sonda china Tianwen-1 dejó caer su módulo de aterrizaje y su rover, llamado Zhurong, completando la etapa más peligrosa de su misión de diez meses. Unas horas más tarde, las dos naves comenzaron a atravesar la atmósfera de Marte, ubicada dentro de su cápsula, a más de cuatro kilómetros por segundo.

El intento de aterrizaje luego involucró el despliegue de un paracaídas, el disparo de retro-cohetes y el inflado de enormes bolsas de aire. El módulo de aterrizaje finalmente aterrizó de manera segura en una vasta llanura rocosa llamada Utopia Planitia. Solo dos países ya habían logrado esta hazaña técnica: Rusia y Estados Unidos.

Esta nueva misión exitosa marca una vez más el increíble progreso del programa espacial chino registrado en los últimos años. Recordemos que China, que envió su primer taikonauta al espacio en 2003, se distinguió el año pasado al traer las primeras muestras lunares a la Tierra en cuarenta años. Un año antes, China también había aterrizado con éxito en el lado opuesto de la luna.

Finalmente, cabe señalar que el país actualmente está construyendo una estación espacial que sucederá a la ISS en los próximos años.

marzo de china
La zona de aterrizaje de la misión china (rayada) en comparación con los puntos de aterrizaje de misiones anteriores. Créditos: Naturaleza

Que esperar

En unos días, el vehículo de aterrizaje de seis ruedas de 1,85 metros de largo y una masa de alrededor de 240 kg será lanzado a la superficie por su módulo de aterrizaje. Su vida útil nominal es de 90 soles (92,5 días terrestres). Sin embargo, podría sobrevivir durante años, al igual que los rovers Spirit y Opportunity de la NASA. También recuerde que Yutu-2, el rover chino que volaba a través de la luna, tenía una vida útil de diseño similar. Sin embargo, el vehículo sigue activo después de más de dos años.

Utopia Planitia, donde se encuentra Zhurong, es una extensión grande y relativamente plana formada por el impacto de un objeto hace miles de millones de años. La superficie de la cuenca está cubierta principalmente con material volcánico, que puede haber sido alterado por procesos más recientes, como la congelación y descongelación repetidas del hielo. También los investigadores están particularmente emocionados por la posible detección de permafrost debajo de la superficie.

Para operar, Zhurong está equipado con varios instrumentos. Dos cámaras apuntarán a tomar imágenes de rocas cercanas, mientras que una cámara multiespectral y un espectrómetro equipado con tecnología láser permitirán estudiar su constitución.

Al igual que la perseverancia, Zhurong también ofrece un radar de penetración terrestre. Este instrumento revelará los procesos geológicos que llevaron a la formación de las regiones por las que viaja.

Mientras tanto, el orbitador de la misión se encargará de transferir los datos de Zhurong a China. Sin embargo, la nave también hará sus propias contribuciones científicas. En particular, será cuestión de analizar la frontera entre la atmósfera superior marciana y los vientos solares, nuevamente para comprender mejor el funcionamiento del campo magnético de Marte.


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