Casi 60 años después de su primer vuelo, Rusia construirá su último cohete Proton

Roscosmos, la agencia espacial rusa, está en proceso de desarrollar sus últimos cuatro cohetes Proton antes de detener la producción de este venerable, envejecido y muy contaminante lanzador. Estos últimos cohetes partirán en su lugar hacia los lanzadores Angara.

Un lanzador histórico

El cohete Proton es el principal vehículo de lanzamiento pesado de Rusia. Desarrollado a principios de la década de 1960, operó su primer vuelo en 1965, en plena carrera espacial entre la Unión Soviética y Estados Unidos. Por más de 420 de estos lanzadores fueron elevados al espacio desde la base de lanzamiento de Baikonur con un tasa de fracaso alrededor del 10%, algunos de los cuales fueron muy publicitados. También fue a bordo de uno de estos cohetes que Thomas Pesquet voló a la ISS en 2016, antes de volar con SpaceX en 2021.

Hoy en día, los cohetes Proton tienen la desventaja de utilizar propulsores demasiado tóxicos según las normas vigentes. Estos lanzadores, con una capacidad de elevación de 23,7 toneladas métricas en órbita terrestre baja, también se han enfrentado a una competencia cada vez mayor para los lanzamientos comerciales. Uno piensa en particular en el Falcon 9 de SpaceX, capaz de proporcionar vuelos mucho más baratos y ofrecer primas de seguro más bajas. Como resultado, si anteriormente se lanzaban más de una docena de estos cohetes anualmente en Rusia, la tasa de vuelo se redujo a tres misiones como máximo por año desde 2015.

En este sentido, su fabricante, GKNPZ Khrounichev, está desarrollando actualmente una nueva familia de lanzadores denominada Angara, encargada de restaurar la imagen rusa. Todo dependerá de la capacidad del país para reducir los costos de producción de su próximo caballo de batalla, el Angara-A5, de $100 millones por lanzamiento a $57 millones para 2024, como estaba previsto originalmente. Mientras tanto, SpaceX seguirá haciendo volar su propulsor Falcon 9 por menos de treinta millones de dólares por lanzamiento.

Lanzamiento del módulo Zvezda de la ISS en 1998. Créditos: NASA

Una desaparición paulatina

En un comunicado de prensa, Roscosmos anunció el ensamblaje de cuatro lanzadores de protones finales en la planta del Centro Nacional de Investigación y Diseño Espacial Khrunichev en el distrito Fili de Moscú. Una vez que se complete su producción, estos cuatro cohetes se agregarán a los otros diez cohetes Proton-M listos para volar.

Rusia planea lanzar estos últimos catorce cohetes Proton en los próximos cuatro o cinco años. Mientras tanto, varias cargas útiles, como los satélites de comunicaciones militares, serán lanzadas gradualmente por el nuevo cohete Angara-A5, que se lanzó con éxito en 2014, 2020 y 2021 en vuelos de prueba.


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