China lanza misterioso nuevo ‘buque experimental reutilizable’

China acaba de lanzar una nueva nave espacial experimental reutilizable a la órbita terrestre baja. Se ha publicado poca información sobre esta misión. Sin embargo, podría ser un dispositivo comparable al avión espacial estadounidense X-37B.

Por segunda vez en dos años, China ha lanzado un vehículo reutilizable clasificado para una misión orbital. Según la agencia oficial de noticias china Xinhua, un cohete Gran Marcha 2F despegó del Centro de Lanzamiento de Satélites de Jiuquan en el desierto de Gobi el jueves 4 de agosto.

La nave espacial de prueba estará en órbita durante un período de tiempo antes de regresar al sitio de aterrizaje planificado en China, durante el cual se llevará a cabo una verificación de tecnología de servicio reutilizable y en órbita según lo planeado para brindar apoyo técnico al uso pacífico del espacio ultraterrestre.“, podemos leer en un comunicado de prensa.

Eso es todo lo que sabremos por ahora. China había botado un primer buque de este tipo en septiembre de 2020, con toda discreción. Este vehículo, que podría ser el mismo que despegó el jueves, había permanecido dos días en órbita antes de descender, liberando una carga útil en el espacio.

¿Un proyecto comparable al X-37B?

X-37B
El X-37B americano. Créditos: foto de la Fuerza Aérea de EE. UU./Michael Stonecypher

Desde 2010, Estados Unidos ha llevado a cabo varias misiones similares pero mucho más largas utilizando naves reutilizables llamadas X-37B, una especie de mini transbordador espacial estadounidense.

A principios de julio, uno de estos dispositivos batió un récord con más de 781 días en órbita. Para esta misión, el vehículo reutilizable desarrollado por Boeing integra varias cargas clasificadas. Sin embargo, algunas de las experiencias a bordo se han hecho públicas. Uno de ellos, por ejemplo, permitió probar un pequeño dispositivo destinado a convertir la energía solar en microondas que luego pueden enviarse de regreso a la Tierra. Varios instrumentos también están diseñados para probar los efectos de la radiación en las semillas de las plantas y para evaluar los efectos del espacio en varios materiales.

Hace cinco años, China había declarado su intención de probar un avión espacial reutilizable del mismo tipo que el X-37B. Este proyecto había incorporado la “hoja de ruta del transporte espacial” de China Aerospace Science and Technology Corp (CASC), el principal contratista espacial del país. Por lo tanto, es muy probable que el barco botado en 2020 y 2022 sea de hecho este vehículo. El trabajo realizado recientemente en la torre de lanzamiento del lanzador Long March 2F, que permite el envío de cargas útiles más grandes, también va en esta dirección.