China mantiene un plasma durante 17 minutos

El Tokamak Superconductor Experimental Avanzado (EAST), uno de los seis reactores de fusión nuclear chinos, acaba de mantener un plasma calentado a más de 70 millones de grados Celsius durante más de diecisiete minutos. Este es un récord.

Para reemplazar los combustibles fósiles, que contaminan demasiado para el planeta, y apoyar las energías “verdes”, inconstantes e insuficientes, varios países están recurriendo a la fusión nuclear. De hecho, este proceso que opera en el corazón de las estrellas podría hacer posible la liberación de una cantidad colosal de energía “limpia” de manera casi ilimitada. El único problema: técnicamente es increíblemente complicado.

Nuevo récord en China

Los ingenieros están desarrollando reactores (llamados tokamaks) dentro de los cuales los isótopos de deuterio y tritio deben calentarse a más de 100 millones de grados Celsius para formar una nube de plasma. Este último debe controlarse con imanes lo suficientemente largos como para que los átomos terminen rompiéndose aleatoriamente entre sí para fusionarse bajo el efecto de vibraciones inducidas por el calor, lo que libera energía.

En los últimos años, algunos reactores han logrado elevar las temperaturas lo suficiente como para obtener plasma. Lo mas complicado es mantener estas nubes a temperaturas muy altas. En este sentido, se está avanzando.

En junio pasado, el Tokamak Superconductor Experimental Avanzado de China (EAST) mantuvo un plasma calentado a 120 millones de grados Celsius durante 101 segundos, así como una nube a 160 millones de grados Celsius durante veinte segundos.

Más recientemente, estos mismos ingenieros probaron la capacidad de su tokamak para soportar temperaturas extremas durante períodos de tiempo más largos.

En un experimento, habrían logrado mantener una temperatura de unos 70 millones de grados Celsius (2,6 veces más alta que el núcleo del Sol) durante unos 1.056 segundos, es decir. 17 minutos y 36 segundos. Mantener un plasma a alta temperatura durante más de mil segundos es una gran novedad.

Fusión nuclear Tokamak
Fusión nuclear: vista interior del toro del Tokamak con configuración variable (TCV). Créditos: Wikipedia

¿Cómo no quemar toda la instalación con tales temperaturas?

La forma de rosquilla de la cámara interior del tokamak está cubierta con los materiales más resistentes al calor disponibles (incluidos tungsteno y carbono). El plasma también está contenido justo en el medio de la cámara, lo más lejos posible de las paredes. Finalmente, estas temperaturas increíblemente altas se logran en una pequeña cantidad de plasma en relación con el tamaño de la cámara, por lo que la energía se disipa rápidamente antes de llegar a las paredes.

También es importante señalar que, al igual que el proyecto ITER en construcción en el sur de Francia, EAST es solo una estructura experimental. En cualquier caso, el calor creado a partir de las reacciones de fusión se eliminará y no se capturará para su uso. Para lograr una verdadera fusión nuclear y generar cantidades útiles de electricidad, probablemente tendremos que esperar a un sucesor de la instalación del ITER como la planeada por EUROfusion. Nos vemos en 2050.


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