China se prepara para encontrar la Tierra 2.0

Después de enviar robots a la Luna, aterrizar uno en Marte y construir su nueva estación espacial, China ahora está considerando exoplanetas. Este mes, los científicos publicarán planes detallados para una misión para descubrir la Tierra 2.0.

Teniendo en cuenta la cantidad de estrellas y galaxias que hay en el Universo, es difícil imaginar que la vida solo se desarrolló en la Tierra. Sin embargo, hasta que se demuestre lo contrario, nuestro mundo es el único conocido que alberga una biosfera. Por eso, en astrobiología, los científicos prefieren centrar su trabajo en el potencial de vida extraterrestre en los exoplanetas. parecido al nuestro.

Hasta ahora hemos confirmado la existencia de más de 5.000 exoplanetas. De esta muestra, solo unas diez son de naturaleza telúrica (rocosa), comparables en tamaño a la Tierra y evolucionando en la zona habitable de su estrella. Pero, ¿podrían estos mundos sustentar la vida tal como la conocemos? Un estudio publicado recientemente sugiere que no. Por eso tenemos que seguir buscando.

La misión Tierra 2.0

Entre los diversos proyectos en curso, se encuentra en particular el de China. Apodada “Tierra 2.0”, la misión tendrá como objetivo encontrar el primer planeta similar a la Tierra que orbita en la zona habitable de una estrella similar al Sol.

Financiada por la Academia de Ciencias de China, esta misión está completando su primera fase de diseño. Un panel de expertos se reunirá en junio para validar o no las propuestas. Si los comentarios son positivos, la misión recibirá fondos para comenzar a construir un satélite. El equipo planea lanzarlo. antes de finales de 2026.

El satélite Earth 2.0 estará diseñado para transportar siete telescopios responsable de observar el cielo durante cuatro años. Seis de los telescopios trabajarán juntos para estudiar la Constelaciones de Cygnus y Lyra. Esta es la misma porción de cielo observada por el telescopio Kepler en su momento. Y al igual que Kepler, Earth 2.0 se centrará en pequeños cambios en la luminosidad estelar que indican pasajes repetidos de uno o más exoplanetas. Por lo tanto, el método utilizado será el de transito.

Seis de los siete telescopios de la misión estarán destinados a esta misión. Juntos arreglarán aprox. 1,2 millones de estrellas sobre una porción de cielo de 500 grados cuadrados (unas veces más ancha que la vista de Kepler). Al mismo tiempo, la misión podrá observar estrellas más tenues y distantes que el satélite TESS de la NASA, que monitorea estrellas cercanas a la Tierra.

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Créditos: LoganArt/Pixabay

Microlentes gravitacionales

El séptimo instrumento del satélite será un telescopio. microlentes gravitacionales destinado a detectar planetas errantes. Son mundos en libertad que no están conectados a ninguna estrella, navegando solos en el cosmos. Este método también permitirá aislar exoplanetas lejos de su estrella, como Neptuno.

Como recordatorio, el método de microlente es una versión reducida de la lente gravitatoria. Si una estrella muy distante se alinea con un objeto masivo (la lente) y con la Tierra, sus rayos de luz se desviarán y serán desviados por el objeto debido a su campo gravitatorio. En el caso de la microlente, si el objeto intermedio es una estrella acompañada de un exoplaneta, la luz de la primera estrella será desviada por el campo gravitatorio de la segunda, y luego por el del exoplaneta.

Para operar, el telescopio 2.0 apuntará el centro de la Vía Láctea donde hay un número considerable de estrellas. Esto maximizará así las probabilidades de alineaciones.

Con Earth 2.0, los astrónomos podrían tener otros cuatro años de datos que, combinados con las observaciones de Kepler, podrían ayudar a confirmar qué exoplanetas realmente se parecen a la Tierra. El equipo ya cuenta con alrededor de trescientos científicos e ingenieros, en su mayoría de China, pero también podrían unirse más astrónomos de todo el mundo.

Por último, recordar que la Agencia Espacial Europea (ESA) también está planeando una misión similar llamada Planetary Transits and Oscillations of Stars (o PLATO), cuyo lanzamiento está previsto para 2026. Esto contará veintiséis telescopios, lo que significa que tendrá un campo de visión mucho más amplio que la Tierra 2.0. Por otro lado, el satélite cambiará su mirada cada dos años para observar distintas regiones del cielo.


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