Científicos diseñan ‘daddy shortlegs’ para comprender mejor a las arañas

Papá piernas largas puede envolver sus extremidades alrededor de cosas y puede pasar meses sin comer. Crédito: Flickr, stanze.

Odielos o ámelos, los daddy longlegs son quizás los arácnidos más extendidos en el mundo, estando presentes en todos los continentes excepto en la Antártida. Sus extremidades extralargas son únicas entre los arácnidos, pero ¿cómo las consiguieron? En un nuevo estudio, los investigadores modificaron genéticamente algunas muestras al derribar un par de genes asociados con el desarrollo de las piernas. En el proceso, hicieron a papá piernas largas con extremidades cortas. Básicamente, hicieron a papá piernas cortas.

Aunque no son exactamente arañas, el genoma de Daddy Longlegs podría desentrañar la evolución de los arácnidos.

Daddy longlegs, también conocidos como cosechadores, en realidad no son arañas. Ellos son Opiliones, que están más estrechamente relacionados con los escorpiones que con las arañas.

Algunas características diferencian a las Opiliones de las arañas. Para empezar, solo tienen dos ojos. No pueden producir seda y, por lo tanto, no pueden hacer telas. También carecen de glándulas venenosas. Las arañas suelen tener dos segmentos corporales distintos, mientras que las Opiliones tienen un cuerpo compacto de forma ovalada. Parece un segmento, pero el cefalotórax y el abdomen están fusionados, por lo que la articulación es difícil de ver. Finalmente, las puntas de las extremidades de un cosechador son flexibles, lo que les permite envolver una ramita como la cola de un mono.

Sin embargo, los científicos creen que el genoma de las patas largas de papá podría ser clave para desentrañar la historia evolutiva de las arañas, razón por la cual los investigadores dirigidos por Guilherme Gainett de la Universidad de Wisconsin-Madison decidieron embarcarse en este estudio.

Los científicos secuenciaron el genoma de Phalangium opilio, uno de los arácnidos más comunes de más de 6.000 especies diferentes de papitos patas largas. Utilizando la interferencia de ARN, un mecanismo celular que utiliza la propia secuencia de ADN del gen para desactivarlo, el equipo de investigadores desactivó genes involucrados en el desarrollo de las piernas en cientos de embriones de patas largas de papá.

El embrión de la primera imagen de la izquierda es un papá de patas largas normal, mientras que los dos siguientes han sido modificados genéticamente modificando genes relacionados con el desarrollo de las extremidades. Crédito: Actas de la Royal Society B.

Los especímenes modificados genéticamente resultantes desarrollaron seis de las ocho patas de la criatura con solo la mitad del tamaño de sus contrapartes normales. De hecho, las piernas no parecen piernas en absoluto, sino un tipo diferente de apéndice, conocido como pedipalpo, que se usa para manipular alimentos. Pero en el proceso, los papitos de patas cortas también perdieron sus tarsómeros, que les permiten agarrar palos.

Estos experimentos, aunque pueden parecer espantosos y crueles, son importantes para descifrar la compleja red de genética y epigenética que dan lugar a las características típicas de los arácnidos, desde los colmillos de una araña hasta las pinzas de un escorpión.

“Anticipamos que el genoma de P. opilio facilitará el desarrollo de herramientas más sofisticadas para la genética funcional, para refinar la comprensión de cómo las piernas largas de papá hacen sus piernas largas ”, escribieron los autores en el Actas de la Royal Society B.