¿Cómo ayudó la hidroingeniería a construir el Imperio Khmer?

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El Imperio Khmer en su apogeo era más grande que su contemporáneo, el Imperio Bizancio. Su vasta ciudad capital en Angkor tenía una población de alrededor de un millón de personas. Al mismo tiempo, Londres y París tenían apenas 30 mil personas con poca infraestructura construida en beneficio de sus ciudadanos. Un ciudadano jemer tenía un suministro de agua y alimentos, un sistema de alcantarillado y una red de transporte justo en sus puertas.

Esta civilización prosperó en un área anegada en la estación húmeda y seca y polvorienta en la estación seca debido a sus increíbles habilidades de hidroingeniería. Aprovecharon el monzón y lo usaron a su favor. El sistema de gestión del agua fue diseñado para recolectar y retener agua durante todo el año.

congreso de bibliotecas del imperio khmerEl Imperio Khmer, a través de la Biblioteca del Congreso

El ascenso del Imperio Khmer

Jayavarman II fue nombrado rey del nuevo Imperio Khmer en una ceremonia en Phnom Kulen en 802CE. Unió los dos reinos principales de Chenla y la mayoría de los principados más pequeños que habían existido anteriormente.

La mayor parte de Camboya es plana, pero las colinas Kulen se elevan en las llanuras al norte del Tonle Sap. Para un nuevo Rey que une a los estados más pequeños y facciosos, las ventajas defensivas del área son obvias. Pero Phnom Kulen proporcionó más que solo ventajas militares, también fue venerado por los jemeres como sagrado y proporcionó dos recursos que los jemeres manipularían en su beneficio; roca y agua.

kbal spean tallas sagradasKbal Spean en las colinas Kulen y Phnom Kulen tienen tallas sagradas en las riberas del río que bendice el agua y la hace fértil. Los dos recursos, roca y agua, provienen de Kulen Hills.

Jayavarman II pasó gran parte de su reinado sometiendo y consolidando su nuevo Imperio y construyó su capital, Mahendraparvata, en Phnom Kulen. Sus sucesores estaban mucho más seguros y trasladaron la ciudad de las colinas a la llanura, justo al norte de la llanura aluvial del Tonle Sap ahora conocida como Rolous. Más tarde, la capital se mudó nuevamente a Angkor cuando los ingenieros hidráulicos se convirtieron en maestros completos del clima y el paisaje durante cientos de años.

mayor mapa de aguas de angkorMapa de las vías fluviales y características de Angkor. Imagen de la NASA modificada

Cultura del Imperio Khmer

estatua de bronce de la reina de angkor indradeviEstatua de bronce de la reina Indradevi, arquitecta y académica.

La antigua Camboya era una nación principalmente hindú. Se había indianizado cientos de años antes de que existiera el Imperio Khmer. Por lo tanto, Jayavarman II eligió tener su coronación en Phnom Kulen para legitimar su reinado.

Entonces se conocía como Phnom Mahendra, era la representación del Monte Meru en la cosmología hindú. El nombre de la ciudad de Jayavarman, Mahendraparvata significa “Montaña del Gran Indra”. El monte Meru era el lugar donde habitaban los dioses, algo similar al monte Olimpo para los antiguos griegos. Al ser coronado allí, se convirtió en un Varman, no solo un gobernante, sino también una deidad, era un Dios-Rey. Sus sucesores también fueron Dios-Reyes, pero se convirtieron al budismo y viceversa.

El clima de Camboya muestra que durante la estación seca se requiere poco trabajo agrícola. La construcción del templo no solo mantuvo ocupada a la población, sino que reforzó la idea de que el Rey también era un Dios. Para su pueblo, esto significaba que trabajar para el Rey era trabajar para un Dios y acumular puntos de mérito para la próxima vida.

El Imperio Khmer tenía una cultura de relativa igualdad de género; había mujeres eruditas y soldados. Dos de las esposas de Jayavarman VII, la reina Indradevi y la reina Jayarajadevi, eran arquitectas y profesoras en su universidad. Las mujeres, según un diplomático chino, eran las amas del oficio. Por lo tanto, aprovecharon los talentos de toda la población, no solo de un género. Complementaron esto con el trabajo de una enorme población esclava; todas menos las familias más pobres tenían esclavos.

Apoyando a la población

El Imperio Khmer, como la Camboya moderna, tenía una dieta basada en arroz y pescado. El Tonle Sap proporcionó la gran proporción de proteínas en una variedad de animales marinos y peces. Los productos del lago, incluido el pescado seco, fueron exportados a China por el Imperio Khmer.

El arroz era el cultivo básico y en el cultivo del arroz, el Imperio Khmer se destacó. Podían cosechar tres o cuatro cosechas al año debido a su dominio del agua. Sembraron cultivos de arroz en aguas profundas, aguas medias y aguas poco profundas. El cultivo de aguas poco profundas crecería y se recolectaría primero, luego a medio y profundo. Esto les dio arroz fresco durante todo el año y otro excedente para exportar.

Entonces, como ahora, los jemeres cultivaban hierbas y verduras alrededor de sus casas en cualquier cosa que pudiera contener una planta. Pero su gestión del agua les aseguró que pudieran regar cultivos de hortalizas y árboles frutales durante todo el año.

Clima y geografía

mayor área de captación de agua de angkorEl área del Gran Angkor que muestra la red hidráulica con Phnom Kulen, a través de Cambridge University Press

El clima es tropical con dos estaciones debido al monzón; lo húmedo y lo seco. Como el país está rodeado de montañas, esto restringe la cantidad de lluvia orográfica que llega al área norte del Tonle Sap durante la estación seca. Esto da como resultado un paisaje anegado en la estación húmeda y seco y polvoriento en la estación seca. Puede pasar meses sin lluvia y se parece a Australia en la sequía.

Camboya es básicamente la acumulación de limo arrastrado por el río Mekong durante millones de años, fue una vasta llanura aluvial en el pasado. Está rodeado de montañas pero la mayor parte del país es llano y en el centro está el lago Tonle Sap como el último remanente de agua en un charco. El río Mekong divide la Camboya moderna por la mitad y se une al río Tonle Sap en Phnom Pehn. Durante la temporada de lluvias, debido a la cantidad de agua que desciende desde el norte, el río Mekong provoca la reversión del río Tonle Sap y esto, a su vez, hincha el gran lago.

Gran parte del centro de Camboya todavía es una llanura aluvial, el gran lago Tonle Sap puede aumentar hasta 16 veces su tamaño durante la temporada de lluvias. Esta enorme acumulación de limo depositado anualmente ha dejado el campo fértil, pero en la estación seca, el limo se convierte en polvo a medida que el suelo se seca, se encoge y se agrieta. Los jemeres construyeron una enorme civilización en un suelo que es barro en la estación húmeda y duro como el cemento en la seca.

Las colinas de Kulen surgen de este paisaje plano y se pueden ver a kilómetros de distancia. Son de piedra arenisca y hay una gran meseta en la cima. La arenisca absorbe y retiene el agua del monzón y se ha erosionado para dar suficientes áreas de suelo fértil profundo para sustentar una gran población.

Aprovechando el Monzón

foso alrededor de angkor wat unescoEl foso que rodea Angkor Wat evita que el nivel freático caiga y el templo se hunda, a través de Fine Art America.

El genio del Imperio Khmer estaba en su capacidad para construir estructuras enormes como Angkor Wat en un suelo que se hincha y se encoge anualmente. Diseñaron las sienes para que flotaran, sostenidas por la capa freática que les impedía hundirse por su propio peso. Se construyeron enormes embalses, se desviaron ríos y se construyó un sistema de canales; todo el paisaje se alteró.

El río que atraviesa Siem Reap es una de las principales arterias del canal que conecta la ciudad capital de Angkor con el Tonle Sap. Ahora con más de 1000 años, solo ha cambiado ligeramente de rumbo al sur de la ciudad, lo que da fe del genio de los constructores.

El río era solo una de las enormes redes de canales que se excavaron en toda la zona. Los canales eran la red de transporte que transportaba desde personas hasta las enormes piedras necesarias para construir los templos y monumentos de la ciudad de Angkor. Los canales también eran una fuente de alimento, agua y eliminación de desechos para las casas construidas junto con ellos.

Los puentes sobre los canales se construyeron con arcos altos y estrechos. Estos podrían bloquearse total o parcialmente para controlar la velocidad del agua que pasa a través de ellos. Había simultáneamente un puente, un vertedero, una esclusa y un muro de presa.

puente angkoriano khemarak sovannPuente de piedra del Imperio Khmer. Los arcos podrían bloquearse para varios propósitos, imagen cortesía de Khemarak Sovann

El West Baray, el único embalse que queda, es tan grande que puede verse desde el espacio. En la época del Imperio Khmer, se reflejaba en un East Baray del mismo tamaño y al menos otros dos embalses más pequeños en el área local. Estos enormes lagos artificiales recolectaron la enorme cantidad de agua del monzón y ayudaron a prevenir inundaciones. Proporcionaron agua durante todo el año para mantener los canales en funcionamiento y para regar cultivos y jardines.

imagen de la nasa ruinas de angkor 2004El West Baray y el foso de Angkor Wat, pistas rectas de los canales principales y Tonle Sap desde el espacio. Imagen simulada en color natural del satélite Terra de la NASA, 17 de febrero de 2004, cortesía del Observatorio de la Tierra de la NASA.

Imágenes aéreas del Imperio Khmer en Angkor

angorwat airsars mosaico lrgLa extensión del paisaje alterado alrededor de Angkor, desde Kulen Hills hasta Tonle Sap. Imágenes de mosaico de radar de apertura sintética aerotransportada (AIRSAR) tomadas entre 2000 y 2007, a través de la Universidad de Hawái

Cuando vuela a Siem Reap en ciertas épocas del año, puede ver el patrón de cuadrícula de los canales en los arrozales. El arroz se vuelve más verde sobre los antiguos canales a medida que el suelo es más profundo.

De hecho, la extensión de la red hidroeléctrica del Imperio Khmer solo se puede apreciar desde el aire. Se tomó una imagen de la NASA que finalmente reveló el verdadero alcance de esta manipulación masiva del paisaje.

Lo que se reveló fue un paisaje que no era natural en absoluto, pero que había sido alterado intensamente desde las colinas Kulen hasta el Tonle Sap. También tenía evidencia de una red de carreteras que llegaba hasta el Imperio Khmer en general.

Esto necesitaba ser examinado con más detalle y los primeros escaneos LiDAR para un estudio del paisaje arqueológico se llevaron a cabo en 2013 y 2015. Revelaron una ciudad en Phnom Kulen, la ciudad de Jayavarman II, Mahendraparvata, que se estima tenía una población de 80 mil y otra en Angkor de alrededor de un millón.

lidar camboyanoEl escaneo Lidar en Camboya ha revelado ciudades antiguas, incluidas las capitales en Angkor y Phnom Kulen, a través de SEAArch

La ciudad de Angkor del Imperio Khmer

foto angkor wat camboyaAngkor Wat, el monumento religioso más grande del mundo y símbolo del Imperio Khmer.

La sofisticada ciudad de Angkor albergaba hospitales y universidades, tenía contactos y relaciones diplomáticas con China y los reinos que la rodeaban. En la ciudad de Angkor se podían encontrar delegados y comerciantes de toda Asia. Esta ciudad superó a todo lo que había en Europa en ese momento.

El Imperio Khmer, maestros de la hidroingeniería, manipuló su paisaje para aprovechar el ritmo del monzón y fue una gran potencia en Asia durante 500 años. Su civilización rivalizó con la de los romanos en sus hazañas de ingeniería.