¿Cómo brillan algunos hongos en la oscuridad? » Cienciahoy

Los hongos que brillan en la oscuridad son bastante comunes en la naturaleza. La forma en que generan sus misteriosos tonos amarillo verdosos es a través de una serie de reacciones químicas. Este fenómeno se llama bioluminiscencia.

De niños, muchos de nosotros colocamos estrellas de plástico que brillan en la oscuridad en el techo de nuestra habitación. También nos gusta darle un giro a objetos mundanos como pinturas y ropa añadiéndoles un elemento que brilla en la oscuridad. Sin embargo, no somos la especie a la que se le ocurrió la idea de hacer que las cosas brillen en la oscuridad. La naturaleza ha estado haciendo esto durante mucho tiempo con una amplia variedad de animales.

Encontrarse con un hongo que brilla en la oscuridad puede parecer una escena de un mundo de fantasía, pero en realidad, ¡hay bastantes hongos que pueden emitir luz visible!

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Hongo que brilla en la noche (Crédito de la foto: fotografía de Petar B/Shutterstock)

Los informes de hongos bioluminiscentes se registraron por primera vez hace miles de años. Aristóteles describió el brillo misterioso en un trozo de madera podrida debido al micelio luminiscente como “fuego frío”. En el siglo XVII, un médico holandés notó cómo los nativos de Indonesia usaban un hongo con luz azulada como linternas cuando viajaban de noche.

En Micronesia, los nativos usan estos hongos luminosos como adornos para la cabeza en las danzas rituales. También se lo untarían en la cara para asustar a la gente. ¡En otras culturas, las personas consideraban que los hongos brillantes eran un mal presagio y los destruirían (Fuente)!

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¿Qué son las setas luminosas?

De las más de 100 000 especies de hongos conocidas, los científicos han identificado más de 80 especies de hongos luminiscentes. La gran mayoría de estos hongos pertenecen al linaje Omphalotus, Armillaria o Mycena.

Estos hongos emiten una luz verdosa con una longitud de onda de 520-530nm. La parte luminiscente del hongo incluye el cuerpo fructífero (el sombrero y las branquias), los hilos del micelio o ambos. Por ejemplo, tanto el cuerpo fructífero como el micelio de los hongos de los géneros Omphalatus y Mycena pueden brillar, mientras que solo el micelio de los hongos del género Armillaria puede emitir luz.

Seta bioluminiscente Mycena chlorophos

Hongo bioluminiscente Mycena chlorophos (Crédito de la foto: Wikimedia commons)

Uno pensaría que estas setas brillan durante toda su vida, pero no es así. Emiten luz solo durante un cierto período de su ciclo de vida. Durante el resto de su vida, el hongo no emite ningún brillo.

El resplandor de un cuerpo fructífero y un micelio más jóvenes es más brillante que el de un cuerpo fructífero y un micelio maduros.

¿Por qué brillan?

La razón detrás de la naturaleza brillante de algunos hongos es bioluminiscencia. Este es un fenómeno en el que una reacción química hace que un organismo produzca y emita luz. La energía producida durante la reacción se convierte en luz.

animales bioluminiscentes

Animales bioluminiscentes (Crédito de la foto: Shutterstock)

Luciérnagas, escorpiones y animales marinos como medusas y rape exhiben bioluminiscencia por un mecanismo similar.

¿Qué causa la bioluminiscencia en los hongos?

En los hongos, la reacción de bioluminiscencia depende del oxígeno. Se trata de una reacción entre una molécula de luciferina y la enzima luciferasa.

Luciferina es un término general para un compuesto orgánico en organismos luminiscentes. Emite luz por oxidación en presencia de la enzima luciferasa. El tipo de luciferina involucrada en los hongos bioluminiscentes se desconocía hasta hace poco. Un estudio identificó la luciferina como 3-hidroxihispidina. El compuesto es biosintetizado por la oxidación de un metabolito fúngico llamado hispidina.

La reacción bioluminiscente ocurre en dos etapas. Primero, la molécula de luciferina interactúa con las moléculas de oxígeno y ATP en presencia de la enzima luciferasa. Esto conduce a la formación de una molécula luminiscente llamada oxiluciferina, que es una combinación de luciferina y oxígeno.

Vía de bioluminiscencia fúngica

Vía de bioluminiscencia fúngica

La energía producida durante esta reacción excita los electrones en la molécula de oxiluciferina. A medida que los electrones de la oxiluciferina vuelven a su estado fundamental, la molécula comienza a decaer. La energía se libera para provocar la emisión de fotones y, por lo tanto, produce luz.

La mayoría de las fuentes de luz, como las bombillas, emiten luz porque se calientan mucho. Los hongos, en cambio, producen luz sin calentarse, ya que es simplemente un producto de la reacción química. Por lo tanto, la luz que irradian los hongos bioluminiscentes se denomina “luz fría”.

Papel de la bioluminiscencia en hongos

Varias teorías intentan explicar la función de la bioluminiscencia en los hongos. Un experimento realizado por Sivinski demuestra cómo artrópodos como Collembola y Diptera se sienten atraídos por los hongos emisores de luz. Estos insectos pueden ayudar en la dispersión de esporas que aumenta la supervivencia de las especies de hongos.

Por lo tanto, las especies de hongos que emiten luz por la noche tienen una ventaja sobre las especies de hongos no luminosos para atraer insectos que dispersan esporas. Esto es especialmente cierto para los hongos bajo el denso dosel de un bosque, donde la dispersión de esporas por el viento es rara.

Al contrario de lo que algunos puedan creer, el brillo de las setas no necesariamente significa peligro. Algunos hongos emisores de luz, como Pleurotus japonicus, son venenosos y Omphalotus olearius se considera un alucinógeno tóxico. Sin embargo, no todos los hongos luminosos son tóxicos y no comestibles. El hongo Panellus stipticus funciona como un laxante amargo y ácido.

Setas Pleurotus japonicus y Omphalotus olearius

Seta Pleurotus japonicus y Omphalotus olearius (Crédito de la foto: Shutterstock y Wikimedia Commons)

El micelio luminoso también puede repeler a los depredadores fototrópicos negativos (artrópodos que se alejan de la luz) que se encuentran en el suelo. Por el contrario, la luz atrae a los carnívoros que se sienten atraídos por la luz. Estos carnívoros pueden comerse los artrópodos sobre los hongos y así limitar la presencia de depredadores.

Otra hipótesis sugiere que la bioluminiscencia no tiene una función ecológica en un hongo. Más bien, es simplemente el subproducto de alguna otra reacción bioquímica. La mayoría de los hongos en descomposición de la madera muestran una luminiscencia visible y pueden digerir la lignina. Este es un polímero complejo que proporciona rigidez a la pared celular de la planta al unir la red de celulosa en la planta. Existe una relación entre la bioluminiscencia y la degradación de la lignina. La reacción de bioluminiscencia fúngica desintoxica los peróxidos liberados durante la digestión de la lignina, en un proceso conocido como ligninolisis.

Conclusión

En la antigüedad, la luz y el fuego estaban asociados con dioses, como el dios griego Apolo. Sin embargo, se consideraba que la aparición de luz sin calor o fuego (como la luz fría de los hongos luminosos) tenía un significado sobrenatural. (Fuente)

Dicho esto, después de estudiar varias especies luminosas de hongos, ¡ahora sabemos que un proceso químico de bioluminiscencia causa esta misteriosa emisión de luz!

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