¿Cómo cargó el mundo una sombra de púrpura?

Si alguna vez construyes una máquina del tiempo y planeas viajar a la Inglaterra del siglo XVI, te recomiendo que no uses nada de color púrpura. Durante el reinado de la reina Isabel I, vestir de púrpura podía meterte en problemas.

¿Por qué? Porque no hace mucho tiempo, el púrpura se consideraba el color de la realeza y solo los miembros de la realeza y los religiosos de clase alta podían usarlos. Bueno, déjate llevar. Hasta 1856, cuando el descubrimiento accidental de un estudiante de química de 18 años nos dio malva y revolucionó el mundo.

¿Qué tiene de especial el morado? ¿Y cómo puede el descubrimiento de un tinte cambiar el mundo? ¡Vamos a averiguar!

Fenicia, la tierra de la púrpura

En los primeros tiempos, alrededor del 1600 aC, producir tinte púrpura era un asunto maloliente y con cáscara.

Una antigua civilización en la región del Mediterráneo oriental que los griegos llamaron ‘Fenicia’ (tierra de púrpura) fue una tierra de grandes inventos. Nos dieron un vaso, el sistema alfabético que usamos hoy y el color púrpura. El color ya existía en la naturaleza pero fueron los primeros en convertirlo en tinte.

La ciudad costera fenicia de Tiro produjo su tinte púrpura tirio homónimo utilizando partes de moluscos triturados. El caracol murex secreta moco púrpura de sus glándulas endocrinas. El proceso fue muy tedioso. En primer lugar, los fabricantes de tinte tuvieron que recolectar decenas de miles de moluscos para extraer solo 1 gramo del tinte púrpura. Después de la cosecha de los caracoles, tuvieron que triturar las conchas, quitar las glándulas y colocarlas en una olla de plomo llena de salmuera. A continuación, se dejó hervir lentamente el contenido durante 10 días.

Hexaplex regius

Un caracol murex (Crédito de la foto: Flickr)

Lo que quedó en la olla después del largo proceso fue una sustancia pegajosa maloliente que tuvo que secarse y triturarse para hacer el tinte. Cualquier tela teñida con este morado tenía un precio tan exorbitante que a veces incluso la realeza no podía permitírselo. Se dice que el emperador romano Aureliano no permitió que su esposa comprara un chal púrpura de Tiro porque el costo era igual al peso del chal en oro.

La relación entre el color codiciado y las criaturas crujientes no terminó aquí. Al otro lado del mundo en Mesoamérica, los incas obtenían tinte púrpura al secar y aplastar un insecto llamado cochinilla.

Cochinillas en nopal

Cochinillas que viven en nopal (Crédito de la foto: Katja Schulz / Wikimedia commons)

Las cochinillas hembras que se encuentran en el nopal producen ácido carmínico, una sustancia de color rojo brillante. Esta sustancia podría usarse para teñir telas en diferentes tonos de rojo, rosa y morado. El tinte de cochinilla es sensible al pH, por lo que cuando se agrega ácido como jugo de limón, el tinte produce naranja y cuando se le agrega hierro, el tinte rojo se vuelve púrpura.

Los conquistadores españoles del siglo XVI (d.C.) al invadir el nuevo mundo descubrieron este nuevo proceso de fabricación de tintes y comenzaron a comercializar el tinte de cochinilla. Comenzaron a cultivar cochinillas y venderlas en toda Europa, donde rápidamente se convirtió en una sensación. A pesar de que este proceso fue más fácil que el de la púrpura de Tiro, aún requería mucha mano de obra y recursos. Entonces, el color púrpura mantuvo su estatus de caro y real hasta mediados del siglo XIX.

William Perkin y el color malva

Durante la década de 1800, cuando Gran Bretaña estaba conquistando el mundo, muchos de sus habitantes sufrían de malaria debido a la exposición a los mosquitos en los climas tropicales. Y el único remedio disponible era la quinina extraída del árbol de chinchona en América del Sur. Se encargó a científicos de Inglaterra que sintetizaran quinina artificial.

En 1856, un químico llamado August Hoffman decidió atacar dos pájaros de un tiro. Se preguntó si podría extraer quinina del alquitrán de hulla, un producto de desecho común durante la revolución industrial. Por esta época, un William Perkin de 18 años durante sus vacaciones de Pascua se unió al proyecto de Hoffman. Perkin conocía la fórmula química de la quinina, que es C20H24N2O2, y estaba tratando de sintetizarla en el laboratorio utilizando química aditiva y sustractiva simple.

Uno de los esquemas de reacción que surgieron fue oxidar la anilina (C6H5NH2) y su derivado sulfato usando dicromato de potasio. Se suponía que esta reacción le daría quinina y agua, pero lo que terminó obteniendo fue una sustancia pegajosa negra. Mientras lavaba la reacción notó que el alcohol, que solía suavizar, el producto pegajoso se volvía morado y parte de él se derramaba sobre su ropa y la manchaba de morado. Trató de lavar la tela con jabón, dejarla al sol pero el color no se movió.

Historische Farbstoffsammlung

La fórmula química del tinte malveína al lado de hilos teñidos con pigmento sintético (Crédito de la foto: JWBE / Wikimedia commons)

Perkin comprendió de inmediato el potencial de su feliz accidente y en pocos días perfeccionó la técnica de preparación bajo la supervisión de Hoffman. Él patentó su tinte y se convirtió en la primera persona en comercializar un tinte sintético. Debido a la naturaleza muy buscada del tono púrpura, la locura malva se extendió como la pólvora. Por primera vez en siglos, la tela púrpura se volvió asequible para la gente común.

Inspirados por el éxito de la mauvine, muchos químicos comenzaron a desarrollar tintes sintéticos a partir de moléculas orgánicas. El descubrimiento de los colorantes no solo cambió la industria de la moda, sino que también catalizó el crecimiento de la industria de los productos químicos orgánicos. El colorante finalmente allanó el camino para nuevos medicamentos farmacéuticos y tintes para la investigación médica. Los tintes artificiales permitieron una visualización clara de muestras biológicas como cromosomas y microbios causantes de enfermedades bajo microscopios. La invención de Perkin también jugó un papel crucial en la investigación de la quimioterapia.

Conclusión

Imagínese lo aburrida que sería la vida sin todas las cosas coloridas que nos rodean. Si no fuera por el descubrimiento fortuito de Perkin, toda nuestra ropa podría haber quedado, ya sea de color blanquecino o marrón.

A la luz de la actual crisis medioambiental, la invención de tintes sintéticos puede parecer una mala idea. Pero son las industrias químicas y de tintes de la década de 1900 las que también nos dieron fertilizantes para cultivar alimentos y los perfumes nos transportan a un prado y las drogas nos mantienen con vida.

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