¿Cómo combate nuestro cuerpo los virus?

El sistema inmunológico tiene algunas estrategias especiales de defensa y ataque que están especialmente reservadas para los virus. Estos implican marcar los virus con anticuerpos y matar las células infectadas por el virus.

Todos recibieron una dura llamada de atención cuando el virus COVID-19 puso al mundo de rodillas. ¿El culpable? SARS-CoV-2, un virus diminuto con una enorme capacidad de caos. Este es un organismo tan pequeño que no se puede ver con un microscopio normal, pero causó estragos en el mundo.

Hay más virus en la Tierra que estrellas en el universo, entonces, ¿por qué no siempre hemos estado usando máscaras y manteniendo la distancia social?

Principalmente porque no todos los virus pueden infectarnos, y para aquellos que lo hacen, el cuerpo los maneja bastante bien. Antes de aprender cómo el cuerpo hace esto, intentemos comprender un poco más sobre los virus en sí.

¿Qué son los virus?

En pocas palabras, los virus son parásitos extremadamente pequeños que infectan todo tipo de vida, desde las bacterias más pequeñas hasta los mamíferos más grandes; ¡Incluso otros virus no se libran de las infecciones virales!

Se consideran parásitos porque no pueden sobrevivir por sí mismos. Los virus infectan las células huésped sanas y utilizan sus “herramientas” celulares para hacer más copias de sí mismos.

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Los virus no son tan duros por sí solos.

Los virus están en todas partes: en el aire que respiramos, el agua que bebemos y la tierra por la que caminamos. Sin embargo, incluso después de haber sido bombardeado con virus, nuestro cuerpo se las arregla para mantenerse fuerte.

¡Esto se debe a nuestro sistema inmunológico y sus estrategias inteligentes para luchar contra los ataques virales!

La primera estrategia: evitar que crezcan

Si el virus no puede replicarse, entonces no hay necesidad de preocuparse por más problemas. ¡Es así de simple!

Algunas de nuestras células inmunes, como las células dendríticas y los macrófagos, tienen receptores llamados receptores tipo Toll (TLR). Podrías pensar en estos como antenas biológicas que recogen información sobre seres extraños que entran al cuerpo.

Hay muchos tipos de TLR que son capaces de detectar diferentes partes de un virus, como el ARN viral o las proteínas. Una vez que el receptor detecta un componente viral, estimula a las células inmunitarias para que produzcan proteínas defensivas, como los interferones.

Los interferones son moléculas que ‘interfieren’ con la replicación viral, que es como obtuvieron su nombre. También actúan como moléculas de señalización que estimulan a otras células inmunes, como las células asesinas naturales, para atacar al virus, y alertan a las células circundantes de que un virus ha venido a atacarlas.

Otra característica interesante de los interferones es que pueden forzar la autodestrucción de las células infectadas por virus, un fenómeno llamado apoptosis. Esto se hace para evitar que el virus utilice el equipo de la célula huésped para hacer copias de sí mismo. Es como cuando una persona que ha sido mordida por un zombi se suicida para proteger al resto de su grupo.

La segunda estrategia: activar las células T y B

Las células T y B (también llamadas linfocitos T y B) forman la respuesta inmune adaptativa. Esto no es más que una reacción inmune específica a un objetivo en particular, en nuestro caso, el virus. Juntas, las células T y B forman un ejército que utiliza diferentes tácticas, como el combate cuerpo a cuerpo o la liberación de misiles celulares (anticuerpos).

Unión de células T y B

Células T y B, nuestros propios Batman y Robin (Crédito de la foto: OpenStax College / Wikimedia commons)

Células T

Estos linfocitos provocan una respuesta de anticuerpos mediada por células. Las células T tienen receptores llamados receptores de células T, que reconocen los virus por su estructura proteica y alertan a otras células inmunes cercanas que, “¡Ha entrado un virus!”

Las células T también pueden reconocer células infectadas por virus. Tan pronto como entran en contacto con uno, se vuelven super Saiyan (para todos mis fanáticos de Dragon Ball Z) y se convierten en células efectoras T.

Las células efectoras también tienen dos subcategorías: células Tc y células Th.

Las células Tc se conocen formalmente como células T citotóxicas. Envían gránulos venenosos a las células infectadas por virus. Estos gránulos contienen compuestos tóxicos, como perforina, que destruyen las membranas de las células infectadas, y granzima, una enzima que hace que las células infectadas se maten.

Las células Th son células T auxiliares. Estas células son como exploradores, siempre atentos al enemigo y haciendo sonar las alarmas para alertar a las células Tc o células B sobre los virus invasores. Se unen a proteínas virales y las reconocen como objetos extraños que penetran en nuestros cuerpos.

Células B

Las células B son como los refuerzos que vienen de Rohan para ayudar en la Guerra del Anillo contra Sauron en El Señor de los Anillos. Tardan un poco en llegar, pero cuando llegan, luchan duro. Al igual que los receptores de células T, las células B tienen sus receptores de células B que, cuando son activados por células Th u otras células inmunes, se convierten en células B plasmáticas secretoras de anticuerpos.

Mecanismo de funcionamiento de las células B y estructura de anticuerpos.

Mecanismo de funcionamiento de las células B y estructura de anticuerpos.

Los anticuerpos son proteínas en forma de Y que se unen a las partículas de virus recién formadas y las destruyen. Si no pueden destruirlos, se unen a ellos y les impiden entrar e infectar a otras células hospedadoras sanas.

Si desea saber más sobre cómo funcionan los anticuerpos, consulte este enlace.

Conclusión

Afortunadamente, con nuestros avances en la atención médica moderna, tenemos ayuda adicional para combatir los virus. Estos incluyen vacunas, medicamentos antivirales y otras tecnologías de salud geniales para mantenernos en esta guerra sin fin.

Además, a medida que pasa el tiempo y nuestros cuerpos están expuestos a más y más virus, desarrollamos una mejor memoria inmunológica. Este es básicamente el registro del cuerpo de todos los microorganismos que lo han afectado, lo que lo prepara mejor para manejar cualquier infección futura.

Las vacunas son solo agentes que ayudan a fortalecer esta memoria inmunológica para que mañana, si un virus infecta a un huésped vacunado, su sistema inmunológico pueda reconocer fácilmente quién está invadiendo y enviar rápidamente soldados de glóbulos blancos a la lucha.

De cualquier manera, la mejor manera de asegurarnos de permanecer en el lado ganador de esta pelea es mantener nuestra inmunidad fuerte y lista. ¡Manténgase a salvo y mantenga su máscara!