¿Cómo consiguieron los canguros sus bolsas? » ABC de la ciencia

Los científicos no están del todo seguros de qué causó la evolución de las bolsas en los canguros, pero han notado algunas ventajas evolutivas en esta parte del cuerpo. Requiere menos energía para desarrollarse, a diferencia de un útero. También permite que la hembra busque comida mientras cuida a sus crías.

Los canguros son criaturas asombrosas. ¡Tienen una increíble habilidad para saltar gracias a su fuerte cola y patas, lo que les permite impulsarse 25 pies hacia adelante en un solo salto! Otra cosa genial de los canguros es la pequeña bolsa que tienen en el vientre. ¡Puedes ver lo adorable que es cuando ese pequeño joey asoma la cabeza mientras su madre lo carga!

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Los canguros bebés se llaman joeys. ¿No son adorables? (Crédito de la foto: -IntoTheWorld/Shutterstock)

Sin embargo, esa es una característica bastante extraña, ¿no crees? No sueles ver bolsas en la parte delantera de otros animales. Hay colmillos, garras, colmillos, alas e innumerables otras características, pero no muchos animales tienen bolsas. De hecho, solo verá bolsas en marsupiales.

Los marsupiales se refieren a animales como canguros, demonios de Tasmania, wombats, zarigüeyas y muchos más. Son mamíferos como nosotros, pero solo se pueden encontrar en Australia y los continentes americanos.

Sin embargo, su característica más distintiva son las bolsas en las que guardan a sus crías. Estas bolsas se llaman marsupio y se encuentran en todos los marsupiales, e incluso en algunos monotremas (ornitorrincos y equidnas). Ahora, no todos los marsupiales tendrán una bolsa tan grande como los canguros, ya que algunos tendrán solo una pequeña solapa que cubre la tetina. Pero, ¿cómo sucedió exactamente esto y con qué propósito?

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La evolución de los marsupiales

Para comprender a los marsupiales, echemos un vistazo más amplio a los mamíferos en la escala evolutiva. Todos los mamíferos tienen pelaje en el cuerpo y, según la ciencia de la escuela secundaria, todos los mamíferos tienen placenta. Sin embargo, al estudiar la evolución con mayor detalle, encontrará que eso no es exactamente cierto.

Hace mucho tiempo, los mamíferos en realidad evolucionaron a partir de animales que ponen huevos. Algunos mamíferos todavía dan a luz poniendo huevos. Eventualmente, la evolución tomó un camino diferente con los mamíferos, quienes dan a luz crías vivas. Los mamíferos que dan a luz crías vivas con la ayuda de la placenta se llaman euterios. Hace mucho tiempo, los marsupiales se separaron de los mamíferos euterios.

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Los eutherianos dan a luz crías que están completamente listas para conquistar el mundo. Mira este caballo, ya de pie (Crédito de la foto: -Ruben Lopez Vilanova/Shutterstock)

Esta división ocurrió en algún lugar de América del Norte hace unos 130 millones de años. Estos primeros marsupiales emigraron por primera vez a América del Sur. En ese momento, todos los continentes del sur formaban parte de una masa de tierra gigante llamada Gondwanalandia.

Gondwanaland es cómo los ancestros de los canguros llegaron a Australia. Simplemente caminaron desde América del Sur, a través de lo que hoy es la Antártida y hacia Australia. Poco después de cruzar a Australia, los continentes comenzaron a separarse. Los marsupiales de Australia y los de América continuaron evolucionando por caminos diferentes.

Una bolsa marsupial

La bolsa de un marsupial puede diferir de una especie a otra, pero tienen el mismo propósito: sostener a las crías a medida que se desarrollan. Sin embargo, no es solo para jóvenes completamente desarrollados; ¡también puede albergar a un joven aún en desarrollo!

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La reproducción marsupial es bastante interesante. Mientras que en los mamíferos euterios las crías se desarrollan dentro de la madre, y en la mayoría de las demás criaturas ponen huevos y las crías se desarrollan dentro, la historia del marsupial es bastante diferente.

Los marsupiales se conciben como la mayoría de los otros animales, con el esperma y el óvulo fusionándose en el sistema reproductivo femenino. Después de eso, un embrión apenas desarrollado sale de la vagina y sube a la bolsa de la madre. De hecho, el niño desarrolla su cerebro y antebrazos más rápido que el resto de su cuerpo. Esto lo ayuda a gatear antes de que esté completamente formado.

Canguro de 50 días en bolsa

Este canguro bebé aún se está desarrollando. Permanecerá en la bolsa de su madre, bebiendo leche continuamente hasta que esté completamente formado (Crédito de la foto: Ederic Slater/Wikimedia Commons)

Una vez que el embrión a medio formar se mete en la bolsa, une su boca al pezón. Continuará recibiendo nutrición de la madre mientras se desarrolla en la bolsa.

La utilidad de las bolsas

Los científicos no están del todo seguros de qué causó la evolución de las bolsas en los canguros, pero han notado algunas ventajas evolutivas.

Los marsupiales evolucionaron cuando los recursos eran extremadamente escasos y cuidar de la descendencia requiere mucha energía. Básicamente, en una situación en la que no tienen la energía para cuidar a sus crías, es más fácil interrumpir el embarazo. Esto puede parecer brutal, pero les daría una ventaja en tiempos difíciles. La bolsa también significa que se gastará menos energía en desarrollar el útero, que sostiene y nutre al bebé.

La bolsa también permitiría a la madre buscar alimento con mayor facilidad. La madre sería más consciente de su entorno y podría comer sin tener que preocuparse por su bebé. Estas bolsas parecen ser útiles de muchas maneras, pero lo interesante es la forma en que evolucionaron de manera diferente en diferentes marsupiales.

Diferentes tipos de bolsas

Algunas bolsas son pequeñas, con solo una solapa delgada para sostener al bebé a medida que se desarrolla, mientras que otras tienen una bolsa lo suficientemente grande para que un joey salte dentro cuando esté asustado.

Todos sabemos que la abertura de la bolsa de un canguro mira hacia arriba. ¡Esto parece lógico, para asegurarse de que el pequeño Joey no se caiga mientras su madre salta a 35 millas por hora!

Los wombats, por otro lado, tienen bolsas que miran hacia atrás.

Los wombats son animales que cavan hoyos en el suelo. Si tuvieran bolsas orientadas hacia adelante, sus hijos recibirían camiones llenos de suciedad en sus rostros todo el tiempo. La bolsa que mira hacia atrás les ayuda a evitar una bocanada de suciedad. Por otro lado, ¡su bolsa se abre justo en frente del trasero de su madre!

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Bebé Wombat en su bolsa

Mira este pobre canguro. Todavía mejor que recibir barro en la cara todo el día (Crédito de la foto: -Jonas Boernicke/Shutterstock)

Conclusión

Comprender qué llevó exactamente a los canguros a desarrollar una bolsa sería extremadamente difícil. Esto sucedió hace 130 millones de años, y es muy difícil saber exactamente cómo eran sus vidas en ese entonces. Cualquiera que haya sido la razón, es una característica fascinante que ha permitido la supervivencia de algunos animales singularmente adorables.

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