¿Cómo dan forma las aves a los bosques? » ABC de la ciencia

El hecho de que los pájaros coman y hagan caca puede dar forma a toda la composición de un bosque. Si un pájaro prefiere el fruto de un árbol sobre otro, comerá más de ese fruto; como resultado, expulsarán las semillas de ese árbol para que crezcan por toda la tierra.

Las aves pueden ser conocidas por sus hermosas llamadas y plumas llamativas, ¡pero a los bosques no les importan menos esos detalles! ¡Para los árboles frutales, lo más importante que hacen las aves es comer y defecar! Con el tiempo, esto puede cambiar la composición misma del bosque… pero ¿cómo?

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¿Qué es la dispersión de semillas?

Muchas plantas y árboles con flores dependen de otros organismos tanto para la polinización como para la dispersión de semillas. Cuando el polen compatible cae sobre una flor a través de la intervención de un insecto o un pájaro, inicia el proceso de fructificación. El polen y el óvulo juntos crean la semilla, y esa semilla está encerrada en carne y otras estructuras para protegerla.

La pulpa es a menudo dulce y deliciosa, ¡que es lo que consumimos como fruta! Las frutas que obtenemos en nuestros supermercados se crían selectivamente, por lo que hay mucha carne. Las frutas silvestres son muy sórdidas, con muy poca pulpa para disfrutar. Sin embargo, todavía es lo suficientemente nutritivo como para beneficiar a los animales que comen y dispersan las semillas.

Dentro de un plátano de tipo salvaje

Una sección transversal de un plátano silvestre lleno de semillas. (Crédito de la foto: Warut Roonguthai/Wikimedia Commons)

¿Por qué es necesario dispersar las semillas en primer lugar? ¿Por qué no pueden simplemente aterrizar debajo del árbol padre?

Hay dos teorías contradictorias al respecto. El primero dice que los árboles progenitores benefician a sus descendientes, protegiéndolos de los elementos. Esto se conoce como el efecto enfermera.

Estos árboles no se beneficiarían de una dispersión más amplia.

La segunda teoría es que a medida que aumenta la distancia desde el árbol padre, también aumentan las posibilidades de supervivencia de la descendencia. Lejos del árbol padre, hay menos competencia, más luz y más recursos. Los dispersores entonces son como autobuses que llevan las semillas a su parada final.

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Las aves son algunos de los frugívoros y dispersores de semillas más importantes que existen. Un gran número de aves se alimentan casi exclusivamente de frutos. Las aves como los cálaos son fundamentales para hábitats increíbles como las selvas tropicales.

¿Cómo eligen las aves las frutas en un bosque lleno de ellas?

Los bosques pueden ser lugares competitivos. Si un pájaro vuela a una selva tropical, tiene su selección de frutas. Por lo tanto, las plantas necesitan superar a otras plantas y asegurarse de que sus frutos se coman y sus semillas se dispersen.

Las plantas que son atractivas para los dispersores de semillas pueden aumentar en población. Hay muchas maneras de ser atractivo. Las frutas se pueden hacer más dulces y apetecibles. ¡Los árboles pueden dar frutos en diferentes épocas del año para que las aves no tengan más remedio que comer sus frutos! Incluso su color puede jugar un papel.

Las aves tienden a tener una excelente visión del color. Un estudio trató de comprender qué colores les gustan más a las aves y si esta es una preferencia con la que nacen o si esta preferencia se desarrolla con el tiempo. Para hacer esto, examinaron tres especies: dos bulbuls y un barbudo. Las tres aves dependen en gran medida de las frutas para su nutrición. ¡Todas las aves eligieron frutas rojas y negras, y tendieron a evitar las verdes!

Dado que la fruta que comen depende de sus colores, los árboles con estas frutas de colores tienden a florecer más fácilmente.

De izquierda a derecha, bulbul de bigotes rojos, bulbul de cabeza negra, barbudo de garganta azul

De izquierda a derecha, bulbul de bigotes rojos, bulbul de cabeza negra, barbudo de garganta azul (Crédito de la foto: phichak & SARIN KUNTHONG & seaonweb/Shutterstock)

¿Por qué las aves podrían desarrollar tal preferencia? Una razón podría ser que el verde es a menudo una señal de inmadurez, mientras que el negro siempre significa palatabilidad. También es posible que el negro y el rojo sean simplemente más visibles en el exuberante verdor de un bosque.

Cualquiera que sea el motivo de la preferencia de color en las aves, el estudio también sugirió un resultado importante. ¡La preferencia de las aves frugívoras coincidió con la frecuencia de estas plantas con frutos negros y rojos en la naturaleza! Esto significa que las frutas preferidas se dispersan y crecen más que las frutas no preferidas que son verdes y amarillas.

Las aves dan forma a las frecuencias de las plantas porque son quisquillosas para comer.

Frutas Amarillas y Verdes

Preferencia de fruta de ave

¿Todos los pájaros pueden comer todas las frutas?

Cuanto más grande es el ave, más grande es la fruta que puede comer. Los árboles pueden evolucionar hacia tamaños de fruta más grandes o más pequeños, dependiendo de quién quiera que se coma su fruta. Esto significa que el tamaño promedio de la comunidad de aves determina qué frutas se comerán y, en consecuencia, qué árboles crecerán después de la dispersión de las semillas.

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Las aves de diferentes tamaños comen diferentes frutas (Crédito de la foto: Yaroslav Mishin/Shutterstock)

Un estudio examinó cómo la tala puede cambiar una comunidad de aves y cómo esas comunidades de aves dan forma al bosque. En los bosques talados, el tamaño promedio de la comunidad de aves fue menor. Las aves más pequeñas comen frutas más pequeñas, y las aves que fueron interrumpidas por la tala dispersan menos semillas de los árboles de frutos grandes. Con el tiempo, esto podría conducir a una reducción de árboles con frutos grandes.

Diferentes pájaros dispersan diferentes semillas, por lo que cambiar un bosque puede tener un impacto significativo en la futura comunidad vegetal.

Los bosques son el producto de las decisiones que toman las aves

Frugivory es una de las tres formas principales de dispersar semillas. La dispersión de semillas, junto con la polinización, son los impulsores clave de los patrones de vegetación dentro de los biomas. Las plantas que son atractivas para los animales dispersores a menudo aumentan su población. Las poblaciones de dispersores clave pueden influir en gran medida dónde y cuánto crecerá una determinada planta.

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Los cálaos son especies clave cuando se trata de la dispersión de semillas (Crédito de la foto: Ondrej Prosicky/Shutterstock)

La elección de frutas por parte de las aves, y las aves que están disponibles para hacer esas elecciones de frutas, dan forma a los bosques.

Las aves no son los únicos frugívoros y dispersores de semillas, ¡pero el efecto que tienen es increíblemente importante para la estabilidad y diversidad del bioma!

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