¿Cómo digieren las serpientes su comida sin masticarla primero?

Las serpientes tragan su comida entera. A veces, su comida es un pequeño roedor, mientras que serpientes como pitones y boas pueden comer animales como íbices enteros. El secreto de cómo logran digerir una presa tan grande radica en su estómago y metabolismo.

Algunas personas dan mucha importancia a masticar la comida correctamente. Tome a Horace Fletcher, por ejemplo. Fletcher, conocido como “El gran masticador”, recomendó que las personas masticaran la comida 32 veces antes de tragarla. “La naturaleza castigará a los que no mastican” es una de sus citas más memorables.

Claramente, las serpientes no han prestado atención al consejo de Fletcher.

Cada documental sobre la naturaleza sobre serpientes parece tener una escena dedicada a una serpiente que se traga la comida entera. Cada movimiento sombrío es seguido por la cámara mientras la serpiente pasa lentamente su mandíbula sobre su víctima. Para serpientes más grandes, como anacondas, boas y pitones, ¡la presa puede ser tan grande como un ciervo adulto!

Entonces, ¿cómo las serpientes, especialmente los comedores de caza mayor, digieren a sus presas enteras: piel, cabello, huesos y todo?

El sistema digestivo de la serpiente

Superficialmente, las serpientes tienen muchos de los mismos componentes que el sistema digestivo humano. El sistema digestivo se extiende a lo largo del cuerpo gordo y parecido a una cuerda de una serpiente, comenzando por la boca o la cavidad bucal y extendiéndose hacia el estómago.

Las serpientes suelen darse un festín con presas más pequeñas, como roedores, pájaros, lagartijas y ocasionalmente otras serpientes. Para presas más grandes, la serpiente tiene una “mandíbula para caminar”. Las dos mitades de su mandíbula pueden operar por separado y una especie de “caminar” sobre su presa grande, tragándola primero. Los colmillos curvos evitan que los animales escapen, cavando más profundamente mientras el animal lucha por escapar (si el animal todavía está vivo).

Luego, la comida baja (¿o atraviesa?) El esófago hasta el estómago.

Anatomía de la serpiente

El sistema digestivo de una serpiente (Crédito de la foto: Uwe Gill / Wikimedia commons)

El estómago de una serpiente, como muchos otros estómagos del reino animal, secreta un cóctel de ácido (ácido clorhídrico) y enzimas digestivas para descomponer la comida.

Desde el estómago pasamos al intestino delgado. La serpiente también tiene un páncreas, un hígado y una vesícula biliar que secretan enzimas digestivas hacia el intestino. El intestino absorbe los nutrientes en el torrente sanguíneo. Desde el intestino delgado, pasamos a una especie de espacio similar al intestino grueso.

La serpiente es capaz de digerir la mayor parte del animal que come, incluidos los huesos. Las únicas partes que quedan son el cabello, que está hecho de una proteína resistente llamada queratina, así como calcio de los huesos. Esto lo excreta la serpiente en forma de bolitas.

Estrategias para comer presas grandes

Los campeones de la alimentación —boas y pitones— tienen un sistema único que les permite digerir, digamos, un antílope de 130 libras, que se ha registrado que comió una pitón africana.

Muchas serpientes grandes que se alimentan de animales son cazadoras de emboscadas, como la pitón birmana, que acecha a la presa que se encuentra en su camino. Comen con poca frecuencia, pero atrapan presas más grandes que sus contrapartes serpientes que comen con más frecuencia y cazan activamente. Entre comidas, estas tomas poco frecuentes disminuyen su actividad metabólica al mínimo, lo que significa que también reduce el tamaño de su sistema digestivo.

Los grandes comedores A la izquierda hay una pitón birmana y a la derecha una boa constrictor

Los grandes comedores. A la izquierda hay una pitón birmana y a la derecha una boa constrictor. (Crédito de la foto: safaritravelplus & Pavel Ševela / Wikimedia commons)

Reforzando

Sin embargo, cuando están listos para alimentarse y la presa está asegurada, ¡las serpientes amplifican su metabolismo de 2 a 3 veces! Eso es básicamente como correr justo después de despertar de un sueño profundo. Refuerzan los músculos del corazón y el sistema circulatorio para ayudarlos a bombear más sangre y estimular su sistema digestivo casi tres veces. ¡Imagínese si su sistema digestivo aumentara algunos kilos solo para digerir el almuerzo!

¡Todo esto es en preparación para el maratón de la digestión!

Una vez que la presa ingresa a su estómago, el órgano comenzará a secretar ácido y enzimas digestivas. En el lapso de unas pocas horas, el pH del estómago desciende de 7,5 a 2 y luego a 1,5. En esta bolsa de jugo gástrico, el animal, ya sea un íbice, un antílope o un caimán, se descompondrá, piel, carne, huesos y todo. Los fuertes músculos del estómago batirán y mezclarán la comida, de alguna manera, sustituyendo el trabajo de los dientes.

La serpiente logra digerir todo esto porque, a diferencia de muchos mamíferos que solo mantienen la comida en el estómago durante unas horas o un día, el estómago de la serpiente continúa digiriendo su comida durante varios días o incluso semanas, dependiendo del tamaño de la serpiente. comida. Un asalto de dos semanas de ácido 1.5 es suficiente para disolver la mayor parte de la materia orgánica (excepto la queratina, la proteína que compone el cabello y las uñas).

La comida licuada llega al intestino, donde se descompone aún más y el revestimiento del intestino recién engrosado absorbe todos estos nutrientes.

Serpiente pitón devorando una pequeña gacela

Una pitón comiendo una gacela bebé (Crédito de la foto: Alberto Loyo / Shutterstock)

Ventajas de comer presas grandes

Esta digestión de varias semanas requiere mucha energía. La serpiente debe gastar recursos para crear y secretar enzimas y ácido y mover los músculos que ayudan en la digestión, entre otras consideraciones metabólicas. La serpiente también aumenta su ingesta de oxígeno aproximadamente a los mismos niveles que cuando hace ejercicio o cuando corre un caballo de carreras.

De hecho, ¡las pitones pueden usar la mitad de la energía que obtienen de su comida grande para digerir la comida!

Esto también pone a la serpiente en una posición vulnerable. Al comienzo de la digestión, cuando la serpiente está prácticamente inmovilizada por el bulto gigante de comida en su estómago, otros depredadores podrían amenazar a la serpiente. Si la amenaza se vuelve inevitable, la serpiente puede vomitar su comida y huir de la escena, aunque esto no es bueno para el sistema digestivo de la serpiente.

Además, una asta o cuerno puede dañar o romper por completo los órganos internos de la serpiente, lo que puede hacer que la serpiente se enferme o muera. Tratar de comer algo demasiado grande puede incluso hacer que la serpiente explote, como se registró cuando una pitón intentó comerse un caimán que era simplemente demasiado grande para ella.

Serpiente cabeza de cobre (Agkistrodon contortrix) (Cosas trepadoras) S

Pitón de roca asiática calentándose al sol. (Crédito de la foto: Creeping Things / Shutterstock)

Hablando de explosiones, el segundo inconveniente es la putrefacción. Poco después de que la serpiente ingiera a su presa, ya sea una rata o un íbice, la presa comenzará a pudrirse. Las bacterias del animal comenzarán a descomponerse, lo que puede hacer que el animal se hinche y aumente de tamaño. Si la serpiente ha comido algo que ya es bastante grande, no puede permitirse que su comida crezca más. La putrefacción también trae consigo un hedor poderoso, sustancias químicas tóxicas producidas por bacterias e infecciones. El sistema digestivo de la serpiente esencialmente está compitiendo contra las bacterias.

Para evitar esto, las serpientes pueden mantenerse cálidas y agradables. Las serpientes son animales de sangre fría, lo que significa que su cuerpo imita la temperatura externa. A su vez, el funcionamiento de sus órganos también dependerá de la temperatura. Las temperaturas más cálidas aceleran la digestión, por lo que las serpientes a menudo toman el sol para preparar su cuerpo para digerir.

En regiones más frías, serpientes como víboras y serpientes de cascabel usan su veneno altamente tóxico para digerir a sus presas desde adentro hacia afuera. El veneno, junto con sus toxinas, contiene enzimas digestivas que descomponen al animal desde el interior. Por lo tanto, la serpiente no tiene que usar energía adicional tratando de digerir solo a su presa desde el exterior.

Una palabra final

Hay una especie de serpiente que rompe su comida, los cangrejos, en trozos más pequeños. Rompe el cangrejo en trozos arrancándole las patas, por ejemplo. Esto es lo más parecido a masticar que los científicos han documentado en serpientes. ¡Simplemente demuestra cuánto de la naturaleza todavía no entendemos completamente!