Cómo duermen y descansan las abejas

Muchos humanos trabajan 8 horas al día, 5 días a la semana, unos 261 días al año. Tenemos una agenda apretada y durante gran parte de nuestra vida adulta, hacemos mucho trabajo. Pero eso no es nada comparado con las abejas.

Las abejas son algunas de las criaturas más trabajadoras del mundo. En un solo día, una abeja puede visitar más de 1.000 flores para extraer néctar y polen, que luego trae de vuelta a la colmena. Para las abejas solitarias, el trabajo ni siquiera termina ahí, ya que las abejas hembra necesitan defender su propio nido, poner huevos y alimentar a las crías sin ninguna ayuda. En las abejas sociales y formadoras de colonias, la división del trabajo es prominente y cada individuo asume un papel (como defensor o trabajador) especializándose en una tarea.

Con todo este trabajo, uno no puede evitar preguntarse: ¿las abejas tienen tiempo para dormir?

Trabajo trabajo y más trabajo, la vida de una abeja pocas veces es fácil. Créditos de imagen: Jean y Fred Hort.

Para dormir como una abeja

atrás en 1916, dos investigadores desafiaron a la comunidad biológica a profundizar en la cuestión del sueño de los insectos. Al igual que los niños, argumentaron los dos investigadores, los científicos solo se enfocan en los insectos cuando están activos y realmente no prestan mucha atención a la parte del sueño.

“Un objeto en movimiento siempre atrae la atención de niños, jóvenes y mayores; una mariposa revoloteando de flor en flor, una langosta saltando delante de uno en el camino polvoriento, una abeja hurgando en una flor, todo despierta el interés de uno. Pero los naturalistas, como los niños, dejan de prestar atención a los insectos cuando estos últimos cesan en su actividad. Por lo tanto, el interesante problema de cuándo, dónde y cómo duermen los insectos se ha descuidado por completo”, dice el resumen del estudio de 1916.

Avance rápido más de cien años, y sabemos bastante más sobre el sueño de los insectos, pero no todo.

El primer problema es averiguar cuándo duermen exactamente las abejas. Las abejas no tienen párpados, así que no puedes buscar una abeja con los ojos cerrados. Tal vez por eso no se realizaron estudios científicos sobre el comportamiento de sueño de las abejas hasta la década de 1980. Pero las primeras pistas vinieron de las antenas. Al seguir de cerca a las abejas, los científicos descubrieron que las abejas a veces se quedan quietas y dejan de mover sus antenas. También meten la cabeza y la cola y descansan las alas. A veces, las abejas pueden dormir tan profundamente que incluso pueden caerse de lado.

Imagen vía Flickr.

Investigar muestra que las abejas tienden a dormir de cinco a ocho horas, generalmente de noche. Generalmente, las abejas jóvenes tienden a dormir mucho más que abejas más viejasque a veces solo duermen 30-90 minutos al día, en pequeñas siestas de 15-30 segundos.

Los investigadores notan una serie de cambios físicos que tienen lugar cuando las abejas duermen. Además de estar inmóviles, las abejas también se enfrían cuando duermen, y la temperatura de su cuerpo puede bajar bastante (al igual que en los humanos). Además, cuanto más profundamente duerme una abeja, más difícil es para despertarlo (De nuevo, muy parecido a los humanos). Las abejas también parecen estar conscientes cuando sus compañeros de colmena están durmiendo. Cuando una abeja duerme profundamente, otras se aferran a su pata para que no se caiga del panal.

El sueño es parte integral de la salud de las abejas, según han descubierto los investigadores. Su cerebro exhibe patrones específicos cuando duerme, y aunque el efecto del sueño en el cerebro de la abeja no se comprende bien, parece probable que desempeñe un papel clave en varios aspectos cognitivos. Las abejas cansadas tienden dormir masy las abejas privadas de sueño funcionan significativamente peor en aspectos clave.

Eban-Rothschild, AD y Bloch, G. (2008). Diferencias en las posiciones de sueño de las abejas recolectoras y jóvenes (Apis mellifera). Exp. J. Biol. 211,2408 -2416

Pero es importante tener en cuenta que no todas las abejas son iguales. Hay más de 20 000 especies de abejas conocidas en el mundo, y el 75 % de ellas ni siquiera vive en colmenas, son solitarias. Otro 15% de las abejas son parásitos de cría, lo que deja solo alrededor del 10% de las abejas que son sociales. Dado que los estilos de vida de estos diferentes tipos de especies no son los mismos, sus patrones de sueño también son diferentes.

Las abejas tienden a moverse más cuando duermen y sus antenas son más inestables que en las abejas solitarias. Esto podría deberse a que los estilos de vida de las abejas sociales son más complejos e incluyen señales sociales, lo que podría dejar al cerebro aún procesando información durante la noche. Mientras tanto, para las abejas solitarias, la conservación de energía es el objetivo principal.

donde duermen las abejas

Para poder dormir bien por la noche, las abejas deben tener cuidado al elegir el lugar donde descansar. Una vez más, existen diferencias basadas en la edad y en el tipo de especie de abeja.

Las abejas solitarias hembras suelen dormir en sus nidos junto a sus crías, pero este no es el caso de los machos. La abeja macho encuentra la soledad en las flores y los tallos de hierba. Se sujetan al extremo de una ramita para mayor protección. Esto sirve como camuflaje ya que se mezclan con la planta, lo que puede confundir a los depredadores, y esta parte también es menos accesible para los intrusos como las hormigas.

Las abejas melíferas, por otro lado, no pueden darse el lujo de elegir su guarida para dormir, ya que está predeterminado por su papel en la colonia. Su colmena generalmente se divide en diferentes secciones donde las abejas más viejas o recolectoras duermen hacia el perímetro y las más jóvenes duermen dentro de las celdas que están más cerca del centro del nido. La abeja reina, la única hembra que tiene ovarios completamente desarrollados, permanece en el centro para asegurarse de que está a salvo. A veces, una abeja obrera puede ser sorprendida por el anochecer o el descenso de la temperatura y puede dormir afuera y regresar con el polen por la mañana.

Las abejas sociales forrajeras (generalmente las obreras más viejas de la colonia) tienen un horario de sueño fijo. Están activos durante todo el día y duermen por la noche en la colmena. Los recolectores tienen diferentes etapas de sueño (más ligero y más profundo), y cuando se despiertan, pueden pasar un poco de tiempo preparándose o acicalándose. Mientras tanto, las abejas obreras más jóvenes, cuyas funciones principales incluyen la limpieza de las celdas de la colmena, no tienen patrones fijos de sueño y pueden tomar siestas en varios momentos del día.

A nuestras abejas les falta sueño, y es un problema

Las abejas (y los polinizadores en general) son esenciales no solo para el bienestar de los ecosistemas, sino también para la actividad humana. Estos insectos polinizadores contribuyen a nuestra economía mucho más de lo estimado anteriormente. Las abejas generalmente juegan un papel importante en la agricultura al polinizar los cultivos de los agricultores y proporcionarnos alimentos. Investigadores de la Universidad de Pittsburgh y la Universidad Estatal de Pensilvania cuantificaron que el valor económico de las abejas totalizó $ 34 mil millones en 2012, y la cifra solo ha aumentado desde entonces a medida que se intensifican las prácticas agrícolas.

Pero a pesar de toda la ayuda que nos brindan, nuestra actividad amenaza a las abejas de varias maneras, incluida la perturbación de su sueño.

Un estudio de investigadores de la Universidad de Bristol reveló que, actualmente, nuestras abejas están experimentando niveles alarmantes de privación del sueño y los humanos somos los culpables. Su falta de sueño es causada por los pesticidas que usamos. Se descubrió que los productos químicos utilizados en los pesticidas comerciales interrumpen el reloj corporal de las abejas, lo que hace que se alimenten menos y duerman más durante el día, lo que tiene efectos en cascada en la salud de las abejas. La Dra. Kiah Tasman, autora principal del estudio, explicó que si las abejas salen más durante la noche, reducirá en gran medida sus posibilidades de recolectar alimentos ya que las flores no están disponibles durante este tiempo. Esto seguramente afectará la salud de su colonia ya que el néctar y el polen son vitales para el crecimiento y la reproducción. Otro estudio de 2020 encontró que el sueño de las abejas melíferas se ve afectado por la herbicida glifosato.

Abejas melíferas privadas de sueño, Apis mellifera, también se informó que tenían disminución de la precisión en la realización de la danza waggle, una conocida estrategia de comunicación en las abejas. El baile de meneo lo realiza un recolector exitoso dentro de la colmena. A través de una serie de movimientos, la abeja señala con precisión información sobre la dirección y ubicación de fuentes de alimento abundantes y de buena calidad.

Dado que casi el 90 % de las plantas silvestres y el 75 % de los cultivos mundiales dependen de las abejas, la disminución de la eficacia de su polinización sin duda tendrá efectos ecológicos y económicos desastrosos. Aunque un minuto es tamaño, la magnitud de su contribución es lo que sustenta a 7 mil millones de personas en este planeta. Si no queremos que nuestros mercados y platos estén vacíos, entonces debemos trabajar más duro para evitar un mundo sin abejas.