Cómo el manto de la Tierra asegura que siempre tendremos océanos

Los niveles de los océanos de la Tierra pueden haber subido y bajado durante milenios, pero se han mantenido relativamente estables durante miles de millones de años. Según dos investigadores franceses, el equilibrio del ciclo de aguas profundas (el intercambio de agua entre la superficie de la Tierra y su interior) jugaría un papel importante en el mantenimiento de esta estabilidad.

Debajo de la superficie de la Tierra hay otro océano gigantesco, no en el sentido estricto de la palabra, sino en el sentido más amplio. Los átomos compuestos de hidrógeno y oxígeno están, de hecho, unidos químicamente a la roca circundante. Sin embargo, un trabajo reciente informado por la revista Hakai muestra que gran parte de esta agua está en tránsito más de lo que se pensaba anteriormente.

En concreto, cuando la roca sólida del manto (la capa del planeta entre la corteza y el núcleo) se satura de agua químicamente disociada, puede convertirse en lodo líquido antes de salir a la superficie e impregnar nuestros océanos.

El ciclo de las aguas profundas

Los científicos ya saben que el agua puede ser atraída hacia el manto por la subducción de placas tectónicas y llevada a la superficie por erupciones volcánicas y otros respiraderos hidrotermales, por ejemplo. Si este ciclo de aguas profundas entre el manto y la superficie está en equilibrio, el nivel del mar terrestre permanece estable a su vez. La habitabilidad de la Tierra también se ha visto muy beneficiada por el hecho de que el nivel del mar en la Tierra se ha mantenido relativamente estable durante miles de millones de años.

Sin embargo, las estimaciones basadas en mecanismos previamente conocidos del ciclo de aguas profundas sugirieron que se transportaba al manto casi el doble de agua que se liberaba en la superficie. Y hasta ahora, pensábamos que gran parte de esa agua permanecía bajo tierra para siempre. Si este hubiera sido el caso, entonces el agua superficial de la Tierra habría estado disminuyendo lentamente..

Como parte de un estudio, Denis Andrault y Nathalie Bolfan-Casanova, geocientíficos de la Universidad de Clermont Auvergne, muestran que la reintegración de estas aguas profundas sería suficiente para mantener el equilibrio.

abrigo de los océanos
Créditos: Wikimedia Commons.

Una “lluvia” que viene de abajo

Los investigadores aquí utilizaron modelos para examinar lo que sucede cuando una losa de roca subducida empapada en agua disociada se adentra en el manto. Luego descubrieron que a medida que desciende, aumentan las temperaturas y las presiones. derrite rocas, liberando su agua. ” Imagina una mezcla pastosa de granos de arena pegados con barro entre ellos.“, explica el Dr. Andrault.

A medida que se derrite más y más roca y se libera más agua de la roca, el material finalmente se vuelve lo suficientemente liviano como para empezar a subir. Al hacerlo, el agua se une a los minerales del manto superior (entre la superficie y los 670 km de profundidad) y baja su punto de fusión, causando más fusión que libera más aguay así enseguida.

Por lo tanto, este nuevo trabajo subraya que podría haber un medio adicional para transportar agua a la superficie, y en particular a nuestros océanos. Este modelo también señala que el manto superior contendría hoy el equivalente al volumen total de los océanos en la Tierrasuficiente para garantizar que siempre habrá agua en la superficie de la Tierra.

Sin embargo, los investigadores insisten en que se necesitará más investigación para comprender este fenómeno. ” Todavía tenemos mucho que aprender sobre el ciclo de aguas profundas“, señala Yoshinori Miyazaki, del Instituto de Tecnología de California, que no participó en el estudio. ” Sin embargo, un hecho es que ha funcionado de manera sorprendente para mantener el nivel medio del mar en la Tierra relativamente constante durante los últimos quinientos millones de años, y probablemente más, para mantener un entorno habitable para que la vida continúe.“.