Cómo el pelaje amarillo de su labrador puede revelar secretos sobre la evolución canina

El nivel de variación en los perros es simplemente asombroso. Es difícil de creer cuando los miras, pero los grandes daneses y los chihuahuas son la misma especie a pesar de una diferencia de diez veces en tamaño y masa. Los patrones de color de la piel también son responsables de una rica paleta de características distintivas entre las diferentes razas. Y, según un nuevo estudio, estas variaciones del color del pelaje se deben a genes heredados de un ancestro común lejano de perros y lobos.

La sorprendente conexión entre un laboratorio amarillo y un lobo blanco

La profesora Danika Bannasch es genetista y veterinaria de la Universidad de California, Davis, cuyo trabajo se centra en identificar las causas moleculares de las enfermedades hereditarias en perros y caballos. Mientras estaba en la Universidad de Berna en Suiza, Bannasch tuvo la idea de descubrir la base genética fundamental de los colores del pelaje negro y fuego en los perros. Rápidamente reunió a otros colegas, incluidos investigadores afiliados al Instituto HudsonAlpha, que son expertos en filogenia y patrones de pelaje de mamíferos.

Tanto los lobos como los perros producen dos tipos diferentes de pigmentos: un pigmento negro llamado eumelanina y un pigmento amarillo llamado feomelanina. La combinación de estos dos pigmentos en el momento y lugar adecuados del cuerpo canino produce cinco patrones de color o fenotipos principales. En el estudio de Bannasch, estos fenotipos son el amarillo dominante, el amarillo sombreado, el agutí, el lomo negro y el dorso negro.

Dentro de cada tipo de patrón, puede haber variación debido a otros factores que incluyen: (1) la posición de los límites entre las áreas feomelanicas y eumelánicas, por ejemplo, en silla negra o lomo negro; (2) el tono de feomelanina (rojo a casi blanco); (3) presencia de una máscara facial negra o manchas blancas causadas por genes distintos a UN SORBO; y (4) longitud y / o rizo del pelaje. Los patrones se muestran en orden de predominio. Crédito: Ecología y Evolución de la Naturaleza.

Después de secuenciar el ADN de perros y lobos antiguos, los investigadores descubrieron que la producción del pigmento amarillo está controlada por la proteína de señalización agouti, cuya actividad, a su vez, está controlada por el gen ASIP. Las mutaciones en dos áreas distintas del gen ASIP conducen a diferentes patrones de pelaje.

Pero lo que fue muy sorprendente fue el hecho de que el gen ASIP ha existido durante al menos dos millones de años, mucho antes que la domesticación de los perros hace unos 30.000 años.

Este gen se originó en un cánido ahora extinto que se separó de los lobos grises, lo que explica por qué la misma combinación genética responsable de los patrones dominantes del pelaje amarillo se comparte con los lobos blancos árticos. El pelaje más claro fue probablemente una adaptación ventajosa del ancestro cánido extinto en un ambiente ártico, como durante los períodos de glaciación hace entre 1,5 y 2 millones de años. El patrón del pelaje persistió y finalmente fue heredado por perros y lobos.

“Si bien pensamos en toda esta variación en el color del pelaje entre los perros, algunas de ellas sucedieron mucho antes de que los ‘perros’ fueran perros”, dijo Bannasch. “La genética resulta ser mucho más interesante porque nos dice algo sobre la evolución de los cánidos”.

“Al principio nos sorprendió descubrir que los lobos blancos y los perros amarillos tienen una configuración de ADN ASIP casi idéntica”, agregó Chris Kaelin del Instituto HudsonAlpha de Biotecnología en Huntsville, Alabama. “Pero nos sorprendió aún más cuando resultó que una configuración de ADN específica tiene más de 2 millones de años, antes de la aparición de los lobos modernos como especie”.

Mientras tanto, el patrón de dorso negro se identificó en una muestra de perro desde los 9.500 años, lo que muestra que los perros tenían ricas variaciones de pelaje desde el principio.

Bannasch en realidad tiene un perro de granja sueco danés de espalda negra y dos perros perdigueros de peaje de pato de Nueva Escocia con un patrón amarillo dominante. Ahora, solo necesita otros tres patrones de abrigo para tener el conjunto completo, bromeó.

Los hallazgos fueron publicados en la revista. Ecología y evolución de la naturaleza.