Cómo el Telescopio Webb apoyará la búsqueda de vida extraterrestre

Hoy hay más de cinco mil exoplanetas en nuestra libreta de direcciones cósmica. Y eso es solo el comienzo. De hecho, los observatorios en construcción permitirán ampliar esta muestra a lo largo de la década, cuando otros serán los encargados de caracterizarlos. Este es particularmente el caso del Telescopio James Webb, que planea enfocarse en su atmósfera.

Hace unos días, la NASA anunció que había dado un paso fundamental en la fase de puesta en servicio del Telescopio James Webb al alinear su espejo principal. El inicio de las operaciones científicas debería comenzar a principios del próximo verano. Si bien el observatorio estudiará estrellas y galaxias, parte de su trabajo también será dedicada a la observación de exoplanetas. A continuación, el telescopio analizará su atmósfera para intentar identificar los gases presentes en su interior.

Otros observatorios, como el Hubble, son capaces de tales hazañas. Por el contrario, Hubble solo puede detectar estos ingredientes en las atmósferas de planetas gaseosos más grandes comparables a Júpiter o Neptuno. El telescopio Webb puede, por otro lado, proporcionar la primer análisis de las atmósferas de exoplanetas similares a la Tierra. Tales avistamientos han permanecido esquivos hasta ahora. Sin embargo, esta es una información clave para determinar si la vida podría evolucionar o no en la superficie.

El simple hecho de poder detectar atmósferas alrededor de planetas rocosos es un gran paso en nuestra exploración de cómo se ven otros exoplanetas.“, explica a Gizmodo Néstor Espinoza, del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial. ” Este es un cambio de juego“.

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Comparación del Sistema Solar interior con el sistema TRAPPIST-1, formado por siete planetas rocosos. Créditos: NASA/JPL-Caltech

Identificar las “huellas dactilares” de las moléculas

Para inferir la composición atmosférica de estos exoplanetas, el Telescopio Webb utilizará una técnica llamada espectroscopia de transmisión. En términos concretos, un planeta que pase entre el observatorio y su estrella bloqueará parcialmente parte de su luz. Si este planeta tiene una atmósfera, entonces todos los gases en él absorberán parte de esta luz antes de que llegue a los espejos del telescopio. pero sabemos que cada molécula absorbe una longitud de onda diferente. Al determinar cuáles faltan, los investigadores podrán deducir los gases presentes dentro de dicha atmósfera.

Además, el Telescopio Webb funcionará principalmente en el infrarrojo, lo que le permitirá discernir más gas que el Hubble, que detecta principalmente la luz visible. Luego se revelarán más “especies químicas” como agua, metano, dióxido de carbono, monóxido de carbono, amoníaco o incluso cianuro.

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Ilustración del Telescopio James Webb en órbita. Créditos: ESA

Comprender la composición de una atmósfera es importante porque podemos imaginar varias características de la superficie. Por ejemplo, si el JWT aísla el vapor de agua en la atmósfera de un pequeño exoplaneta rocoso, eso significaría que probablemente debe haber un océano líquido debajo.

En cuanto al potencial de vida, lamentablemente es una apuesta segura que el observatorio no será incapaz de proporcionarnos pruebas convincentes. Eso probablemente tendrá que esperar hasta la década de 2040 y la próxima generación de telescopios.


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