¿Cómo evolucionó el radio de un objeto de fantasía al terror?

El milagroso descubrimiento del radio una vez tomó al mundo por asalto, pero esta sustancia ahora se maneja con extremo cuidado debido a los peligrosos efectos secundarios, debido a su radiactividad.

El radio es sinónimo de un tenue color verde que brilla en la oscuridad, pero ¿y si te dijera que el radio en realidad emite un aura azul claro y no un brillo verde? Aunque suene inverosímil, ¡es la verdad!

Desde su descubrimiento, el elemento 88 de la tabla periódica y sus espeluznantes rayos radiactivos han sido parte de muchas tendencias y eventos increíbles. ¡Algunos de ellos son responsables de cómo el mundo todavía trata los elementos radiactivos en la actualidad!

CÓMO BRILLA REALMENTE EL RADIO

Marie Curie y el descubrimiento del radio

El viaje de Marie Curie en la ciencia estaba bien encaminado cuando el físico francés Henri Becquerel comenzó a jugar con su colección de sales luminiscentes (una colección que heredó de su padre).

Durante unos días de cielos nublados en París, Becquerel descubrió los inusuales rayos emitidos por las sales de uranio. Estos rayos, que más tarde denominó rayos uranicos, podrían exponer una placa fotográfica y crear siluetas.

Por esa misma época, Marie Skaldoswska Curie estaba trabajando en magnetismo con su esposo, el físico Pierre Curie. Buscaba un tema para su tesis doctoral. Los misteriosos rayos uránicos llamaron la atención de Pierre, quien sugirió que tomara el tema para su trabajo.

Marie luego llevó adelante la antorcha de Becquerel y comenzó a investigar las propiedades de los rayos de uranio. Después de estudiar de cerca los rayos y sus efectos eléctricos, concluyó que los rayos de uranio eran una propiedad inherente del átomo de uranio. El comportamiento de los rayos solo dependía de la estructura atómica y la concentración de átomos de uranio y era independiente de cualquier otro factor externo. Esta comprensión dio origen al término Radioactividad.

Laboratorio

Su curiosidad por la pitchblenda (el mineral de óxido de uranio) no terminó con el descubrimiento de la radiactividad. Observó que la radiactividad mostrada por el mineral era 4 veces mayor que el nivel de uranio metálico, lo que significaba que algo más radiactivo estaba escondido en el mineral.

Luego, los Curie asumieron la hercúlea tarea de aislar los elementos radiactivos de un viejo cobertizo abandonado que anteriormente había sido utilizado en la sala de disección por la escuela de medicina.

Hirvieron casi 20 kg del mineral en calderos de hierro fundido, disolviéndolos según fuera necesario con solventes o ácidos para separarlos, y lo que encontraron fueron 30 elementos diferentes. Después de años de extensas pruebas y errores, Marie y Pierre Curie descubrieron el polonio, que recibió su nombre de la tierra natal de Marie, Polonia, y se determinó que era 60 veces más radiactivo que el uranio.

Marie y Piere Curie intentan encontrar polonio y radio a partir de la pitchblenda

Marie y Piere Curie intentan encontrar polonio y radio a partir de la pitchblenda

Sin embargo, el único elemento radiactivo que aislaron con éxito fue el radio (una sal del radio, en realidad), que era un elemento ~ 400 veces más radiactivo que el uranio. Este descubrimiento marcó el comienzo de una nueva época en la química.

Marie Curie, en su autobiografía, recuerda la feliz sensación de volver a su laboratorio por la noche. La vista de los frascos y frascos luminosos en los que guardaban el radio aislado era algo muy bonito y nuevo. Brillaban en la oscuridad como débiles luces de hadas; ese hermoso brillo y la capacidad de la sustancia para destruir tumores sin rasgar la piel hicieron del radio una de las mayores obsesiones del hemisferio occidental a principios del siglo XX.

El radio fue tratado como un elixir que podría tratar cualquier dolencia conocida por la humanidad. Esta escuela de pensamiento se hizo popular cuando mentes científicas eminentes hicieron declaraciones como: “La radiactividad previene la locura, despierta emociones nobles, retrasa la vejez y crea una espléndida vida juvenil y feliz”. Se desarrolló una nueva forma de quimioterapia, llamada “cura a sorbos”, en la que a los pacientes que padecían cáncer se les administraba agua infundida con radio.

Radium Radia

Medicamentos milagrosos hechos de radio (Crédito de la foto: smallcurio / Wikimedia commons)

Dado que el radio era muy caro y escaso, las élites de la sociedad supuestamente organizaban “cenas de sol” exclusivas, donde se servían a los invitados cócteles de “sol líquido” con pequeños frascos de radio en ellos. Los invitados aseguraron que el consumo de los cócteles los llenó de gran vigor.

Productos de radio ridículos

La tendencia del radio se tradujo rápidamente en charlatanería cuando entró en el mundo comercial. Las empresas comenzaron a vender productos de consumo a base de radio que hacían afirmaciones realmente extrañas.

El mercado estaba lleno de productos como boquillas con radio que podían eliminar los efectos nocivos del tabaquismo. Había almohadillas térmicas solares con radio para recargar la sangre y el sistema nervioso con una corriente radiactiva vivificante. Los jabones de radio, las cremas y los productos cosméticos para una piel radiante (tomaron el término piel radiante literalmente) estaban de moda.

Cigarrillos con radio y cosméticos a base de radio y agua con infusión de radio

Cigarrillos con radio y cosméticos a base de radio y agua con infusión de radio (Crédito de la foto: snappygoat y Wikimedia commons)

También participó la industria alimentaria; la gente podía disfrutar de los beneficios del radio en los alimentos en forma de chocolates, mantequilla, pan y cerveza. La gama de productos más popular era el agua embotellada enriquecida con radio o las jarras de cerámica con restos de radio, ya que estos productos pretendían regalar a la humanidad la riqueza de la salud radiante.

Para leer sobre más productos de radio del pasado, haga clic aquí.

Chicas de radio

El radio alcanzó su pico de popularidad durante la Primera Guerra Mundial. Los productos tácticos como brújulas que brillan en la oscuridad, cuerdas, linternas y diales de reloj tenían una gran demanda. Estos artículos se pintaron con pintura a base de radio llamada “Undark”.

relojes de esfera redium

Esfera pintada con radio (Crédito de la foto: Oliver Hion / Shutterstock y dominio público)

Undark era una mezcla de una pequeña cantidad de radio, sulfuro de zinc y adhesivo de goma arábiga, que cuando se pintaba sobre las superficies, emitía el característico brillo verde que relacionamos con el radio. Una vez más, el radio tiene un brillo azul, ¡pero su interacción con el sulfuro de zinc le da un tono verde!

En 1917, la corporación US Radium contrató a niñas y mujeres para que pintaran esferas de relojes con Undark. Se animó a los pintores a dar forma a la punta del pincel con los labios, para que la punta del pincel fuera lo más precisa posible. Los medios de comunicación estaban constantemente promoviendo los efectos positivos de cualquier cosa que contenga radio, lo que llevó a las mujeres a pintarse los labios, los dientes y las uñas con pintura brillante.

Nadie sabía que las mujeres que ingirieron radio día tras día mientras se mojaban los cepillos se estaban enfermando; el radio los estaba devorando desde adentro. Nuestro cuerpo confunde el radio radiactivo con el calcio cuando se ingiere, por lo que el cuerpo sigue reemplazando el calcio de nuestro cuerpo con radio, lo que conduce a la necrosis de los huesos y los dientes.

Mandíbula fososa

Representación del artista de la mandíbula phossy / radio mandíbula (Crédito de la foto: Mutter / Wikimedia commons)

Con el tiempo, algunos de ellos empezaron a desarrollar síntomas, como dientes cariados, anemia, mandíbulas débiles y, para algunos … incluso la muerte. Se quejaron con su empleador al respecto, pero no se tomó ninguna medida.

Su difícil situación y los efectos dañinos del radio no recibieron mucha atención de los medios hasta la desaparición de un millonario debido al envenenamiento por radio. Eden Bryers murió después de consumir Radithor (agua con infusión de radio) varias veces al día por sus supuestos beneficios para la salud.

La corporación Radium intentó negar los reclamos de sus empleados durante mucho tiempo, pero en la década de 1950, comenzaron a recibir reacciones violentas de diferentes partes del país. Las mujeres que trabajaban con pinturas a base de radio padecían dolencias imprevistas y muchas de ellas habían sucumbido a los efectos secundarios.

Estos hechos dieron lugar a un litigio histórico entre la US Radium Corporation y Radium Girls. Demandaron a la empresa por una indemnización médica para las víctimas y también exigieron estrictos estándares de seguridad para el manejo y uso de materiales radiactivos. Su lucha por la justicia ha hecho de nuestro mundo un lugar mucho más seguro en lo que respecta a la radiactividad. El sonido de clic de un contador Geiger sobre sus ataúdes revestidos de plomo es un recordatorio de cómo sus acciones salvaron miles de vidas que vinieron después de ellos.

Conclusión

Una vez tan popular que inspiró piezas musicales de Broadway como “Radium Dance”, el radio ahora invoca nada más que miedo. El único uso moderno del radio es el tratamiento dirigido de las células del cáncer de próstata, un procedimiento que se lleva a cabo en condiciones muy reguladas.

Las reacciones de la gente al radio en ese entonces pueden sonar tontas para aquellos de nosotros en el siglo XXI, pero la sociedad actual es igualmente propensa a caer presa de una tendencia basada en algunas pruebas anecdóticas. Entonces, con eso en mente, dejemos que el viaje del radio sea una advertencia, recordándonos los peligros de seguir una moda pasajera con poca o ninguna investigación / datos que la respalden.