¿Cómo explicar la explosión durante la prueba de refuerzo de Starship?

Una prueba del propulsor destinado a levantar la primera Starship orbital de SpaceX terminó con una explosión inesperada en la base del vehículo el 11 de julio. El evento provocó que se formara un incendio en la plataforma que ardió intermitentemente durante más de una hora. ¿Qué pasó y podemos hablar de un revés?

Fue la primera vez que SpaceX probó su nueva etapa de refuerzo, denominada Booster 7, equipada con un conjunto completo de treinta y tres motores del cohete Raptor 2. La prueba del lunes no estaba destinada a conducir a una prueba de disparo estático, durante la cual los motores se encienden brevemente. Por lo tanto, la declaración de este incendio en la parte trasera del vehículo sorprendió un poco a todos.

Qué pasó ?

Impulsado por metano, el nuevo motor de la empresa es una maravilla de la ingeniería. Sin embargo, una complicada secuencia de eventos debe desarrollarse precisamente para “encender la mecha”. SpaceX estaba probando el juego aquí inicio de giro esta secuencia de encendido cuando ocurrió la falla. Algo debe haber causado que el propulsor de metano se encendiera, con el oxígeno ambiental en el aire sirviendo como oxidante dentro del vehículo.

Como recordatorio, un spin-start implica hacer girar las turbinas antes del resto de la secuencia de arranque, para obtener la flujo total de propelente y oxidante desde el principio. Este tipo de inicio no es imprescindible. Aquí, SpaceX simplemente decidió hacerlo para los treinta y tres motores al mismo tiempo. Tal vez esa no fue la mejor idea (al menos en retrospectiva).

Elon Musk, el jefe de SpaceX, admitió el lunes por la noche que la prueba “no fue buena” y confirmó que el problema ocurrió durante una prueba simultánea de todos los motores. También acudió al lugar tras el accidente para evaluar los daños. A la luz de su linterna, la base del vehículo parecía correcta. Sin embargo, más inspecciones será necesario para evaluar la integridad de los tanques de propulsor de cohetes y la salud de los motores. Los ingenieros también deberán evaluar el estado de los sistemas terrestres y la estructura de acero de la enorme torre de lanzamiento del vehículo.

¿Que sigue?

Internamente, SpaceX había apuntado a un posible intento de lanzamiento orbital que involucraba a Starship y su propulsor para agosto. Por lo tanto, es probable que estos nuevos problemas técnicos retrasar este lanzamiento. De hecho, los ingenieros tendrán que trabajar duro para preparar el cohete para un prueba de tiro estático real. Es probable que se requieran varias de estas pruebas exitosas antes de que se pueda considerar cualquier intento de lanzamiento orbital.

Si Booster 7 finalmente no se puede recuperar, tampoco sería el fin del mundo. De hecho, SpaceX ha establecido una línea de ensamblaje particularmente eficiente en el sur de Texas donde los propulsores y los vehículos Starship pueden ser construido en unos meses. Varios de estos vehículos se encuentran actualmente en diversas etapas de trabajo. La pérdida potencial de los treinta y tres motores de este propulsor sería, por otro lado, un poco más molesta.

Tampoco podemos hablar de retrocesos para la sociedad. Como recordatorio, esta es la primera vez que un vehículo equipado con tantos motores nuevos llega a una plataforma para realizar pruebas. Por lo tanto, este tipo de accidente era de esperar. Para eso están las pruebas. El año pasado, SpaceX también perdió varios vehículos Starship antes de aterrizar con éxito el SN15.