¿Cómo “flotar” hasta ahora?

Entre la final de la prueba individual del sábado 12 de febrero (ganada por el noruego Marius Lindvik) y la prueba por equipos del lunes, los saltadores de esquí nos volvieron a deleitar. Pero, ¿cómo “vuelan” tan lejos?

Gravedad, elevación, arrastre

El evento de saltos de esquí es quizás uno de los eventos más fascinantes de los Juegos Olímpicos de Invierno. El principio es simple: el ganador es el atleta que se desliza más lejos ofreciendo el mejor aterrizaje. Usando varias técnicas desarrolladas para lidiar con las leyes de la naturaleza, los saltadores de esquí pueden luchan contra la gravedad durante cinco a siete segundos, ya que a veces viajan más de cien metros. ¿Cómo lo hacen? Están involucrados tres conceptos principales de la física: la gravedad, la sustentación y la resistencia.

La gravedad tira de cualquier objeto en vuelo hacia el suelo. Es inevitable. En un intento por retrasar la fecha límite, los atletas interactúan con el aire mientras se mueven. Esta interacción produce sustentación. A medida que se mueve por el aire, la superficie de un objeto choca con las partículas de aire y las empuja hacia abajo. El objeto entonces se encuentra empujado hacia arriba de acuerdo con la tercera ley de movimiento de Newton, que dice que para cada acción, hay una reacción igual y opuesta.

Si la la fuerza producida por la sustentación equilibra aproximadamente la fuerza de la gravedad, un objeto puede flotar. Para producir sustentación, tienes que estar en movimiento. Varios factores pueden aumentar entonces esta fuerza ascendente: el aumento de la velocidad, el aumento de la superficie o incluso el ángulo de ataque.

Las mismas colisiones entre un objeto y el aire que proporcionan sustentación también producen arrastre, cuyo propósito es resistir el movimiento hacia adelante de cualquier objeto, ralentizándolo así. A medida que disminuye la velocidad, también disminuye la sustentación, lo que limita la duración de un vuelo.

Concretamente, en los saltos de esquí, el objetivo es utilizar una colocación cuidadosa del cuerpo para maximizar la elevación mientras se reduce la resistencia tanto como sea posible.

salto en ski
Esquiadora Maria Gerboth en 2020. Créditos: Ailura, CC BY-SA 3.0 AT

Velocidad y técnica

Para operar, los esquiadores primero deben ganar la velocidad máxima mientras se deslizan por una pendiente. Minimizan la resistencia al agacharse y maniobrar con cuidado en un esfuerzo por reducir la fricción entre los esquís y la rampa. En el momento en que llegan al “final de la línea”, algunos pueden llegar a la 96 km/h. Justo antes de llegar al final de la rampa, que desciende aproximadamente diez grados, los atletas saltan. Tenga en cuenta que la pendiente de aterrizaje está diseñada para que el esquiador nunca esté a más de cuatro metros del suelo.

Una vez en el aire, los saltadores hacen todo lo posible para producir la mayor sustentación posible y minimizar la resistencia. Para aumentar sus posibilidades, los atletas alinean sus esquís y su cuerpo casi paralelos al suelo y colocan sus esquís en forma de V justo fuera de la forma del cuerpo.

A medida que la resistencia reduce la velocidad del esquiador, la sustentación disminuye. Luego, los atletas comienzan a caer cada vez más rápido antes de finalmente tocar el suelo, vencidos por la gravedad.

Con tanta física involucrada, muchos otros factores también pueden afectar la calidad de un salto, como el viento. También notará que los oficiales a veces mueven el punto de partida hacia arriba o hacia abajo dependiendo de la velocidad del viento. Esto se debe a que los vientos en contra más rápidos producirán más sustentación y darán como resultado saltos más largos que probablemente lleven al esquiador más allá del área designada.

La longitud de los esquís también está regulada. Esta longitud está relacionada con el tamaño y el peso del esquiador. En concreto, los esquís pueden medir como máximo el 145% de la altura del esquiador, mientras que los esquiadores con un índice de masa corporal inferior a 21 deben llevar esquís más cortos. Finalmente, los esquiadores deben usar trajes ajustados para asegurarse de que la ropa no genere sustentación adicional.