¿Cómo funciona la terapia electroconvulsiva?

La terapia electroconvulsiva, o TEC, es más conocida como terapia de choque. Se utiliza para tratar a personas con enfermedades mentales graves, como un trastorno depresivo mayor. Funciona pulsando pequeñas corrientes eléctricas a través del cerebro.

Innumerables películas y libros han descrito la terapia de choque como un castigo o como una táctica abusiva utilizada por autoridades draconianas. Esto ha influido en gran medida en la percepción pública de la terapia de choque y la ha asociado con una connotación negativa prominente.

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Las películas y los libros describen la Terapia Electroconvulsiva como un castigo horrible. (Crédito de la foto: Viacheslav Nikolaenko / Shutterstock)

Tal ha sido la descripción de los medios de comunicación de la terapia de choque, o terapia electroconvulsiva (TEC), durante el siglo pasado.

Sin embargo, la experiencia de las personas que se han sometido a la TEC pinta un cuadro de marcada contradicción con su descripción bárbara por parte de los medios de comunicación. Las encuestas sobre las actitudes de los pacientes hacia la TEC revelan una opinión mayoritariamente positiva del tratamiento. Los pacientes incluso lo defienden como un tratamiento que salva vidas, alegando que sus beneficios, la mayoría de las veces, compensan sus efectos secundarios, siendo los más comunes la pérdida de memoria, la confusión y los dolores de cabeza.

¿Qué es el tratamiento electroconvulsivo?

En 1927, el médico austriaco Julius Wagner-Jauregg recibió el Premio Nobel por demostrar la idea de “curar una enfermedad induciendo otra enfermedad”. Este punto de vista formó la base del primer tratamiento biológico de un trastorno psiquiátrico y la teoría subyacente de la TEC.

Los psiquiatras del siglo XX observaron que cuando inducían convulsiones en pacientes con esquizofrenia, sus síntomas mejoraban considerablemente.

Nuestro cerebro está compuesto por aproximadamente 86 mil millones de neuronas. Estas neuronas se comunican entre sí mediante impulsos eléctricos de muy pequeños voltajes. Cuando el vaivén de impulsos eléctricos entre neuronas se vuelve incontrolable, da lugar a una convulsión.

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Las neuronas se comunican entre sí mediante impulsos eléctricos. (Crédito de la foto: Giovanni Cancemi / Shutterstock)

Anteriormente, los psiquiatras inducían convulsiones leves en los pacientes inyectándolos con sustancias químicas como el alcanfor. Sin embargo, esta no fue la experiencia más cómoda para los pacientes, por lo que los médicos se propusieron encontrar un método más conveniente para tratar a los pacientes.

A los psiquiatras italianos Ugo Carletti y Lucio Bini se les ocurrió la idea de utilizar corrientes eléctricas para inducir convulsiones. El primer paciente que se sometió a este tratamiento en 1938, enigmáticamente llamado Enrico X, informó de una recuperación completa.

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La terapia electroconvulsiva consiste en aplicar una leve descarga al cerebro con una corriente de bajo voltaje para provocar convulsiones. (Crédito de la foto: rumruay / Shutterstock)

La TEC actual implica la colocación de electrodos en el cuero cabelludo del paciente y el paso transitorio de corrientes eléctricas a través de ellos para provocar una convulsión. La corriente está en el rango de bajo riesgo (generalmente entre 800 y 900 mA); esto es suficiente para inducir convulsiones en el cerebro, pero no causar al paciente ningún daño que ponga en peligro la vida. Esta aplicación de corriente está controlada por profesionales que garantizan su administración segura en todo momento.

Se anestesia al paciente y se le administran relajantes musculares para evitar que las convulsiones provoquen otros efectos adversos.

La TEC es una forma de tratamiento predominante y preferida para el trastorno depresivo mayor y otros trastornos del estado de ánimo, especialmente para aquellos pacientes que no responden de manera agradable a los antidepresivos.

¿Cómo funciona la terapia electroconvulsiva?

¿Cómo es posible que el electrocutar a alguien con electricidad mejore su estado de ánimo? Se ha demostrado que la TEC aumenta el flujo sanguíneo al cerebro, libera una gran cantidad de sustancias químicas beneficiosas e incluso reconecta las neuronas en partes del cerebro que han estado implicadas en trastornos psiquiátricos.

Aunque los científicos y los médicos aún tienen que describir el mecanismo preciso detrás de la TEC, existen tres teorías principales:

1. La TEC aumenta el flujo sanguíneo al cerebro

El flujo de sangre oxigenada en nuestro cerebro es imprescindible para su funcionamiento normal. Las personas que sufren de depresión a menudo presentan una mala circulación de la sangre en su sistema nervioso.

El paso de corrientes eléctricas controladas a través del cerebro de estos pacientes demostró un aumento significativo del flujo sanguíneo en su cerebro. Este aumento del flujo sanguíneo ayuda a mitigar los síntomas de la depresión.

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Se requiere un flujo sanguíneo saludable en el cerebro para su funcionamiento normal. (Crédito de la foto: imágenes de bienvenida / Wikimedia commons)

2. La TEC hace que su cerebro libere sustancias químicas específicas que lo ayudan a sentirse mejor

Las neuronas son las únicas células de nuestro cuerpo que no pueden regenerarse. Una vez que mueren, se van para siempre. La única excepción es una pequeña estructura con forma de caballito de mar en el medio del cerebro conocida como hipocampo. Este trozo de tejido cerebral tiene la función de crear todos nuestros nuevos recuerdos.

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El hipocampo es la pequeña estructura con forma de caballito de mar en el medio del cerebro involucrada en la formación de nuevos recuerdos. (Crédito de la foto: Pikovit / Shutterstock)

Este pequeño espacio en el cerebro también puede dar a luz nuevas neuronas, aunque en pequeñas cantidades. Este fenómeno se conoce como neurogénesis, la “génesis” de nuevas “neuronas”. El inicio de este proceso requiere la liberación de sustancias químicas especiales en el cerebro conocidas como factores neurotróficos, que evitan que las neuronas mueran y, en cambio, las estimulan para crecer.

Los estudios han demostrado que la TEC puede aumentar el volumen del hipocampo. Una teoría postula que la TEC facilita que estos factores crucen al cerebro y lleven a cabo la neurogénesis. Ciertos trastornos psiquiátricos, como la esquizofrenia, también se presentan con pérdida de neuronas. La capacidad de generación de neuronas de la TEC puede ayudar a mejorar estos síntomas.

3. La TEC cambia la estructura misma de su cerebro al volver a cablear las neuronas

Las anomalías en el sistema límbico del cerebro son una de las principales causas de los trastornos del estado de ánimo. El sistema límbico también se conoce como el centro emocional del cerebro. Esta parte del cerebro provoca casi todas nuestras respuestas emocionales, incluida la ira, el miedo, el amor, la tristeza, etc.

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El sistema límbico es el centro emocional del cerebro, que está implicado en la patología de los trastornos del estado de ánimo. (Crédito de la foto: Designua / Shutterstock)

Los pacientes que se sometieron a TEC mostraron una normalización de la conectividad entre el lóbulo frontal del cerebro y el sistema límbico, las partes del cerebro que tienden a mostrar una conectividad anormal en personas con depresión. Estos cambios se conocen como cambios neuroplásticos.

Como se mencionó anteriormente, las células del cerebro no se regeneran, pero eso no cierra todas las puertas para mejorar. La neuroplasticidad es el fenómeno de recableado extenso que sufre el cerebro en diversas condiciones.

Por ejemplo, cuando aprende un nuevo idioma, las neuronas de su cerebro se someten a un cableado cruzado para adaptarse a la nueva información que está recibiendo.

De manera similar, la TEC provoca un recableado en los sistemas límbicos de los pacientes que padecen trastornos del estado de ánimo, aliviando así sus síntomas debilitantes.

80 años, y sigue siendo fuerte

Han pasado más de ocho décadas desde que los psiquiatras comenzaron a usar la TEC, y ha resistido la prueba no solo del tiempo, sino también de la percepción pública altamente negativa.

A pesar de la promulgación poco atractiva de la TEC en los medios populares, sus beneficios enmascaran la desaprobación de las masas. Los pacientes que se han sometido a este tratamiento están satisfechos con el resultado y, a menudo, dicen que lo recomendarían a otras personas.

La pérdida de memoria es el inconveniente más crítico de este procedimiento. Sin embargo, los pacientes que están gravemente debilitados por los síntomas de la depresión mayor y otros trastornos del estado de ánimo saben que los beneficios superan los costos.

¡Los científicos y los médicos ahora están trabajando para hacer que la TEC sea lo más segura y cómoda posible para los pacientes, asegurando que nuestros cerebros estén listos y listos para el almacenamiento de la memoria en el futuro!