¿Cómo funcionan algunas plantas insectívoras comunes? » ABC de la ciencia

Las plantas insectívoras atrapan insectos y otros animales más pequeños para obtener su propia nutrición. El mecanismo de captura de sus presas difiere entre especies, algunas usan movimientos rápidos y otras usan movimientos lentos.

Las plantas insectívoras, también conocidas como plantas carnívoras, han sido una maravilla tanto para los científicos como para la gente común durante eones. Charles Darwin incluso llegó al extremo de llamar a una de las plantas insectívoras comunes, Venus Flytrap, “una de las plantas más maravillosas del mundo”.

Pero lo que los convierte en un tema de tanta intriga son sus mecanismos, ¡algunos de los cuales se discutirán en este artículo!

Plantas insectívoras al reino animal.

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La planta carnívora: Nepenthes

La estructura

Como su nombre indica, esta planta tiene forma de jarrón o recipiente cilíndrico. El cuerpo de la planta cántaro (básicamente, el cántaro) es una modificación de la lámina foliar. Al igual que otros recipientes, también tiene una tapa para cubrir la abertura. El ápice de la hoja se modifica para formar la tapa de la planta.

Nepenthes con mosca

La tapa de la planta de jarra se cierra una vez que el insecto está dentro del cuerpo de la planta. (Crédito de la foto: errmyrlssa/Shutterstock)

El mecanismo

En la mayoría de las plantas de jarra, el borde de la planta de jarra tiene muchas crestas y tejidos que producen néctar. Este néctar está especializado para tener una textura resbaladiza. Ahora, cuando el insecto aterriza en el borde de la jarra, gradualmente se desliza dentro del cuerpo de la jarra. El pelo de la tapa de la jarra y la superficie interna de su cuerpo apuntan hacia abajo, lo que hace que el insecto se deslice.

Sin embargo, hay una planta de jarra cuyo mecanismo encuentro particularmente interesante y digno de discutir. El nombre de nuestro héroe es Nepenthes gracilis. La captura de presas aquí proviene de un mecanismo rápido en la planta carnívora. El néctar está presente en la superficie exterior de la planta, así como en su labio (llamado peristoma). También está presente en la parte inferior de la tapa. La función del néctar es atraer insectos y servir como una capa antifricción, permitiendo que el insecto se deslice más dentro de la jarra.

Lo que hace que el mecanismo sea interesante es que es impulsado externamente, lo que significa que no requiere el gasto de energía metabólica por parte de la planta. Es un término medio entre un mecanismo rápido y uno pasivo. El insecto, en busca de néctar, se posa sobre la planta e intenta extraer el néctar de la parte inferior de la tapa caminando boca abajo. Luego, la tapa actúa como una catapulta, arrojando insectos a la cavidad de la jarra.

Esta acción de catapulta de la tapa se produce debido a una fuerza externa inesperada: una gota de lluvia. ¡Sí! Debido a que las plantas de jarra se encuentran en regiones con lluvias incesantes, una gota de lluvia que cae sobre la tapa de la planta no es gran cosa. ¡Además, la planta ahorra en el gasto de su energía metabólica! ¿Qué más querría?

Moscas ahogadas en los fluidos digestivos de una hoja de planta de jarra, Sarracenia purpurea, una planta insectívora en Philbrick-Cricenti Bog en New London, New Hampshire.

Una mosca se ha ahogado en el fluido presente en la base de la planta carnívora. (Crédito de la foto: Jeff Holcombe/Shutterstock)

La superficie interior de la jarra tiene cristales de cera antiadherentes y está cubierta por pelo que mira hacia abajo. Estos dos, juntos, evitan que la presa escape una vez que ha caído dentro. ¡La base de la jarra está llena de líquido que contiene enzimas que digieren el insecto y absorben los nutrientes!

Vejiga: Utricularia

La estructura

El género Utricularia es principalmente acuático y, por lo tanto, se encuentra comúnmente en lagos, arroyos y ríos interiores, aunque también existen algunas formas terrestres.

La planta posee ‘vejigas’ o pequeñas bolsas huecas que están presentes en los tallos horizontales (de ahí el nombre común). Estas pequeñas bolsas ayudan a atrapar a los insectos o sus larvas.

El mecanismo

El mecanismo de captura de la Utricularia es el más rápido de todo el reino vegetal. El mecanismo aquí tiene que ver con la acción rápida. Las vejigas de la vejiga son tan pequeñas como un milímetro, pero tienen una estructura similar a una puerta en la abertura.

La abertura en forma de puerta tiene unas pocas (generalmente cuatro) estructuras parecidas a pelos llamadas tricomas adheridas. Cuando estos tricomas sienten cualquier perturbación debida a un insecto o protozoo cercano, la puerta de la diminuta vejiga se abre. De acuerdo con la Ley de Boyle, cuando el volumen de un cuerpo aumenta, su presión debe disminuir. La apertura de la vejiga aumenta el volumen y, por lo tanto, disminuye la presión.

Esta disminución de la presión hace que se desarrolle una fuerza de succión. La presa, estando en el entorno inmediato, es succionada dentro de la vejiga, junto con el agua. Esto sucede en menos de un milisegundo. Dentro de la pequeña bolsa o vejiga, el insecto se alimenta de las enzimas digestivas y, por lo tanto, es asimilado.

¡Parece que la biología y la física decidieron funcionar en sincronía con este para ayudar a las vejigas a obtener una buena cantidad de nutrientes!

La planta Sundew: Drosera

La estructura

Esta planta tiene excrecencias en forma de espiga llamadas tentáculos que emanan de sus hojas. Al final de las espigas hay una gota casi esférica de líquido secretado por la planta.

Esta estructura tiene muchos de estos picos que sobresalen y sostienen una gota de líquido en sus extremos. Para que os hagáis una mejor idea, parece las puntas de las peinetas que se usan para un bebé. Estas gotas de líquido brillan o brillan bajo la luz del sol, dando el mismo efecto que las gotas de rocío, de ahí el nombre ‘rocío de sol’.

Los peines que se usan para bebés tienen puntas redondeadas como la planta de rocío de sol.

Los peines que se usan para bebés tienen puntas redondeadas, como la planta de rocío de sol. (Crédito de la foto: Shutterstock)

El mecanismo

Estas plantas son cazadoras pasivas, una estrategia lenta pero efectiva.

Las plantas de Sundew, bajo la luz del sol, brillan y se ven increíblemente atractivas con puntas rojas o de cualquier otro color brillante. Cuando un insecto ve esto, se convierte en presa de la planta. El insecto se posa sobre estas ‘gotas de rocío’ para probar el líquido, que supone que es néctar.

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Una mosca queda atrapada en los tentáculos y el fluido pegajoso de la Drosera. (Crédito de la foto: scaners3d/Shutterstock)

El fluido, sin embargo, no es un fluido brillante normal. La glándula pegajosa, en la punta de los tentáculos, produce este fluido, que tiene fuertes propiedades adhesivas. Los insectos se pegan a las puntas de los tentáculos. Luego, los tentáculos se enroscan y enrollan alrededor del cuerpo del insecto, lo que hace imposible que el insecto escape. Así, la desafortunada presa es sofocada y asesinada por estos hermosos apéndices de la hoja.

Para concluir, las plantas insectívoras son una maravilla para la vista y aún más interesantes de observar cuando están capturando presas. Es aún más asombroso saber cómo ocurrió su desarrollo genético… ¡Puedes seguir leyendo sobre esto aquí!

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