¿Cómo funcionan algunas plantas insectívoras comunes?

Las plantas insectívoras atrapan insectos y otros animales más pequeños para obtener nutrición por sí mismos. El mecanismo de captura de sus presas difiere entre especies, algunas usan movimientos rápidos y otras usan movimientos lentos.

Las plantas insectívoras, también conocidas como plantas carnívoras, han sido una maravilla tanto para los científicos como para la gente común durante eones. Charles Darwin incluso llegó al extremo de llamar a una de las plantas insectívoras comunes, la Venus atrapamoscas, “una de las plantas más maravillosas del mundo”.

Pero lo que los convierte en un tema de tanta intriga son sus mecanismos, ¡algunos de los cuales se discutirán en este artículo!

Plantas insectívoras al reino animal

La planta de jarra: Nepenthes

La estructura

Como sugiere el nombre, esta planta tiene la forma de un jarrón o recipiente cilíndrico. El cuerpo de la planta de jarra (básicamente, la jarra) es una modificación de la lámina de la hoja. Como otros envases, también tiene tapa para tapar la abertura. El ápice de la hoja se modifica para formar la tapa de la planta.

Nepenthes con mosca

La tapa de la planta de jarra se cierra una vez que el insecto está dentro del cuerpo de la planta (Crédito de la foto: errmyrlssa / Shutterstock)

El mecanismo

En la mayoría de las plantas de jarra, el borde de la planta de jarra tiene muchas crestas y tejidos productores de néctar. Este néctar está especializado para tener una textura resbaladiza. Ahora, cuando el insecto aterriza en el borde de la jarra, se desliza gradualmente dentro del cuerpo de la jarra. El pelo de la tapa de la jarra y la superficie interna de su cuerpo apuntan hacia abajo, lo que hace que el insecto se deslice.

Sin embargo, hay una planta de jarra cuyo mecanismo me parece particularmente interesante y que vale la pena discutir. El nombre de nuestro héroe es Nepenthes gracilis. La captura de presas aquí proviene de un mecanismo rápido en la planta de jarra. El néctar está presente en la superficie exterior de la planta, así como en su labio (llamado peristoma). También está presente en la parte inferior de la tapa. La función del néctar es atraer insectos y servir como una capa antifricción, permitiendo que el insecto se deslice más adentro de la jarra.

Lo que hace que el mecanismo sea interesante es que es impulsado externamente, lo que significa que no requiere el gasto de energía metabólica por parte de la planta. Es un término medio entre un mecanismo rápido y uno pasivo. El insecto, en busca de néctar, aterriza en la planta e intenta extraer el néctar de la parte inferior de la tapa caminando boca abajo. Luego, la tapa actúa como una catapulta, arrojando insectos dentro de la cavidad de la jarra.

Esta acción similar a una catapulta de la tapa se produce debido a una fuerza externa inesperada: una gota de lluvia. ¡Sí! Debido a que las plantas de jarra se encuentran en regiones con lluvias incesantes, una gota de lluvia que cae sobre la tapa de la planta no es un gran problema. Además, ¡la planta ahorra en el gasto de su energía metabólica! ¿Qué más querría?

Moscas ahogadas en los fluidos digestivos de la hoja de una planta jarra, Sarracenia purpurea, una planta insectívora en Philbrick-Cricenti Bog en New London, New Hampshire.

Una mosca se ha ahogado en el líquido presente en la base de la planta jarra. (Crédito de la foto: Jeff Holcombe / Shutterstock)

La superficie interior de la jarra tiene cristales de cera anti-adhesivos y está cubierta por un cabello hacia abajo. Estos dos, juntos, evitan que la presa se escape una vez que ha caído dentro. La base de la jarra está llena de líquido que contiene enzimas que digieren el insecto y absorben los nutrientes.

La bladderwort: Utricularia

La estructura

El género Utricularia es principalmente acuático y, por lo tanto, se encuentra comúnmente en lagos, arroyos y ríos interiores, aunque también existen algunas formas terrestres.

La planta posee “vejigas” o pequeñas bolsas huecas que están presentes en los tallos horizontales (de ahí el nombre común). Estas pequeñas bolsas ayudan a atrapar a los insectos o sus larvas.

El mecanismo

El mecanismo de captura de la Utricularia es el más rápido de todo el reino vegetal. Al igual que la planta de jarra, este mecanismo tiene que ver con una acción rápida. Las vejigas de la bladderwort son tan pequeñas como un milímetro, pero tienen una estructura similar a una puerta en la abertura.

La abertura en forma de puerta tiene unas pocas (generalmente cuatro) estructuras similares a pelos llamadas tricomas adheridas a ella. Cuando estos tricomas sienten cualquier alteración debida a un insecto o protozoo cercano, la puerta de la pequeña vejiga se abre. Según la ley de Boyle, cuando aumenta el volumen de un cuerpo, su presión debe disminuir. La apertura de la vejiga aumenta el volumen y, por lo tanto, disminuye la presión.

Esta disminución de la presión hace que se desarrolle una fuerza de succión. La presa, al estar en el entorno inmediato, es succionada dentro de la vejiga, junto con agua. Esto sucede en menos de un milisegundo. Dentro de la pequeña bolsa o vejiga, el insecto es devorado por las enzimas digestivas y, por lo tanto, asimilado.

¡Parece que la biología y la física decidieron funcionar en sincronía con este para ayudar a las bladderworts a obtener una buena cantidad de nutrientes!

La planta de Drosera: Drosera

La estructura

Esta planta tiene excrecencias en forma de púas llamadas tentáculos que emanan de sus hojas. Al final de las espigas hay una gota casi esférica de líquido secretada por la planta.

Esta estructura tiene muchos de estos picos que sobresalen y sostienen una gota del fluido en sus extremos. Para que os hagáis una mejor idea, luce como las puntas de los peines que se usan para un bebé. Estas gotas de líquido brillan o relucen bajo la luz del sol, dando el mismo efecto que las gotas de rocío, de ahí el nombre ‘Sundew’.

Los peines que se utilizan para los bebés tienen puntas redondeadas al igual que la planta de rocío de sol.

Los peines que se usan para bebés tienen puntas redondeadas, al igual que la planta de rocío de sol. (Crédito de la foto: M egumi / Shutterstock y Thierry PERNOT / Wikimedia commons)

El mecanismo

Estas plantas son cazadoras pasivas, una estrategia lenta pero eficaz.

Las plantas de rocío de sol, bajo la luz del sol, brillan y se ven increíblemente atractivas con picos de rojo o cualquier otro color brillante. Cuando un insecto ve esto, se convierte en presa de la planta. El insecto se posa sobre estas ‘gotas de rocío’ para saborear el líquido, que asume que es néctar.

Una mosca está atrapada en los tentáculos y el fluido pegajoso del Drosera.

Una mosca está atrapada en los tentáculos y el fluido pegajoso de la Drosera. (Crédito de la foto: Flickr)

Sin embargo, el líquido no es un líquido brillante normal. La glándula pegajosa, en la punta de los tentáculos, produce este fluido, que tiene fuertes propiedades adhesivas. Los insectos se pegan a las puntas de los tentáculos. Luego, los tentáculos se enrollan y se enrollan alrededor del cuerpo del insecto, haciendo imposible que el insecto escape. Así, la desafortunada presa es sofocada y asesinada por estos hermosos apéndices de la hoja.

Para concluir, las plantas insectívoras son una maravilla a la vista y aún más interesante cuando están capturando presas. Es aún más sorprendente saber cómo ocurrió su desarrollo genético… ¡Puedes seguir leyendo sobre esto aquí!

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