Cómo la nave espacial revolucionará la exploración del Sistema Solar

Es posible que SpaceX lance pronto el cohete más grande de la historia de la humanidad. Si bien este es solo el primer vuelo de prueba orbital por ahora, conocemos esta nave espacial interplanetaria y completamente reutilizable diseñada para llevar astronautas a la Luna y Marte. Sin embargo, Elon Musk, el jefe de SpaceX, tiene ambiciones aún mayores. De hecho, esta nave espacial podría cambiar radicalmente la forma en que exploramos el Sistema Solar.

Gran potencial

Este increíble cohete en desarrollo en Texas consiste en una nave espacial gigante llamada Starship, rematada sobre un gran propulsor llamado Super Heavy. Ambos pueden aterrizar en la Tierra para su reutilización, lo que permite Reducir considerablemente los costos al tiempo que permite una mayor tasa de lanzamientos.. En última instancia, todo el vehículo podrá transportar 100 toneladas métricas de mercancías y personas al espacio.

A mediados de noviembre, mientras hablaba en una reunión virtual organizada por las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina de los Estados Unidos, Elon Musk discutió el potencial científico de su proyecto. ” Es extremadamente importante que podamos convertirnos en una especie multiplanetaria lo antes posible. “, declaró. ” En el camino, podríamos aprender mucho sobre la naturaleza del universo. “, Porque esta embarcación podrá transportar “Muchos instrumentos científicoss “, mucho más de lo que es posible actualmente. ” Imagina un objeto de cien toneladas en la superficie de Europa. “, Subrayó además.

Como se dijo anteriormente, además de su capacidad de elevación, el Starship también está diseñado para ser “económico”. Si bien agencias como la NASA y la ESA deben elegir cuidadosamente algunas misiones para financiar con presupuestos ultralimitados, la asequibilidad de la nave espacial podría autorizar asignaciones que de otro modo ni siquiera serían consideradas.

El bajo costo de acceso tiene el potencial de cambiar las reglas del juego para la investigación científica “, Explica Andrew Westphal, de la Universidad de California en Berkeley, señalando robos por menos de dos millones de dólares. ” Entonces puede imaginarse misiones financiadas con fondos privados y consorcios de ciudadanos que se unen para robar cosas. “.

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Crédito: Elon Musk / Twitter

Estuches de instrumentos

Con todo este potencial en mente, los científicos ya están empezando a imaginar lo que la nave espacial podría ofrecernos. A principios de este año, un artículo publicado por Jennifer Heldmann del Centro de Investigación Ames de la NASA exploró algunas de estas oportunidades científicas.

Una de las grandes ventajas sería la no es necesario miniaturizar sistemáticamente los instrumentos. Por ejemplo, ” podrías entregar una gran plataforma de perforación “, Explica Heldmann. ” Luego, podría excavar casi una milla, como lo hacemos en la Tierra. “. Esto permitiría un acceso sin precedentes al interior de la Luna y Marte y a los recursos potenciales. ” Antes, tal idea era un poco loca “, Enfatiza el investigador. No obstante, con el Starship ” puedes hacerlo y aún tienes espacio de sobra “. Y para agregar: ” ¿Qué más quieres traer? “.

Dado que podrá regresar a la Tierra, la nave espacial de SpaceX también podría proporcionar traer grandes cantidades de muestras. Tal volumen de material tomado de varios lugares podría arrojar luz sobre una gran cantidad de misterios, como la historia volcánica de la Luna o la cuestión de la vida extraterrestre marciana.

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Crédito: SpaceX

Varios proyectos ambiciosos

En última instancia, la nave también podría permitir misiones más “extravagantes”, como ir a Neptuno. Esta es la idea de un grupo internacional de científicos llamado Conex (para Investigación de Exploración Conceptual). De hecho, Neptuno solo ha sido visitado una vez (un paso relámpago de la nave espacial Voyager 2 en 1989). Desde entonces, ha sido difícil comprender realmente este mundo helado y su luna más grande, Tritón.

Estos investigadores luego imaginan una nave espacial llamada Arcanum capaz de sondear este sistema distante. Problema: una nave espacial de este tipo pesaría más de veinte toneladas, que es cuatro veces más que la sonda espacial más grande hasta la fecha, la misión Cassini-Huygens que exploró Saturno de 2004 a 2017. Hasta la fecha, ningún cohete existente podría lanzar una máquina así. Sin embargo, la nave estelar podría hacerlo. Además, la misión también podría estar equipada con un telescopio, lo que permitirá realizar estudios del Sistema Solar Exterior y facilitar la búsqueda de exoplanetas.

Otras ideas incluyen el uso de Starship para enviar una sonda a la órbita alrededor de la luna volcánica de Júpiter, Io, que nuevamente requeriría una capacidad de elevación sustancial. Con tal masa, podríamos llevar suficiente combustible y protección contra la radiación a bordo.

Otras ideas son aún más especulativas. Philip Lubin, de la Universidad de California en Santa Bárbara, calculó en particular que un buque suficientemente grande como el Starship podría ser utilizado para golpear un asteroide que amenaza la Tierra. De hecho, una misión así podría llevar suficientes explosivos para pulverizar un objeto tan grande como el que provocó la desaparición de los dinosaurios. Sus fragmentos arderían inofensivamente en la atmósfera antes de que tuvieran la oportunidad de llegar a nuestro planeta.

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Crédito: NASA / JPL

Todavía muchos desafíos

Por supuesto, hay muy buenas razones para tener cuidado. De hecho, el Starship realizó solo unos pocos vuelos de prueba, solo uno de los cuales terminó con éxito. El refuerzo Super Heavy todavía no ha despegado. Y juntas, estas dos máquinas formarán una estructura increíblemente masiva y compleja que aún podría enfrentar desafíos de desarrollo. Además, enviar una nave espacial a la Luna o Marte dependerá inevitablemente de múltiples misiones de reabastecimiento de combustible en órbita terrestre, que aún no se han probado.

No obstante, hay muchas razones para estar emocionado. Desde el Sistema Solar interior hasta las periferias exteriores y quizás más allá, una nave así podría marcar el comienzo de una era completamente nueva de la ciencia espacial.


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