Cómo las boas evitan atragantarse cuando abalanzan a su presa

¿Cómo cortan las boas el flujo de sangre a los corazones y cerebros de sus presas sin exprimir todo el aire de sus propios pulmones? Según un estudio, resulta que estas serpientes pueden ajustar rápidamente la sección de su caja torácica que usan para respirar.

Primero golpea y se aferra a su presa con los dientes, luego envuelve su cuerpo con fuerza alrededor de su víctima, cortando el flujo de sangre al corazón y al cerebro. Luego abre la mandíbula y se lo traga entero. Potentes músculos se encargan de moverlo al estómago donde será digerido en cuatro a seis días.

Ver una boa constrictor capturar y consumir a su presa es algo. Pero, ¿cómo hacen estas serpientes para asfixiar a sus víctimas sin asfixiarse a sí mismas en el proceso? Como parte de un estudio, biólogos de la Universidad de Brown y el Dickinson College realizaron una serie de experimentos para obtener más información. Su trabajo se publica en el Journal of Experimental Biology.

Una anatomía diferente

A diferencia de los humanos, las serpientes carecen de diafragma, esos grandes músculos que se contraen y aplanan para permitir que los pulmones se expandan y se llenen de aire. En cambio, estos los reptiles usan músculos adheridos a sus costillas (más de cuatrocientos) para cambiar el volumen de su caja torácica y permitir que el aire entre y salga de sus pulmones.

Recuerde también que todas las serpientes tienen pulmones derechos completamente desarrollados. Por el contrario, dependiendo de la especie, una serpiente puede tener un pulmón izquierdo muy débil, o incluso no tener ningún pulmón izquierdo. Las boa constrictoras pertenecen al primer grupo. Por lo tanto, desarrollan un pequeño pulmón izquierdo y un largo pulmón derecho. Este último es aproximadamente un tercio de la longitud del cuerpo de la serpiente.

Dicho esto, como parte de este trabajo, los investigadores utilizaron una combinación de técnicas para recopilar datos críticos sobre el flujo de aire, la activación muscular y el movimiento de las costillas in vivo de varias boas nacidas en cautiverio.

Modula tu caja torácica

Durante su trabajo, los científicos descubrieron que las boas constrictoras tienen una notable capacidad para usar selectivamente diferentes secciones de su caja torácica para respirar durante la constricción. Así, cuando se aplica presión sobre un tercio de la longitud del cuerpo, las serpientes responden activando las costillas situadas más atrás. Los músculos intercostales se expanden, permitiendo que entre aire. Por el contrario, cuando se aplica presión más abajo, las serpientes activan las costillas ubicadas más cerca de la cabeza para respirar.

También tenga en cuenta que no todas las partes de su pulmón funcionan de la misma manera. En efecto, el primer tercio superior contiene tejidos capaces de efectuar el intercambio gaseoso, en particular de hacer pasar oxígeno al torrente sanguíneo, lo que no ocurre con las partes inferiores que actúan más bien como simples “bolsas”. Los investigadores observaron aquí que cuando se comprime la parte superior, el la parte inferior del pulmón aún puede tomar el control almacenando aireluego devolviéndolo a la zona superior para permitir la respiración.

boas
Las diferentes regiones de las costillas utilizadas para respirar durante el descanso, la constricción y la digestión. Créditos: Scott Boback

Según John Capano, el autor principal de este trabajo, estas habilidades probablemente permitieron que las boas evolucionaran a sus formas actuales. “No parece que pueda escalar la constricción para matar cosas realmente grandes si compromete la ventilación pulmonar“.

En su informe, los autores también plantean la hipótesis de que otras especies de serpientes también utilizan este mismo método de respiración. Dicen que probablemente evolucionó en conjunto con los cráneos altamente móviles de estos reptiles, que se contorsionan para que los animales pudieran envolver sus mandíbulas alrededor de presas enormes antes de tragarlas enteras.


.