Cómo los científicos redescubrieron la abeja más grande del mundo después de que desapareciera durante casi 40 años

Una de las primeras imágenes de una abeja gigante de Wallace viva. Megachile pluto es la abeja más grande del mundo, aproximadamente 4 veces más grande que una abeja melífera europea. (Compuesto). Foto de Clay Bolt.

Wmientras trabajaba como asistente curatorial en el Museo Americano de Historia Natural, Eli Wyman se enteró de una abeja muy inusual que se suponía extinta. La abeja, plutón megachile, también conocida como la abeja gigante de Wallace, es una unidad enorme. Es la abeja más grande del mundo, cuatro veces más grande que una abeja y mide aproximadamente la longitud de un pulgar humano.

Enormes mandíbulas cuelgan de su cabeza como cobardes tijeras de podar. O, al menos, lo hizo: no se había visto a la abeja con vida desde 1981 y se temía que se hubiera perdido. “Solo pensé ‘algún día tengo que ir a buscar esta abeja’. Es una especie de unicornio en el mundo de las abejas”, dice Wyman. “Si amas a las abejas, como a mí”, agregó, “esta es la mayor aventura posible”.

En 2019, Wyman se asoció en una expedición con Clay Bolt, un fotógrafo de historia natural, y otros dos investigadores que tenían ambiciones similares de redescubrir a la abeja en su último bastión conocido en las islas indonesias del norte de Molucas. Los planes para tomar muestras de la abeja para realizar pruebas genéticas se abandonaron debido a problemas de permisos, por lo que el equipo se decidió por la singular misión de ser el primero en ver al gigante en 38 años.

A la abeja le gustaba hacer su hogar en nidos de termitas, por lo que los aventureros de hoy en día tomaron un bote a Halmahera, la más grande de las islas Molucas del Norte, y se reunieron con el jefe de la aldea donde se vio a la abeja por última vez para ayudar a localizar a la abeja más probable. nidos Los siguientes cinco días, inútiles, los pasó caminando por el bosque fragmentado en busca de nidos y “casi muriendo de un golpe de calor”, recuerda Wyman.

En este punto, los hombres casi se habían resignado a no encontrar la abeja y estaban discutiendo con tristeza si deberían tomar fotografías de algunas aves en su lugar, dice Wyman. Luego, al final del quinto día, regresaban tranquilamente a su automóvil cuando el grupo vio un montículo de termitas ubicado fuera del camino. A regañadientes, un Wyman exhausto se ofreció como voluntario para echar un vistazo más de cerca.

Un rápido escaneo del imponente nido no reveló nada, dice Wyman, pero luego una mancha oscura le llamó la atención y se dio cuenta de que era un agujero de entrada. “Mi corazón comenzó a latir entonces”, dice. El agujero estaba a unos 7 pies del suelo, por lo que Wyman apoyó una rama, se subió a ella y miró dentro. Vio que el túnel estaba revestido con resina, que es lo que hace la abeja gigante de Wallace para sellar su nido de las termitas.

El entomólogo y experto en abejas Eli Wyman pasa tiempo observando un montículo de termitas arbóreas en el norte de las Molucas que descubrió que tiene un agujero interesante que se asemeja a una entrada. Crédito: Clay Bolt/claybolt.com/Re:wild.

Luego, un guía local subió para echar un vistazo, dice Wyman, hizo un gesto con la mano que parecía una antena y rápidamente ayudó a construir una plataforma con ramas y enredaderas para que el grupo pudiera ver. En este punto, Wyman pudo ver claramente la cabeza y las mandíbulas de la abeja. La picazón de nueve años de Wyman había sido rascada. “Nos estábamos abrazando y chocando los cinco”, dice. “Estaba tan abatido por el calor y el trabajo que de repente sentí que mis pies eran ligeros”.

El redescubrimiento de la abeja gigante de Wallace, una rara porción de buenas noticias relacionadas con la vida silvestre, se difundió en los medios de comunicación de todo el mundo, ilustrado con imágenes de un Wyman encantado y sus colegas sosteniendo un vial con el enorme insecto dentro. (Lo publicaron después de tomar fotos). Los funcionarios del gobierno de Indonesia prometieron que se realizaría un estudio exhaustivo de la abeja, dice Wyman, lo que abriría el camino para protegerla adecuadamente.

Wyman esperaba que la población local se enorgulleciera de la abeja para protegerla también, pero las conversaciones se desvanecieron y el impulso se esfumó, dice. “Eso fue un verdadero fastidio para nosotros”.

El fotógrafo de historia natural Clay Bolt toma las primeras fotos de una abeja gigante viva de Wallace en su nido, que se encuentra en termitas activas en el norte de las Molucas, Indonesia. Crédito: Simon Robson/Re:salvaje.

Peor aún, el conocimiento de la existencia de la abeja iluminó un rincón turbio de Internet que se especializa en el comercio de animales raros. Poco después de regresar a los EE. UU., Wyman vio que alguien estaba tratando de vender un espécimen de la abeja en eBay por unos miles de dólares, un señuelo tentador para los agricultores y pescadores de subsistencia del norte de Maluku que podrían obtener una parte de este pariente. fortuna.

La abeja se había convertido en algo inusual, una especie de trofeo raro como un rinoceronte en peligro de extinción. Esto sucede a veces con los insectos: en Alemania, un escarabajo raro que lleva el nombre de Adolf Hitler se consideró en peligro de extinción hace más de una década debido a su gran popularidad como objeto de colección para los neonazis. Wyman había querido resaltar el potencial de conservación de la abeja gigante de Wallace, pero sin darse cuenta también había mostrado su valor a los coleccionistas privados, poniéndola en mayor peligro. La humanidad había logrado formular otra forma de destruir una especie de insecto.

Hay millones de especies de insectos no descubiertas que viven en otros montones de tierra o en la corteza de los árboles o debajo de nuestros pies que corren el riesgo de morir, sin que los veamos. La abeja gigante de Wallace habría sido otra fatalidad sin nombre, exprimida de su hábitat cada vez más pequeño, si no fuera la abeja más grande del mundo y, por lo tanto, una especie de santo grial para un grupo de investigadores occidentales. Ahora podemos mirarlo a los ojos, decir su nombre en voz alta y saber que vive entre nosotros.

Pero el aspecto más aleccionador de la aventura de encontrar abejas es que incluso la ráfaga de interés que rodea a la especie no proporcionó un gran alivio. “A nadie le importa”, dice Wyman con tristeza. “Incluso para algo tan carismático como la abeja más grande del mundo, parece que no podemos reunir suficiente interés para darle un estado de conservación o realizar estudios adecuados”. (La abeja fue dada estado vulnerable por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza en 2014, pero no tiene tal estatus designado por el gobierno de Indonesia).

Si la abeja más grande del mundo es vulnerable, es fácil sentirse pesimista acerca de todos los millones de especies de insectos sin tal celebridad.

Es posible que estemos lidiando con la idea de que las abejas, en general, tienen problemas, pero la razón para preocuparse por esto generalmente se expresa en términos centrados en el ser humano: polinizan nuestra comida y son una vista reconfortante en un jardín de verano. Deshacer estos lazos nos amenaza tanto a nosotros como a ellos.

La abeja gigante de Wallace no tiene tal uso en la servidumbre sin saberlo: no está revoloteando para asegurarse de que los lugareños tengan suficientes pepinos y manzanas para comer. Pero la abeja, como todos los insectos, seguramente tiene su propio valor sin relación con los humanos. Después de todo, los insectos han estado en la Tierra más de 1000 veces más que nosotros. De muchas maneras, han creado el mundo en el que vivimos y aseguran que siga funcionando de manera constante, a pesar de nuestros excesos.

La abeja gigante merece estar aquí, con su mandíbula cómicamente grande, al igual que las tijeretas, los grillos y las polillas de todos los días. Es parte del asombroso tejido de la vida de nuestro mundo, la única vida conocida en este universo, y nuestra fanfarronada vanidad es un pobre árbitro de qué elementos debemos permitir que se extingan casualmente.

“La gente habla del valor económico o de lo que termina en nuestros platos, pero los insectos siempre tienen un valor intrínseco”, dice Wyman. “Somos los pastores de estas increíbles criaturas”.

Al final, agrega Wyman, “estamos perdiendo esta parte increíble de nuestra historia natural y el patrimonio de la Tierra”.


Oliver Milman es un periodista británico y corresponsal de medio ambiente de The Guardian. Vive en la ciudad de Nueva York.

Este artículo fue publicado originalmente en Undark. Leer el artículo original.