¿Cómo navegan los animales acuáticos bajo el agua?

¿Cómo navegan los animales acuáticos bajo el agua?  »Ciencia ABC

Muchos organismos marinos, como tortugas, tiburones y salmones, utilizan el campo magnético de la Tierra para navegar a sus destinos deseados.

El 71% de la superficie de la Tierra es agua. Ahora imagina que eres un pez, un tiburón, una tortuga o algún otro animal acuático nadando en los vastos océanos. ¿Cómo navega a través de esta enorme piscina de agua que se extiende por miles de kilómetros en todo el mundo? Después de todo, no hay señales de tráfico ni mapas para guiar a estas criaturas.

Se las arreglan para encontrar su camino con la ayuda de una brújula incorporada sintonizada con el campo magnético de la Tierra.

Campo magnético de la tierra

La Tierra tiene un campo magnético generado por su núcleo.

Dentro del núcleo, la desintegración radiactiva y las reacciones químicas generan enormes cantidades de calor. Junto con este calor viene un fuerte campo magnético. Además, el hierro presente en el núcleo genera su propia corriente eléctrica en presencia del campo magnético. Esta corriente eléctrica provoca su propio campo magnético, creando un ciclo sin fin.

Al igual que cualquier otro imán, el campo magnético tiene dos polos: el Polo Sur, que apunta al Polo Norte geográfico de la Tierra, y el Polo Norte, que apunta al Polo Sur geográfico.

Campo magnético terrestre o diagrama de campo geomagnético (Arte siberiano) s

Campo magnético de la Tierra (Crédito de la foto: Siberian Art / Shutterstock)

Durante años, los científicos han estado reflexionando sobre cómo las criaturas marinas saben dónde ir y cómo continuar sus viajes. Por ejemplo, las tortugas recién nacidas en tierra nunca han estado en el mar. Sin embargo, conocen el camino hacia las populares áreas de reproducción y apareamiento donde pueden ponerse al día con sus amigos y familiares.

Los estudios han sugerido que las tortugas utilizan el campo magnético de la Tierra para navegar.

Magnetorecepción

En 1957, Hans Fromme, investigador del Instituto Zoológico de Frankfurt en Alemania, notó que los petirrojos enjaulados que tenía en su oficina se volvían inquietos y revoloteaban incesantemente hacia la parte suroeste de la jaula. Este comportamiento se prolongó durante la temporada de migración de los petirrojos, que se sabe que migran hacia el suroeste a España durante el invierno.

De manera fascinante, los pájaros enjaulados nunca habían estado afuera. Tampoco habían visto a otros petirrojos libres volando hacia el suroeste, ni habían usado otras ayudas a la navegación como el sol o las estrellas. Entonces, ¿qué los estaba guiando en su angustia?

Fromme pensó que podría ser el campo magnético de la Tierra.

Más tarde, se demostró que las aves usan el campo magnético de la Tierra para navegar, entonces, ¿y si la vida marina hiciera lo mismo?

Al igual que las tortugas, los animales acuáticos como el salmón, las ballenas y los tiburones tienen algo así como una brújula incorporada en la cabeza. Pueden sentir el campo magnético de la Tierra y usarlo para navegar. Funcionan como nuestras brújulas regulares, apuntando hacia el norte de acuerdo con el campo magnético de la Tierra.

Esta capacidad se llama magnetorrecepción y, junto con la brújula incorporada, muestra a los animales dónde está el sur al señalar el norte magnético de la Tierra.

La tortuga feliz sabe qué viaje le espera.

La tortuga feliz sabe qué viaje le espera.

Una observación que desconcierta a los científicos es que el campo magnético de la Tierra está “actuando”.

El hierro fundido dentro del núcleo se arremolina en diferentes direcciones, lo que hace que los polos se vuelquen. Básicamente, el norte se convierte en sur y viceversa. No se alarme, esto es normal y sucede cada pocos cientos o miles de años, pero esta vez, está sucediendo más rápido de lo habitual. No sabemos exactamente cuándo sucederá.

Además de eso, parece que la fuerza del campo magnético se está debilitando debido a las eyecciones de masa coronal, las explosiones de plasma del sol que tienen actividad magnética.

Estos cambios erráticos en el campo magnético pueden interrumpir la capacidad de navegación de todos estos animales. Su sentido de orientación puede verse alterado y podría resultarles más difícil averiguar qué camino tomar durante sus migraciones.

Si tan solo Google Maps fuera apto para tortugas.

Si tan solo los mapas de Google fueran aptos para las tortugas.

¿Podría ser esta una de las razones por las que las ballenas se pierden cada vez más y terminan en tierra?

Conclusión

Los biólogos todavía están tratando de averiguar cómo los animales pueden comprender esta información magnética, pero todo lo que sabemos es que muchos animales marinos han podido leer esta información desde su nacimiento y no necesitan que se les enseñe esta habilidad de ninguna manera.

Mientras tanto, los científicos también están tratando de averiguar por qué el campo magnético de la Tierra se comporta de manera tan extraña. Los animales no solo tendrán una forma de navegación menos precisa, ¡sino que nosotros también! Nuestros satélites también se verán afectados por estos cambios, que afectarán la navegación de nuestros barcos, aviones y cualquier aplicación de mapas en nuestros teléfonos inteligentes.

¡Lo que se puede decir con certeza es que todos dependemos en gran medida de que la Tierra tenga un campo magnético estable!