¿Cómo nutren los peces a sus crías en la boca? » ABC de la ciencia

La incubación bucal es una estrategia parental que implica que algunas especies de peces mantienen sus huevos o alevines recién nacidos (una etapa en la que pueden alimentarse por sí mismos) en la boca. Se ha observado incubación bucal en más de 53 géneros de peces.

Existe una noción popular de que la vida hará cualquier cosa para sobrevivir y reproducirse. Los mamíferos como nosotros protegen activamente a sus crías en las comunidades animales; las aves ponen sus huevos y se sientan sobre ellos hasta que eclosionan, mientras que algunos reptiles abandonan a sus abundantes crías para valerse por sí mismos. Los peces también se preocupan por sus hijos, tanto que algunos van mucho más allá de los mimos y las caricias.

Hay un grupo de peces que sobresale en el arte del cuidado de los niños: los incubadores bucales. Se mueren de hambre durante semanas, ocultan su apariencia de varias maneras, y los machos incluso disparan su esperma directamente en la boca de sus parejas. Todo esto y más, solo para que sus crías puedan tener la mejor oportunidad de sobrevivir.

¡Si tan solo hubiera un premio a los Padres del Año en el mundo de los peces!

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El pez mandíbula macho sostiene los huevos fertilizados en su boca durante todo el período de maduración (Crédito de la foto: Shpatak/Shutterstock)

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La incubación bucal es exactamente lo que parece

La incubación bucal es una estrategia de los padres que involucra a algunas especies de peces que mantienen sus huevos o alevines recién nacidos (una etapa en la que pueden alimentarse por sí mismos), en, lo adivinaste, en sus bocas. Esto tampoco es una anomalía en una sola especie de pez. Se ha observado incubación bucal en más de 53 géneros de peces. Cada especie sigue un tipo, y dependiendo de si es el padre, la madre o ambos quienes nutren los huevos en su boca, se denomina incubación bucal paterna, materna o biparental.

La vida no tan fácil de un incubador bucal

¿Te imaginas comer con la boca llena? Los incubadores bucales tampoco. Mientras esperan a que sus huevos se incuben (se alimenten y desarrollen), los peces que incuban en la boca se cortan los lazos con la comida, ya que apenas hay espacio en la cavidad bucal para agarrar un bocado. Este ayuno puede durar hasta dos semanas, dependiendo de la especie.

Los estudios han demostrado que esta privación de alimentos puede provocar algunos cambios fisiológicos en los cuerpos de los incubadores bucales, incluida una disminución en el tamaño de sus ovarios y niveles más bajos de hormonas reproductivas como andrógenos y estrógenos.

Hay peces de agua salada y de agua dulce que siguen este método inusual de cuidado sobreprotector, incluidos los lucios, los cíclidos, los peces judias, los bagres, los cardenales y los guramis.

Bocamente Mr. Moms

El bagre cabeza dura

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Un bagre cabeza dura (Crédito de la foto: SunflowerMomma/Shutterstock)

¡Los machos de esta especie mantienen los huevos fertilizados en la boca durante 80 días asombrosos! El calvario no termina ahí, ya que los alevines no abandonan el refugio seguro, la boca de su padre, hasta dentro de un par de semanas más.

El pez mandíbula de cabeza amarilla

El ‘jawfish’ se mantiene fiel a su nombre, con sus grandes mandíbulas prominentes.

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Un pez mandíbula que incuba la boca (Crédito de la foto: SergeUWPhoto/Shutterstock)

El pez mandíbula macho extenderá sus aletas y arqueará la espalda en un intento de atraer a una pez mandíbula hembra, dirigiéndola a su madriguera, donde pone sus huevos. Aprovechando la oportunidad, el macho fertilizará los huevos y se los llevará a la boca.

Sin embargo, a diferencia de los otros incubadores bucales paternos, el cabeza amarilla está interesado en tomar descansos para almorzar. Él “escupe” estos huevos en su madriguera temporalmente y regresa con la barriga llena.

También abre la boca y hace girar los huevos con la intención de lavarlos y distribuirlos de manera justa para acceder al oxígeno.

El lucio de menta

Los lucios son microdepredadores que se asemejan a pequeñas ramitas flotantes en la superficie del agua. Dicho esto, su diminuto tamaño no debe confundirse con inofensividad, ya que a menudo atacan despiadadamente a sus presas envolviéndolas.

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Una cabeza de lucio con forma de ramita (Crédito de la foto: chonlasub woravichan/Shutterstock)

Cuando un par de cabezas de lucio están listas para desovar, la hembra hace su pequeño número de baile con branquias ensanchadas. Si está impresionado, los colores del macho se intensifican a lo largo de su garganta y flancos. Luego, la pareja selecciona un sitio para desovar. La hembra libera sus huevos blancos y el macho los fertiliza instantáneamente. Luego, como es de esperar que haga un incubador bucal, el macho recoge los huevos y se los mete en la boca. Mientras tanto, la hembra observa. La incubación dura unos 30 días y el macho se abstiene de comer durante este período.

Supermamás glotonas

El cíclido africano

La hembra es la incubadora bucal en este caso.

Una hembra de cíclido pone sus huevos en una roca o en un pequeño nicho aislado, pero a diferencia de los machos, la hembra tiende a recoger sus huevos no fertilizados. Una vez que encuentra una pareja adecuada, la hembra abre la boca y permite que el macho rocíe su esperma en la cavidad de su boca. El esperma luego fertilizará sus óvulos mientras están en su boca. Esto marca el final de su cortejo, al tiempo que garantiza que los huevos no enfrenten ninguna vulnerabilidad con respecto a su susceptibilidad a los depredadores de mar abierto.

Los machos también pueden ser creativos si su especie particular de cíclido es sexualmente dimórfica (el macho y la hembra se pueden distinguir fácilmente).

Como las hembras tienen la boca llena de huevos no fertilizados, pueden volverse paranoicas por dejar caer algunos aquí y allá. Los machos maduros desarrollarán manchas en su aleta anal, llamadas “manchas de huevo”, que pueden engañar a la hembra haciéndole creer que podría haber dejado caer algunos de sus huevos. Cuando ella va a recuperarlos, el macho rápidamente sella el trato rociando su esperma en su boca, asegurándose de que ninguno de sus espermatozoides se pierda y la mayoría continúe fertilizando los huevos en la cavidad bucal de la hembra.

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Cíclido con manchas oculares (Crédito de la foto: Sarycheva Olesia/Shutterstock)

Los alevines jóvenes, una vez eclosionados, consumirán su propia yema durante tres semanas. Luego permanecerán en la boca de su madre durante unos días más, alimentándose de lo que sea que ella se alimente.

Los contras de la crianza oral joven

Con un bocado de huevos, algunas crías seguramente serán tragadas. De hecho, si la hembra tiene huevos que no se fertilizan, se los traga a propósito. Algunos Cardinalfish se convierten en caníbales, incluso alimentándose de algunas de sus crías fertilizadas. Si tienen un poco de oopsie o tienen un hambre desesperada, sigue siendo un misterio.

La incubación bucal es una situación de alto riesgo y alta recompensa, muy parecida a poner todos los huevos proverbiales en una canasta. Si el padre es atacado, todas sus crías también mueren.

El parasitismo de cría es otra preocupación para los incubadores bucales, al igual que las aves que dejan sus huevos en el nido de otro pájaro, dejándolo para proteger a sus crías, mientras se liberan de la paternidad mediante la imitación de huevos.

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Parasitismo de cría, como se ve en las aves (Crédito de la foto: Maximillian cabinet/Shutterstock)

Un pez parásito, como un bagre cuco, usa la misma técnica. Mete sus propios huevos en la nidada de los huevos de una criadora y se lleva los propios huevos de la criadora para darse un festín. Confundiendo estos huevos con los propios, la criadora se ocupará de las crías del bagre. ¡Es truco y trato para el bagre!

¿Por qué bromista?

Es posible que los peces hayan recurrido a este método por temor a la depredación, la falta de lugares para anidar o la invasión del hábitat. Al igual que el pez mandarín, muchas especies ponen su lote de huevos (generalmente cientos a la vez) en lugares vulnerables, susceptibles a muchos depredadores que pueden olfatear estos escondites. Los incubadores bucales preferirían no jugar con la vida de sus crías.

Otra razón para la incubación bucal incluye la selección sexual. Esto significa que algunos rasgos de un individuo le dan mejores probabilidades de encontrar pareja. Puede comparar este rasgo de los incubadores bucales con los machos atractivos y de sonido melodioso del mundo de las aves, que les dan una mejor oportunidad de captar la atención de una hembra.

Una palabra final

La incubación bucal es una forma extraña, aunque impresionante, que algunos peces usan para mimar a sus crías. Incuban los huevos fertilizados en su boca hasta que eclosionan alevines sanos. Llevando toda esa preciosa carga, los incubadores bucales soportan literalmente todo el peso de su familia.

Entonces, si alguna vez vas a bucear y quieres observar estos extraños peces que incuban en la boca, busca bocas con paperas o mejillas hinchadas, ¡ya que deberían ser un claro indicio de la impresionante responsabilidad de los padres!

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