¿Cómo obtener esa imagen?

Este jueves, los astrónomos de Event Horizon Telescope Collaboration dieron a conocer la primera imagen del agujero negro supermasivo publicado en el centro de nuestra propia galaxia, un monstruo cuatro millones de veces más masivo que el Sol llamado Sagitario A*. Tal destreza técnica involucra muchos instrumentos e investigadores dispersos por todo el planeta. Pero, ¿cómo funciona exactamente?

Según la ley de la relatividad general establecida en 1915 por Albert Einstein, la atracción gravitatoria de un agujero negro es tal que nada puede escapar, ni siquiera la luz. Un agujero negro siendo negro por definición, no puede ser fotografiado directamente. Por otro lado, podemos enfatizar su presencia al capturar la radiación ionizante emitida por el material que gravita alrededor, antes de ser succionado.

Justo antes del punto de no retorno, el material se vuelve muy caliente, luego emitiendo luz. Por lo tanto, al enfocarnos en este camino luminoso llamado “horizonte de eventos” podemos observar el agujero negro publicado en el centro.

Dicho esto, esta nube de material que gira alrededor de un agujero negro solo es visible usando una banda muy precisa de frecuencias de radio, llamada ondas milimétricas. Para capturar estas ondas, necesitas un radiotelescopio. Sin embargo, esta antena debe ser enorme para detectar la débil señal de radio emitida por un objeto de este tipo a una distancia tan grande. Como recordatorio, el agujero negro supermasivo de nuestra galaxia está a punto 27.000 años luz hacia el centro galáctico, enclavado tras espesas cortinas de polvo. Sin embargo, ningún radiotelescopio ofrece la resolución necesaria para obtener estos datos.

Para operar, la comunidad científica internacional ha desarrollado, por lo tanto, el Event horizon Telescope.

¿Qué es EHT y cómo funciona?

Es una red de ocho grandes radiotelescopios repartidos por todo el mundo. Lanzado en 2015, el proyecto implica aproximadamente 80 institutos de astronomía diferentes, y por lo tanto varios cientos de investigadores.

El objetivo es hacer que estas antenas trabajen juntas utilizando una técnica llamada interferometría de línea de base muy larga (o VLBI) para formar un solo telescopio virtual de aproximadamente 10.000 kilómetros de diámetro (casi tan ancho como la Tierra misma).

A medida que la Tierra gira, estos diferentes telescopios captan ondas de luz ligeramente diferentes emitidas por la materia calentada alrededor de un agujero negro. Estos patrones luego se combinan para formar una imagen más completa.

agujero negro
Créditos: Colaboración EHT

Por qué es importante ?

El centro de la Vía Láctea se localizó por primera vez hace unos 104 años. Las ondas de radio que emanan del núcleo de la galaxia no se descubrieron hasta poco más de una década después. Entonces fue necesario esperar otro medio siglo para que Sagitario A* fuera identificado indirectamente. Esta primera foto es importante, porque confirma que este objeto es de hecho un agujero negro supermasivocomo suponíamos, y no otra fuente de radio.

Los anuncios realizados hoy representan así la culminación de décadas de trabajo, tanto técnico como teórico. A partir de ahora, estos nuevos datos permitirán a los investigadores comprender mejor la naturaleza y el papel de este objeto enigmático.