¿Cómo podría un gen “saltar” de una planta a un insecto?

Se trata de la transferencia horizontal de genes, un mecanismo evolutivo ampliamente comprendido por la ciencia. Por lo general, esto último se observa entre bacterias o entre plantas, pero recientemente, los investigadores han sido testigos de una gran novedad. De hecho, un gen ha “saltado” de una planta a un insecto.

Un gen desconocido en insectos.

Ya lo mencionamos en 2016 por su fuerte presencia en el estado de Florida (Estados Unidos): la mosca blanca del tabaco (Bemisia tabaci). Afectuosa de las plantaciones de tabaco, algodón, melón, tomate o incluso frijoles, esta mosca blanca es una auténtica plaga. En ese momento, las autoridades estadounidenses estaban preocupadas por un fenómeno en particular: su resistencia a los pesticidas.

Investigadores de la Academia China de Ciencias Agrícolas realizaron un estudio publicado en la revista Célula 1 de abril de 2021. ¿El objetivo? Entender cómo es la mosca blanca del tabaco capaz de escapar del mecanismo de defensa plantas para transmitirles muchos virus patógenos. Sin embargo, su descubrimiento es sorprendente y constituye una gran novedad.

Los científicos secuenciaron primero el genoma de la mosca blanca del tabaco. Ellos encontraron allí un gen desconocido hasta hoy: BtPMaT1. Sin embargo, este gen codifica una proteína cuya función es neutralizar los glucósidos fenólicos, metabolitos tóxicos para los insectos herbívoros. Sorprendidos, los investigadores intentaron comprender de dónde podría provenir este gen, nunca antes visto en un insecto. Los científicos chinos finalmente encontraron genes similares a BtPMaT1, pero solo en plantas, hongos y bacterias.

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Créditos: CSIRO / Wikimedia Commons

¿Plantas transgénicas dirigidas a la mosca blanca del tabaco?

Ted Turlings, ecologista de la Universidad de Neuchâtel (Suiza), también participó en el trabajo. El interesado mencionado en un artículo publicado en Naturaleza la probabilidad de que un virus presente en una planta haya integrado el gen en su genoma y luego que una mosca blanca se haya comido esa planta infectada. Luego, el virus transfirió el gen al genoma del insecto. Se dice que esta transferencia de genes ocurrió hace entre 35 y 80 millones de años cuando la mosca blanca del tabaco se separa de otras moscas blancas que no tienen el famoso gen. Para los líderes del estudio, este es el primera transferencia genética horizontal observado entre una planta y un insecto.

En cierto modo, la mosca blanca del tabaco se apropió de la estrategia de combate de sus adversarios para resistirlo. Para probar su hipótesis, los científicos desactivaron el gen modificando genéticamente las plantas de tomate. La meta ? Haz que estas plantas produzcan un pequeño fragmento de ARN que interfiere con el gen. Cuando las moscas blancas se alimentaban de estas plantas, su mortalidad era mayor. Esto sugiere que es posible utilizar plantas modificadas genéticamente. apuntando a esta mosca blanca y por qué no, otras plagas de plantas.