cómo saber si la presencia de metano es señal de vida

El metano atmosférico puede ser el primer signo de vida más allá de la Tierra detectable por los astrónomos. Si bien los procesos no biológicos también pueden generarlo, un nuevo estudio establece un conjunto de circunstancias que pueden apuntar a una verdadera actividad biológica en un planeta rocoso.

Muchos medios técnicos, bajo la tutela de algunas de las mentes más brillantes del planeta, tienen el objetivo declarado de hacerse con el Santo Grial: encontrar un vida extraterrestre. Tal descubrimiento probablemente tendría importantes implicaciones científicas y filosóficas. Pero todavía tienes que buscar. De hecho, ¿cómo detectar la presencia de incluso formas de vida rudimentarias anidadas a varios años luz de la Tierra sin poder llegar allí? Es un verdadero desafío.

En este sentido, varios equipos de astrónomos están tratando de reducir la incertidumbre imaginando contextos muy específicos que probablemente traicionen la presencia de vida en otras partes del Universo. Las tecnofirmas son, por ejemplo, un campo de investigación. En un nuevo estudio, investigadores de la Universidad de California en Santa Cruz se centraron en la metanoun gas muy conocido en la Tierra.

Desenredar las fuentes biológicas y no biológicas

El caso del metano como firma biológica se deriva de su inestabilidad en la atmósfera. Dado que las reacciones fotoquímicas destruyen el metano atmosférico, los niveles de este gas deben reponerse constantemente para mantenerlo. Si detecta una gran cantidad de metano en un planeta rocoso, entonces necesita una fuente masiva que permita su presencia.

Sin embargo, mientras que el metano se ha considerado durante mucho tiempo una firma biológica potencial, hay una serie de procesos no biológicos capaz de producirlo. Las erupciones volcánicas o los impactos de asteroides son ejemplos. La idea de este estudio fue, por tanto, buscar reducir la probabilidad de falsos positivos al identificar el metano atmosférico como biofirma en otro planeta.

Una sola molécula no te dará la respuesta: debes tener en cuenta el contexto global del planeta“, enfatiza Maggie Thompson, autora principal del estudio”.El metano es una pieza del rompecabezas, pero para determinar si hay vida en un planeta, debe considerar su geoquímica, cómo interactúa con su estrella y los muchos procesos que pueden afectar la atmósfera de un planeta en escalas de tiempo geológico..”

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Ilustración de un planeta que orbita la estrella similar al Sol HD 85512. Créditos: ESO/M. Kornmesser

tres condiciones

Muestra que las fuentes no biológicas no pueden producir tanto metano sin generar también pistas observables sobre sus orígenes. La emisión de gases de los volcanes, por ejemplo, agregaría tanto metano como monóxido de carbono a la atmósfera, mientras que la actividad biológica tiende a consumir fácilmente monóxido de carbono. Los procesos no biológicos tampoco pueden producir fácilmente atmósferas planetarias habitables ricas en metano y dióxido de carbono, y con poco o nada de monóxido de carbono.

En el caso de un pequeño planeta rocoso que orbita una estrella como nuestro Sol, los investigadores encontraron que era más probable que el metano atmosférico fuera un signo de vida si el planeta se llenaba. tres condiciones. Por un lado, debe estar rodeado de una atmósfera que contenga dióxido de carbono. Esta atmósfera también debería contener más metano que monóxido de carbono. Finalmente, dicho planeta no debería ser rico en agua.

El estudio es interesante porque sabemos que el Telescopio James Webb podrá estudiar el metano atmosférico con mayor detalle que otras firmas biológicas potenciales. Sin embargo, se debe tener precaución. “Este estudio se centra en los falsos positivos más obvios para el metano como firma biológica“, de hecho, tenga en cuenta a los autores”.Las atmósferas de los exoplanetas rocosos probablemente nos sorprenderán. Por lo tanto, debemos ser cuidadosos en nuestras interpretaciones.“.


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