¿Cómo se mueven los glaciares? » ABC de la ciencia

Los glaciares son acumulaciones de nieve y hielo que fluyen bajo la influencia de la gravedad y su peso. El movimiento glacial es el resultado de la deformación interna y el deslizamiento de la base que se produce en diferentes condiciones.

Los glaciares son accidentes geográficos fascinantes que cubren aproximadamente el 10% de la superficie de nuestro planeta. No solo se suman a la belleza del medio ambiente, sino que también actúan como importantes contribuyentes geomórficos. Estos depósitos de agua dulce son interesantes a su manera única. No estará mal llamarlos ríos de hielo, porque fluyen como los ríos, pero ¿cómo pueden moverse estas masas de hielo acumulado? ¿Cómo puede fluir la materia sólida?

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¿Cómo se forman los glaciares?

Un glaciar es un volumen masivo de nieve y hielo que viaja lentamente a través de la tierra. Aunque parezcan enormes, la formación de glaciares comienza con pequeños copos de nieve. Están compuestos por un 90% de aire. A medida que los copos de nieve comienzan a acumularse después de nevadas consecutivas, se agrupan en granos. La carga de la nieve en la parte superior ejerce presión sobre los granos de abajo, haciéndolos más gruesos y más grandes.

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Etapas involucradas en la formación de hielo glacial a partir de la nieve.

Los parches de nieve perenne duran hasta el final del verano en las regiones donde las nevadas invernales superan el deshielo del verano. La nieve eventualmente se vuelve más espesa, conocida como “firn”, después de ser triturada y compactada. El firn se transforma gradualmente en una capa de hielo más densa debido al peso de la nieve acumulada con el tiempo.

El hielo y la nieve comienzan a moverse una vez que han acumulado suficiente peso. Como el flujo es visible en un parche de nieve recurrente, ya no es solo una colección de hielo y nieve, ¡sino un glaciar!

¿Cuáles son los tipos de glaciares?

Las latitudes altas crean glaciares de base fría. Aquí la temperatura del hielo del glaciar se mantiene bajo cero todo el año. Debido a que estos glaciares permanecen permanentemente congelados en el lecho rocoso, no hay mucho movimiento del hielo. Los glaciares de base fría se pueden encontrar en la Antártida y Groenlandia.

El agua se encuentra en toda la masa de hielo de los glaciares de base cálida y sirve como lubricante. Estos glaciares se ven a menudo entre montañas en latitudes menores. El tipo de movimiento que ocurre dentro del hielo está influenciado por el tipo de glaciar.

¿Cómo fluyen los glaciares?

Un glaciar se mueve debido a la gravedad y al peso del propio glaciar en la dirección de la pendiente. Están implicados dos mecanismos: la deformación interna y el deslizamiento basal. Antes de entrar en detalles, es importante familiarizarse con el concepto de “punto de fusión a presión”.

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Las velocidades a las que avanzan los puntos marcados en un glaciar varían con el tiempo

El hielo tiene un punto de fusión de 0 °C en su superficie, pero debido a la presión que ejerce la mayor parte del hielo desde arriba, esta temperatura puede cambiar dentro del perfil del hielo. Sabemos que al aumentar la presión, el punto de fusión del hielo disminuye. Como resultado, el hielo en la base del glaciar puede derretirse a temperaturas inferiores a 0°C. Cerca del punto de fusión a presión, se vuelve algo maleable.

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Los glaciares de base fría fluyen principalmente debido a la deformación interna. Estos glaciares apenas se mueven 1-2 cm diarios, ya que están congelados hasta el suelo. Los cristales de hielo del glaciar se alinean con la dirección en la que se mueve el hielo. Debido a la tensión interna, el hielo del glaciar puede deformarse y deslizarse como una baraja de cartas.

El hielo actúa de manera similar a una roca, en el sentido de que es quebradizo a bajas presiones (alrededor de 50 a 100 m de la superficie) y plástico a presiones mayores en las profundidades del glaciar. El hielo superior de un glaciar se mueve con el hielo basal a medida que fluye. Bajo suficiente fuerza, el hielo del fondo se deforma (fluye), mientras que la parte superior es arrastrada a través de una deformación quebradiza. Debido a la fricción entre la base del glaciar y la superficie debajo de él, la sección superior del glaciar viaja más rápido que la base del glaciar.

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Las grietas se producen cuando la superficie y la base del perfil glacial se mueven a diferentes velocidades (Crédito de la foto: Daria Medvedeva/Shutterstock)

Una mayor presión en el lado cuesta arriba de los obstáculos más grandes en el camino conduce a un mayor derretimiento del hielo glacial en la base. Se mueve a través de la barrera y luego se vuelve a congelar en el lado opuesto.

Cuando el hielo se mueve lo suficientemente rápido, pueden formarse grietas en la superficie, ya que no hay mucha presión y la capa superficial tiende a agrietarse.

¿Cómo se desliza la base?

Hasta el 90% de la actividad de los glaciares de base cálida se debe al deslizamiento basal, que es prácticamente inexistente en los glaciares de base fría. A través de la presión y la fricción, el movimiento de los glaciares puede aumentar la temperatura de la base del hielo. Luego, el hielo se derrite y el agua resultante facilita que el hielo se deslice sobre su lecho.

En particular, durante las estaciones más cálidas, la precipitación y el agua de deshielo de las secciones superiores del glaciar pueden filtrarse hacia abajo y calentar la base del glaciar para promover el deslizamiento basal. En áreas con fuerte flujo de calor por actividad volcánica, los sistemas geotérmicos también se suman al deshielo al pie de los glaciares.

¿Cómo afecta el movimiento glacial a los accidentes geográficos?

Los glaciares mueven enormes cantidades de roca y limo, esculpiendo montañas y tallando valles a través de la erosión y la deposición. El movimiento glacial es responsable de una variedad de accidentes geográficos, como morrenas, valles, fiordos, circos y muchos más.

El sitio más simple para presenciar el movimiento de un glaciar en acción es en su borde terminal. Los glaciares avanzarán si se suministra más nieve y hielo del que se pierde debido al derretimiento, la ruptura o la evaporación. Los glaciares retrocederán si hay una pérdida neta de nieve y hielo en comparación con una ganancia neta. Un glaciar está “equilibrado” si ambos son iguales.

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A medida que el extremo del glaciar se encuentra con el mar, sus partes se desprenden o paren (Crédito de la foto: Adrian Diez Albeniz/Shutterstock)

Un indicador sorprendente del calentamiento global es la continua desaparición de los glaciares de montaña. Estos se retiran constantemente y se derriten mucho más rápido de lo que deberían. Es una de las principales causas de preocupación, ya que el impacto de la actividad humana en los glaciares es visible y muy real.

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