¿Cómo se nombran e identifican tantas estrellas? » ABC de la ciencia

Hay tantas estrellas que son visibles en el cielo nocturno, pero a lo largo de los siglos, los astrónomos han ideado formas de reconocerlas de manera única.

Cualquiera que haya pasado una noche entera mirando con curiosidad el cielo se habrá maravillado con el gran espectáculo de estrellas, planetas, cúmulos e incluso galaxias. Las personas que tienen un cierto nivel de experiencia con el cielo nocturno podrían incluso reconocer algunas de las estrellas más brillantes.

Hay muchas estrellas allá arriba; incluso sin usar telescopios u otras ayudas ópticas, todavía podemos ver cientos de ellos en un cielo nocturno despejado lejos de las luces de la ciudad.

Esto plantea la pregunta: ¿cómo se nombran y reconocen todas esas estrellas?

Esta es una imagen de la constelación de Géminis del atlas estelar de Bayer, Uranometria.

Esta es una imagen de la constelación de Géminis del atlas estelar de Bayer, Uranometria. Fue uno de los primeros intentos de catalogar los nombres de las estrellas en forma de atlas del cielo. (Crédito de la foto: Flickr)

Para responder a esto, primero tenemos que hacer un breve recorrido por la historia de cómo los seres humanos han nombrado estrellas a lo largo de los siglos.

Históricamente, las estrellas más prominentes y brillantes del cielo suelen tener un nombre que se les dio en el pasado y todavía se usa en la actualidad, a menudo en el habla cotidiana.

Sin embargo, la astronomía profesional moderna implica dar ‘designaciones’ a las estrellas que son alfanuméricas, que se utilizan en todos los catálogos oficiales.

Por ejemplo, la estrella más brillante en la constelación de Lyra se llama Vega, pero tiene las designaciones Alpha Lyrae (designación de Bayer), 3 Lyrae (designación de Flamsteed), HR 7001 (del Catálogo de estrellas brillantes de Yale) y otros nombres en varios otros catálogos. En este artículo, exploraremos los diferentes tipos de nombres de estrellas y las designaciones que usamos hoy.

Nombres propios de las estrellas

Primero consideraremos los nombres que se han dado a las estrellas. Estos se conocen formalmente como sus ‘nombres propios’ y son de origen antiguo, de origen más reciente, o han sido nombrados por numerosas organizaciones bajo la Unión Astronómica Internacional (IAU). Los nombres propios más antiguos se remontan en su mayoría a orígenes griegos antiguos.

Algunos ejemplos de estos son Sirius, que significa ‘abrasador’, Procyon, que proviene de las palabras griegas ‘pro kion’ que significa ‘delante del perro’, y Arcturus, que significa ‘Oso Conductor’, ya que la estrella parece seguir la constelación Ursa Major— el Gran Oso.

Triángulo de primavera

Este es un diagrama del famoso Triángulo de Primavera. Aquí, podemos ver que Arcturus sigue a Ursa Major, mientras se mueve por el cielo, ganándose así su nombre. (Crédito de la foto: Elop / Creative Commons)

Sin embargo, la mayoría de los nombres propios de las estrellas son de origen árabe, ya que fueron etiquetados por astrónomos árabes durante la Edad Media. Estos nombres tienen mucha tradición e historias de origen detrás de ellos, según la posición de las estrellas en su constelación. Ejemplos de tales nombres son Deneb, que significa ‘cola’, Aldebaran, que significa ‘el seguidor’ (del cúmulo estelar de las Pléyades), y Fomalhaut, que significa ‘la boca de la ballena’.

Constelación de Leo (El León), ilustración vectorial con los nombres de estrellas básicas contra el cielo estrellado

Este diagrama contiene los nombres propios de estrellas prominentes en la constelación de Leo. Las letras griegas entre paréntesis son la designación de Bayer de las respectivas estrellas, que se explicarán más adelante en el artículo. (Crédito de la foto: Jazziel/Shutterstock)

Ahora bien, dar a cada estrella un nombre propio es tedioso. No solo implica mucho papeleo, sino que ha habido casos en los que dos o más estrellas han recibido nombres propios similares; ‘Deneb’ en la constelación de Cygnus, ‘Denebola’ en la constelación de Leo y ‘Deneb Kaitos’ en la constelación de Cetus. En algunos casos, cuando los nombres árabes se tradujeron a otros idiomas, como el latín, a veces se perdió el significado del nombre de las estrellas.

Primeros intentos de designación de estrellas

En el año 1600, Johannes Bayer publicó su catálogo de nombres de estrellas. En él, usó letras griegas minúsculas para las estrellas en un orden aproximadamente descendente de brillo, dentro de la misma constelación. Por lo tanto, una interpretación estricta de esto significaría que la estrella más brillante de una constelación se designaría ‘Alfa’, la segunda más brillante sería ‘Beta’, y así sucesivamente. La letra griega es seguida por el genitivo latino del nombre de la constelación.

Por ejemplo, Sirius, la estrella más brillante en la constelación de Canis Major, fue etiquetada como ‘Alpha Canis Majoris’, con el genitivo latino, ‘Canis Majoris’, que simplemente significa ‘de Canis Major’. De manera similar, en la constelación de Centaurus, la primera y la segunda estrella más brillante fueron designadas como ‘Alpha Centauri’ y ‘Beta Centauri’.

Orion-Sternkarte

Esta imagen de la constelación de Orión y otras constelaciones cercanas muestra las designaciones de Bayer de sus estrellas constituyentes. Otros nombres (como M78 y NGC2238) se refieren a objetos del cielo profundo como cúmulos estelares, galaxias, etc. (Crédito de la foto: Marc Layer/Wikimedia commons)

Sin embargo, Bayer no siempre siguió su propio esquema de brillo. Si miramos la constelación de la Osa Mayor, simplemente designó las letras griegas a las estrellas de oeste a este. Se encontró otra discrepancia en la constelación de Géminis, donde la primera y la segunda estrella más brillante se denominaron ‘Beta Geminorum’ y ‘Alpha Geminorum’, respectivamente.

También está el hecho de que solo hay 24 letras griegas. Bayer intentó resolver esto usando letras latinas minúsculas ‘a-z’ (que numeraban las estrellas 25 a 50), y luego usando los alfabetos latinos en mayúsculas, ‘A-Z’ (asignados para las estrellas 51 a 76). Sin embargo, estos esquemas no se utilizan comúnmente.

Doscientos años después de que Bayer introdujera por primera vez su sistema, John Flamsteed presentó su sistema de clasificación numérica. En este esquema, las estrellas se numeran en orden de oeste a este dentro de cada constelación. Por lo tanto, la estrella más occidental dentro de la constelación de Tauro se denominó 1 Tauri, la segunda más occidental se denominaría 2 Tauri, y así sucesivamente. Tenga en cuenta que el genitivo latino de la constelación se agrega después del número de Flamsteed. En total, más de 2600 estrellas recibieron números de Flamsteed.

HyadesMapa estelar

Esta es una imagen de las estrellas centrales en el cúmulo estelar Hyades. Aquí, el nombre griego representa las designaciones de Bayer, mientras que los números representan la designación de Flamsteed. (Crédito de la foto: Thuvan Dihn/Wikimedia commons)

Las designaciones de Bayer y Flamsteed cubren las estrellas brillantes y prominentes dentro de una constelación. Eventualmente, a medida que se fueron descubriendo estrellas más débiles con el tiempo, surgió la necesidad de idear un nuevo sistema para identificar estas estrellas. Para ello, se realizaron nuevos catálogos basados ​​en la posición de la estrella en el cielo (haciendo uso de un sistema de coordenadas similar a las latitudes y longitudes de la Tierra), sin considerar la constelación madre.

Catálogos de estrellas

Uno de los catálogos más populares utilizados en astronomía es el catálogo de estrellas brillantes de Yale. Las estrellas en este catálogo se designan como ‘HR’ o ‘BS’ seguidas de un número de 4 dígitos. Aquí, ‘HR’ se refiere a ‘Harvard Revised’, ya que la catalogación fue realizada por primera vez por Harvard, antes de que Yale comenzara a publicarla. El catálogo consta de unas 9.110 estrellas; algunos ejemplos de esta clasificación incluyen HR 2326 (nombre propio: Canopus) y HR 7001 (nombre propio: Vega).

Otro catálogo de uso común en astronomía es el Catálogo Henry Draper (HD). Este catálogo también hace uso de las posiciones de las estrellas en el cielo nocturno y enumera más de 225.000 estrellas. La designación se realiza mediante un ‘HD’ seguido de un número de 6 dígitos. También contiene información sobre las clases espectrales de las estrellas, una indicación del tipo de radiación emitida por la estrella. El catálogo HD tiene estrellas que son brillantes y débiles.

Cielo

Este es un mapa del cielo con las posiciones de las estrellas del Bright Star Catalogue. (Crédito de la foto: Manuel Strehl/Creative Commons)

Los catálogos famosos por identificar estrellas débiles incluyen los catálogos Durchmusterung. Esta lista contiene estrellas que son 50 veces más tenues que las estrellas más débiles que se pueden ver a simple vista. Los catálogos incluyen listas de estrellas que se obtienen de encuestas, como la encuesta de Bonn (‘Bonner Durchmusterung’ en alemán) y la encuesta de Córdoba (‘Cordoba Durchmusterung’ en alemán).

Otros catálogos de uso frecuente incluyen el catálogo del Observatorio Astrofísico Smithsonian (SAO), el catálogo de Posiciones y Movimientos Propios (PPM) y el catálogo de la Estrella Guía del Telescopio Espacial Hubble (GSC).

Para dar una idea de la cantidad de clasificaciones que existen, la segunda estrella más brillante en la constelación de Orión tiene el nombre propio ‘Betelgeuse’ y tiene las siguientes designaciones: Alpha Orionis (designación de Bayer), 58 Orionis (designación de Flamsteed), HR2061 ( Catálogo Yale Bright Star), HD39801 (Catálogo Henry Draper), BD+7 1055 (catálogo Bonner Durchmusterung) y SAO113271 (catálogo del Laboratorio Astrofísico Smithsoniano).

Estrellas binarias y estrellas variables

Hasta ahora, los catálogos involucran estrellas individuales con magnitudes fijas (o el brillo de la estrella cuando se ve desde la Tierra). Sin embargo, hay estrellas dobles o múltiples (dos o más estrellas que aparecen muy cerca una de la otra y pueden o no estar unidas gravitatoriamente entre sí), así como estrellas variables (estrellas cuyo brillo cambia con el tiempo).

Animación de estrella binaria variable tipo Algol

Esta es una interpretación artística del sistema binario de Sirio, con la estrella principal etiquetada como Sirio A y la estrella compañera como Sirio B. (Crédito de la foto: Merikanto/Wikimedia commons)

En el caso de estrellas dobles o múltiples, uno de los métodos más utilizados para etiquetarlas consiste en asignarles la letra latina mayúscula por orden de descubrimiento o decreciente de brillo (en la mayoría de los casos suele ser lo mismo). Aquí, la estrella principal tendrá ‘A’ después de su nombre propio o designación, y luego la letra latina adecuada para las estrellas compañeras. Por ejemplo, la estrella más brillante del cielo, Sirio, tiene su estrella principal asignada como Sirio A, y la estrella compañera designada como Sirio B.

Para las estrellas variables, el etiquetado fue propuesto por primera vez por Friedrich Wilhelm Argelander. Aquí, propuso usar las letras sobrantes en la designación de Bayer.

Como lo más lejos que había llegado Bayer con su categorización era ‘Q’, la primera estrella variable descubierta en la constelación sería ‘R’, seguida de ‘S’, y así sucesivamente. Después de agotar la ‘Z’, se utilizaron designaciones de doble letra, ‘RR’, ‘RS’… hasta ‘ZZ’. Cuando se encontraron más estrellas variables, los astrónomos comenzaron a etiquetarlas desde ‘AA’, ‘AB’… ‘BA’… hasta ‘QZ’. Un ejemplo de este esquema es R Cygni, ya que fue la primera variable descubierta en la constelación de Cygnus.

designación de estrella variable

Aquí hay una imagen de la estrella variable, etiquetada como RS Puppis, tomada por el telescopio espacial Hubble de la NASA. Esta estrella es de tipo variable Cefeida, y tales estrellas tienen un brillo que varía durante largos períodos de tiempo. (Crédito de la foto: Flickr)

Después de esto, los astrónomos simplemente recurrieron al uso de V seguido de un número de 3 dígitos. Por ejemplo, V335 Tauri en la constelación de Tauro, es una estrella variable que sigue esta nomenclatura.

Conclusión

La denominación y catalogación de estrellas es un aspecto importante de la astronomía moderna. Dado que más encuestas significan una mayor cantidad de estrellas, darles designaciones facilitará el estudio de sus propiedades y características. En algunos casos, la catalogación puede incluso contener información, como su posición en el cielo. En otros casos, los sistemas de designación que discutimos anteriormente se han utilizado para identificar nuevas clases de estrellas.

Esto es particularmente cierto en el caso de las estrellas variables. Los seres humanos han recorrido un largo camino en el estudio de las estrellas y los sistemas estelares, y los nombres de las estrellas juegan un papel muy fundamental en nuestra comprensión y apreciación de las maravillas cósmicas de arriba.

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