¿Cómo sobreviven los animales sin comida durante la hibernación?

Algunos animales, como los osos, tienen un tejido graso especial llamado tejido adiposo marrón (BAT). Este tejido es diferente del tejido adiposo blanco, que tenemos la mayoría de nosotros, y ayuda a los animales que hibernan a acceder a la cantidad mínima de energía que necesitan para sobrevivir.

Durante el invierno, cuando hace frío y hace mucho frío afuera, lo único que queremos hacer es quedarnos envueltos en nuestras mantas y permanecer en la cama. ¡Una taza humeante de fideos o chocolate caliente también ayuda! En momentos como estos, uno podría envidiar a los animales como los osos, que duermen durante la estación más fría y se despiertan frescos en la primavera. Permanecen cómodamente en sus cálidas guaridas durante toda la estación fría, pero esto hace que uno se pregunte … ¿cómo se quedan sin comer durante tanto tiempo?

La necesidad de hibernar

La hibernación es una adaptación de ahorro de energía para proteger contra condiciones adversas. Durante los períodos de clima severo y escasez de alimentos, ciertos animales hibernan para conservar energía y sobrevivir. La hibernación implica una desaceleración significativa del metabolismo, incluida la disminución de los latidos cardíacos y la frecuencia respiratoria, junto con una disminución de la temperatura corporal. Reducir su metabolismo permite a estos animales conservar energía durante esos largos meses fríos.

Para comprender la necesidad de hibernación, primero debemos comprender la diferencia entre organismos endotérmicos y ectotérmicos.

Los ectotermos son aquellos animales cuya temperatura corporal depende de la temperatura ambiente. Esto significa que dependen de su entorno externo para regular su temperatura corporal. Por lo general, tienen una temperatura corporal que cambia con la temperatura de su entorno.

Los ectotermos regulan su temperatura corporal hasta cierto punto, pero no al producir calor. Dependen de cosas como la luz del sol o la superficie de las rocas calientes para calentarse. Por el contrario, buscan sombra para refrescarse. Sus fuentes fisiológicas internas de calor son limitadas, por lo que dependen de su entorno para su regulación. También se les conoce como animales de “sangre fría” e incluyen peces, anfibios y reptiles.

Por el contrario, los endotermos pueden regular su propia temperatura corporal generando calor interno. Son capaces de mantener su temperatura corporal fisiológica en un rango estable, independientemente de los cambios en el entorno. Los endotermos ajustan su producción de calor metabólico y su aislamiento para mantenerse calientes, mientras que durante el clima cálido, sudan para enfriarse.

Por lo tanto, los endotermos son capaces de mantener una temperatura constante en comparación con su entorno cambiante. Se les llama animales de “sangre caliente” e incluyen mamíferos y aves. Las endotermas requieren suficiente “combustible” en forma de alimento para contrarrestar los efectos del frío. Esto puede ser un desafío durante el invierno, cuando el clima es helado y la comida escasea.

Por lo tanto, muchos animales hibernan para conservar energía y sobrevivir a estas duras condiciones invernales.

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Un oso hibernando en una acogedora madriguera para pasar el largo invierno. (Crédito de la foto: Shaber / Shutterstock)

La magia de ‘BAT’

El metabolismo es el proceso mediante el cual nuestro cuerpo convierte los alimentos que ingerimos en energía. Cuando nos morimos de hambre o ayunamos, el cuerpo descompone las reservas de grasa almacenadas para proporcionarnos la energía necesaria. Por lo tanto, la mayoría de los animales generalmente aumentan de peso y tratan de ganar tanto peso como pueden antes de entrar en hibernación.

La mayor parte de la grasa de nuestro cuerpo se compone de tejido adiposo blanco o “grasa blanca”. Estos tejidos se denominan así porque almacenan grandes gotas de grasa translúcida, lo que los hace parecer blancos.

El tejido adiposo pardo (BAT) o las células grasas pardas son un tipo especial de células grasas exclusivas de los mamíferos que se activan en el frío. Aparecen de color marrón debido a la gran cantidad de mitocondrias densamente empaquetadas en su interior.

Como todos sabemos, las mitocondrias son la fuente de energía de las células. Generan energía en forma de ATP (trifosfato de adenosina), la moneda de energía del cuerpo. Dado que el tejido adiposo marrón contiene una cantidad mucho mayor de mitocondrias que un glóbulo blanco promedio, tienen una tasa metabólica más rápida. Esto los hace más eficientes en la “termogénesis”, es decir, en la producción de calor. De hecho, la grasa parda también está presente en los bebés recién nacidos para que no se congelen inmediatamente después de nacer.

Por lo tanto, BAT ayuda a mantener a los organismos calientes en un grado suficiente para que no necesiten consumir alimentos para satisfacer sus necesidades metabólicas en curso.

Vector conjunto de células grasas de color marrón, beige y blanco.  Ilustración del tejido adiposo

Este diagrama muestra que la diferencia clave entre los diferentes tipos de células grasas es la cantidad de mitocondrias. (Crédito de la foto: LDarin / Shutterstock)

En una palabra…

La hibernación es una adaptación de ahorro de energía contra las duras condiciones climáticas. Esta estrategia es adoptada por los endotermos, ya que tienen que regular sus propias temperaturas corporales.

Durante un período de hibernación, el metabolismo del animal es muy bajo, lo que le permite conservar energía y sobrevivir. Los latidos del corazón y la respiración se ralentizan y la temperatura corporal desciende. Estos animales generalmente aumentan de tamaño antes de la hibernación para acumular grasas en su cuerpo.

En un clima tan frío, el tejido adiposo marrón se activa. Estas células contienen numerosas mitocondrias, que queman la grasa almacenada para generar calor y energía. Esto ayuda a los animales a generar suficiente calor para superar la escasez de alimentos sin morir congelados.

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