¿Cómo sobreviven los murciélagos vampiros con una dieta de sangre? » ABC de la ciencia

Un murciélago vampiro típico pesa menos de 2 onzas (56 gramos) y debe consumir al menos 2 cucharadas (20 gramos o 1 onza) de sangre al día. 20 gramos no parece mucho desde la perspectiva humana, pero para los murciélagos vampiros, eso es alrededor del 40% de su peso corporal.

¿Alguna vez te has preguntado cómo satisfacen los vampiros sus necesidades nutricionales con su dieta exclusiva de sangre? Por extraño que parezca, los vampiros existen, pero solo en forma de murciélagos y no de seres inmortales.

VAMPIROS

Nos han engañado. Los vampiros no son tan atractivos como nos decía la ficción fantástica.

Los murciélagos son actores de fondo regulares en muchas películas de terror espeluznantes. Hemos llegado a asociar a los murciélagos con la oscuridad y el mal, pero estas pobres criaturas no se merecen tan mala reputación. La mayoría de los murciélagos solo comen frutas, mientras que otros cazan insectos, pero hay algunos murciélagos que realmente se alimentan de sangre. Estos murciélagos son conocidos como murciélagos vampiros.

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Murciélagos vampiros

A diferencia de la mayoría de los parásitos (mosquitos, pulgas, etc.) que pertenecen al grupo de animales invertebrados, los murciélagos vampiros son los únicos parásitos de los mamíferos.

No hay más de tres especies de murciélagos conocidos como murciélagos vampiros que prefieren el sabor de la sangre. Estos murciélagos vampiros sedientos de sangre se conocen como murciélagos sanguívoros, pero no te preocupes, estos murciélagos vampiros se alimentan principalmente de la sangre de animales como vacas, caballos y ovejas.

los murciélago vampiro común (Desmodus Rotundus) se alimenta particularmente de mamíferos. Murciélagos vampiro de alas blancas (Diaemus youngi) prefieren darse un festín con la sangre de los pájaros, al igual que Murciélagos vampiros de patas peludas (Diphylla ecaudata), aunque se centran principalmente en pollos.

El murciélago vampiro común, el murciélago vampiro de alas blancas y el murciélago vampiro de patas peludas.

El murciélago vampiro común, el murciélago vampiro de alas blancas y el murciélago vampiro de patas peludas (Crédito de la foto: Wikimedia commons y Mendesbio/Shutterstock)

Estas tres especies de chupasangres han evolucionado a partir de otras especies de murciélagos debido a algunas adaptaciones morfológicas y fisiológicas. Los murciélagos vampiros tienen incisivos y caninos afilados que les permiten atravesar fácilmente la piel de sus presas.

Características especiales que ayudan a los murciélagos vampiros a beber sangre.

Imagina un murciélago vampiro común llamado Batso acechando alrededor de los árboles por la noche, en busca de la presa perfecta. Mientras vuela, Batso se da cuenta de un caballo y se prepara para aterrizar sobre el caballo sin ser notado. Batso usa sus sensores de calor para localizar la parte más jugosa del caballo. Gracias a los ‘órganos de fosa’ ubicados cerca de su nariz, los murciélagos vampiros pueden detectar puntos calientes en la piel de sus presas. La sangre fluye bastante cerca de la piel en estos puntos calientes. El área alrededor de la nariz del murciélago vampiro es 9 °C más baja que las partes que lo rodean. Su poder implícito de percepción térmica ha ayudado a Batso a seleccionar un sitio adecuado para morder.

Luego, Batso aterriza suavemente en el sitio objetivo del caballo y muerde la piel con sus dientes afilados como navajas. Sin embargo, el caballo no puede sentir la mordedura debido a una sustancia anestésica presente en la saliva del murciélago vampiro.

Desmodus rotundus alimentación

Un murciélago vampiro común alimentándose de un animal (Crédito de la foto: Sandstein/Creative commons)

Batso luego lame la herida para esparcir su saliva anticoagulante, que mantiene el flujo de sangre. La saliva de murciélago vampiro contiene una proteína especial llamada desmoteplasa o en términos sencillos, Draculina. Actúa como anticoagulante, lo que significa que evita la coagulación de la sangre de la presa, lo que permite un flujo ininterrumpido de sangre. Debido a su propiedad anticoagulante, los científicos ahora están considerando la aplicación de draculin en medicamentos que pueden prevenir accidentes cerebrovasculares. Los accidentes cerebrovasculares se producen cuando un coágulo de sangre bloquea el flujo de sangre al cerebro. Draculin puede prevenir accidentes cerebrovasculares al interferir con el proceso de formación de coágulos de sangre, evitando una peligrosa acumulación de presión. El murciélago vampiro común (Desmodus rotundus) es un pequeño murciélago con nariz de hoja nativo de las Américas.  Es una de las tres especies existentes de murciélago vampiro.  Este murciélago se alimenta principalmente de la sangre del ganado.

Los murciélagos vampiros pueden detectar manchas ricas en sangre en la piel usando su nariz. (Crédito de la foto: Mendesbio/Shutterstock)

Al contrario de lo que muchos creen, los murciélagos en realidad no “chupan” la sangre de sus presas. En cambio, sus lenguas están revestidas con surcos laterales que permiten que la sangre fluya sin esfuerzo. Esto se debe a la acción capilar, lo que hace que la sangre fluya contra la gravedad hacia la boca del murciélago usando esos surcos. Por lo tanto, Batso lame la sangre del caballo usando esta lengua única. 15 minutos después de su cena, Batso comienza a orinar mientras bebe la sangre. Esto se debe a que el sistema digestivo de los murciélagos vampiros ha desarrollado formas de eliminar el exceso de agua y urea de manera eficiente de la sangre de la presa. De hecho, ¡pueden comenzar a orinar dentro de los 2 minutos posteriores a la alimentación! Con el estómago lleno, Batso vuela de regreso a casa a una cueva lejana.

¿Cómo se las arreglan estos murciélagos para sobrevivir solo con sangre?

Desde una perspectiva nutricional, la sangre puede ser una dieta complicada. Alrededor del 78 % de la sangre se encuentra en fase líquida, mientras que la fase seca restante consta de aproximadamente un 93 % de proteínas y solo alrededor de un 1 % de carbohidratos. Debido a la falta de calorías en su dieta basada en sangre, los murciélagos deben consumir 1,4 veces su peso corporal en sangre.

Un murciélago vampiro típico pesa menos de 2 onzas (56 gramos) y debe consumir al menos 2 cucharadas (20 gramos o 1 onza) de sangre al día. 20 gramos no parece mucho desde la perspectiva humana, pero para los murciélagos vampiros, eso es alrededor del 40% de su peso corporal. Para ayudarte a entender esto mejor, imagina comer 20-25 kg de comida todos los días para sobrevivir. Dada la falta de calorías en su dieta, ¿cómo sobreviven los murciélagos vampiros con sangre?

¿Cómo evolucionaron los murciélagos vampiros para sobrevivir solo con sangre?

Según una investigación publicada en Science Advances, los científicos descubrieron que la pérdida de 13 genes en los murciélagos vampiros en el transcurso de su evolución puede ser la razón por la que pueden sobrevivir con sangre. De estos 13 genes, 10 eran pérdidas de genes previamente desconocidas. Al perder algunos genes, los murciélagos vampiros pudieron adaptarse a su estilo de vida sediento de sangre.

Por ejemplo, los murciélagos vampiros perdieron tres genes relacionados con los receptores del sabor dulce y amargo. Como sugiere el término, los receptores del gusto ayudan a distinguir entre los alimentos en función de su sabor. Cuando tu único alimento es la sangre, la presencia de receptores gustativos parece bastante inútil.

El murciélago también ha perdido un gen (REP15) que regula la absorción de hierro en su cuerpo. Como sabrá, la sangre contiene altos niveles de hierro y una sobrecarga de hierro puede tener efectos dañinos en el cuerpo. Por lo tanto, al perder el gen REP15, los murciélagos tienen una menor absorción de hierro y una mayor excreción de hierro de su cuerpo. Esta pérdida de genes es especialmente necesaria ya que los murciélagos consumen 800 veces más hierro que los humanos.

Esto, junto con la pérdida de los otros genes, puede explicar el ajuste inusual de los murciélagos vampiros a su espantosa dieta de sangre.

Una palabra final

Los murciélagos vampiro exhiben numerosas adaptaciones morfológicas y fisiológicas para adaptarse a sus hábitos de alimentación de sangre. Durante el curso de su evolución, las tres especies de murciélagos sanguívoros sufrieron una mutación genética que resultó en la pérdida de 13 genes que les han ayudado a adaptarse a su dieta sangrienta.

No hace falta decir que estos mamíferos parásitos representan un peligro para la salud de los animales y, en ocasiones, de los humanos. Algunos de estos murciélagos también son portadores de la enfermedad mortal de la rabia, por lo que es bastante común que los animales contraigan rabia después de ser mordidos y drenados de sangre durante la cena de un murciélago vampiro.

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